Đây là những tranh minh họa có trong tập 2 Một tòa thành khổng lồ làm từ đá và sắt lơ lửng trên khung trời rộng lớn. Này là toàn bộ những gì toàn cầu này có. Một nhóm thợ đã mất một tháng trời để tổng hợp nơi này, đường kính của tầng trước nhất là khoảng 10 kilomet – đủ rộng để đặt toàn thể Setagaya-ku…

Bạn đang xem: sword art online 2: aincrad

Minh họa

Đây là những tranh minh họa có trong tập 2

Mở màn

Một tòa thành khổng lồ làm từ đá và sắt lơ lửng trên khung trời rộng lớn.

Này là toàn bộ những gì toàn cầu này có.

Một nhóm thợ đã mất một tháng trời để tổng hợp nơi này, đường kính của tầng trước nhất là khoảng 10 kilomet – đủ rộng để đặt toàn thể Setagaya-ku vào bên trong. Bên trên là 100 tầng xếp chồng lên nhau thẳng đứng; kích thước của nó thì thật là không tưởng. Không thể nào đoán được lượng dữ liệu làm ra nó.

Bên trong là một vài tp lớn và vô số các thị xã nhỏ và làng mạc, rừng, cánh đồng, và cả hồ nữa. Chỉ có duy nhất một cầu thang nối giữa các tầng với nhau và nó nằm ở bên trong các ngục tối với rất nhiều quái vật ở bên trong; vì thể để phát hiện và vượt qua được không phải là chuyện đơn giản. Tuy nhiên, một khi đã vượt qua và đến được tp ở tầng trên, «Cổng Dịch Chuyển» tại đó và của toàn bộ các tầng dưới sẽ thông với nhau giúp cho người chơi có thể di chuyển nhanh chóng giữa các tầng.

Với những điều kiện này, tòa thành khổng lồ đã bị chinh phục từ từ trong suốt hai năm trời.

Tòa thành chính là «Aincrad», toàn cầu của những trận đấu kiếm, đang lơ lửng và chứa khoảng 6 ngàn người. Hay còn được biết tới là…

«Sword Art Online»

Hắc kiếm sĩ (Aincrad tầng thứ 35, Tháng Hai năm 2024)

– Làm ơn…… Đừng bỏ chị lại một mình…… Pina……

Hai dòng nước mắt lăn dài trên đôi má Silica, trong lúc những hạt sáng nhỏ cất cánh ra từ chiếc lông vũ lớn trên mặt đất.

Chiếc lông vũ màu xanh nhạt này là toàn bộ những gì còn sót lại từ người bạn và cũng là người đồng đội duy nhất của Silica suốt xưa nay nay, linh thú «Pina». Vài phút trước, Pina đã hi sinh mạng sống để bảo vệ Silica. Sau khoảng thời gian lĩnh trọn một đòn chí tử từ con quái vật, nó kêu lên một tiếng kêu buồn thảm trước khi tan vỡ như một pho tượng băng. Thứ duy nhất còn sót lại là chiếc lông đuôi dài vốn luôn vẫy qua lại một cách vui vẻ mỗi khi Silica gọi tên nó——

Phần 1

Silica là, hay nói chuẩn xác hơn – “đã từng là”, một trong những «Người khiển thú» hiếm hoi trong SAO. Linh thú của cô ấy, biểu tượng của một người khiển thú, đã không còn tiếp.

Người khiển thú không phải là một loại nhân vật hay một tuyệt kỹ trong hệ thống của SAO, mà là một thuật ngữ do người chơi mang ra.

Trong vài trường hợp hiếm hoi, con quái vật hung hăng sẽ trổ tài sự thích thú với người chơi. Nếu không để lỡ thời cơ, bạn có thể khắc chế được con quái vật bằng cách cho nó ăn gì đó. Con quái đó sẽ trở thành «Linh thú» của người chơi và là một đồng đội vô cùng trọng yếu có thể trợ giúp người chơi theo rất nhiều cách. Người chơi trong SAO gọi những người đã làm được điều này là người khiển thú với cả hàm ý khen ngợi lẫn ganh tị.

Tất nhiên không phải con quái nào cũng có thể thành linh thú, mà chỉ có một số lượng rất hạn chế các loài quái nhỏ. Những điều kiện kích hoạt sự kiện cũng không được rõ ràng lắm, điều duy nhất mà mọi người biết chắc rằng là nếu người chơi đã giết quá nhiều quái của loài đó thì sự kiện sẽ không khi nào diễn ra.

Đây là một điều kiện khá khó khăn. Dù người chơi cố bắt một linh thú bằng cách liên tục tìm gặp chúng, chúng sẽ mau lẹ tấn công và người chơi sẽ không thể tránh khỏi việc phải đấu với chúng. Nói cách khác, nếu người chơi muốn trở thành người khiển thú, họ phải liên tục gặp con quái, và nếu sự kiện không diễn ra thì họ phải bỏ chạy. Nói vậy thôi là đủ biết việc đó khó chịu đến mức nào.

Thế nên có thể nói Silica đã rất may mắn trong chuyện này.

Vốn không hề biết một tí gì về những việc kể trên, Silica đã vào khu rừng ở một tầng nọ chỉ vì cô chợt cảm thấy muốn làm thế. Con quái trước nhất cô gặp không tấn công cô mà chỉ đơn thuần tiếp cận cô. Silica cho nó một ít đậu phộng mới mua ngày hôm trước mà không hề tư duy gì nhiều, và tự dưng thay này lại là loại thức ăn con quái thích.

Con quái này là «Rồng lông vũ». Cả người nó được bao phủ bởi những sợi lông vũ mềm mại màu xanh nhạt. Nó không có đuôi, thay vào này lại là hai sợi lông dài. Con rồng nhỏ này là một loài rất hiếm gặp. Có vẻ Silica là người trước nhất thuần hóa được một con quái thuộc loài này, nên khi cô trở về tp nơi mình sống «Friben» ở tầng 8 với con rồng đậu trên vai, việc này đã trở thành một đề tài rất được quan tâm. Ngay ngày tiếp theo, rất nhiều người chơi đã đi thử thu phục Rồng lông vũ sau khoảng thời gian nghe Silica kể lại sự việc, nhưng chẳng một ai thành công.

Silica đã đặt tên cho con rồng nhỏ của cô là «Pina». Đó cũng là tên của con mèo cô nuôi trong toàn cầu thực.

Nói về mặt thực chiến, linh thú hộ vệ thường có chỉ số khá thấp và Pina cũng không phải ngoại lệ. Nhưng thay vào đó, chúng lại có nhiều tuyệt kỹ đặc biệt như: khả năng quét diện rộng giúp thông báo người chơi khi có quái vật tiếp cận, tuyệt kỹ trị thương một phần cho người chơi, vân vân. Toàn bộ đều khá hữu ích và giúp cho những cuộc săn dài ngày đơn giản hơn nhiều. Nhưng điều khiến Silica hạnh phúc nhất là sự ấm áp và cảm nghĩ thoải mái khi ở bên Pina.

AI của một linh thú cũng không thật sự tốt lắm. Tất nhiên chúng không thể trò chuyện, và chỉ có thể hiểu vài chục mệnh lệnh cơ bản. Nhưng với Silica, một cô bé chỉ mới mười hai tuổi luôn bị đè nặng bởi sự sợ hãi và stress khi đến với toàn cầu này, thì Pina là một vị cứu tinh khó có thể giải thích bằng lời. Cũng chẳng phải quá lời khi nói rằng «Cuộc phiêu lưu» của Silica – hay nói đúng ra là «Cuộc sống» ở đây – chỉ khởi đầu kể từ khi cô có Pina.

Một năm sau, Silica và Pina đã lên level khá trơn tru và tuyệt kỹ dùng dao găm của cô cũng từng khá hơn nhiều. Nó khiến cô nổi danh là một trong những người chơi giỏi nhất trong nhóm người chơi trung cấp.

Tất nhiên, cô vẫn còn rất xa mới so được với những chiến binh hàng đầu đang tranh đấu trên tiền tuyến; nhưng nói theo một cách nào đấy thì, muốn gặp được nhóm vài trăm người chơi tập trung phá đảo trò chơi trong số tổng cộng bảy ngàn người chơi ở đây còn khó hơn việc gặp những người khiển thú nhiều. Do đó, trở nên nổi tiếng trong số những người chơi trung cấp chẳng khác nào trở thành một trong những thần tượng trong trò chơi.

Vì người chơi nữ trong đây khá hiếm, và nhất là với độ tuổi như cô, nên «Bậc thầy Luyện rồng Silica» chẳng mấy chốc đã trở thành người nổi tiếng với rất nhiều fan hâm mộ. Cô thu được vô số những lời mời từ các party và guild muốn có một thần tượng tham gia trong nhóm; và việc cô bé mười ba tuổi này trở nên kiêu ngạo là điều khó tránh khỏi. Nhưng cuối cùng sự tự cao đó đã khiến cô phạm phải một sai lầm không thể cứu vãn dù cô có hối hận đến thế nào đi nữa.

Mọi việc xuất phát điểm từ một cuộc xung đột chỉ vì một chuyện rất nhỏ.

Khi đó, Silica ở trong một khu rừng lớn ở phía bắc tầng 35, gọi là «Rừng lạc lối», với một party cô mới gặp hai tuần trước. Lúc ấy tiền tuyến nằm ở tận trên tầng 55, nên tầng 35 đã hoàn toàn được khai phá. Nhưng những chiến binh hàng đầu chẳng quan tâm đến gì khác ngoại trừ khu vực mê cung, nên những dungeon phụ như «Rừng lạc lối» là mục tiêu thông dụng cho những người chơi trung cấp.

Vì nhóm sáu người mà Silica tham gia gồm toàn những chiến binh lão luyện, họ đã tranh đấu suốt từ sáng và tìm được khá nhiều item, và cả một số rương kho tàng. Nhưng khi mặt trời khởi đầu lặn và mọi người đã hết thuốc hồi phục, họ khởi đầu quay trở về. Một cô gái hơi gầy dùng thương nói gì đó, có vẻ để “nắn gân” Silica.

– Tất cả chúng ta sẽ chia lại lượng item lượm được sau khoảng thời gian quay về. Mà cô có con thằn lằn đó chữa trị nên chắc không cần dùng pha lê trị thương đâu nhỉ?

Silica cảm thấy bị xúc phạm và cãi lại.

– Cô còn không ra phía trước mà chỉ quanh quẩn đằng sau mọi người, vậy cô cũng có cần xài pha lê trị thương đâu.

Sau đó, bỏ mặc nỗ lực của trưởng nhóm, là một người dùng kiếm và khiên, cuộc cãi vã vẫn ngày càng quyết liệt hơn. Cuối cùng, Silica nói với vẻ bực tức:

– Tôi không cần mớ item đó. Tôi sẽ chẳng khi nào vào nhóm mấy người nữa. Đằng nào cũng có rất nhiều người muốn mời tôi vào nhóm!

Mặc kệ lời đề xuất của người trưởng nhóm rằng tối thiểu nên ở lại với party cho đến khi ra khỏi rừng và về đến khu dân cư, cô vẫn rời nhóm và đi lang thang xuôi theo một đoạn đường nhỏ.

Dù chỉ có một mình nhưng Silica cũng từng luyện được bảy mươi phần trăm tuyệt kỹ dùng dao găm, và cô bé còn tồn tại Pina trợ giúp nữa, nên lũ quái ở tầng 35 này cũng không thành vấn đề với cô. Silica có thể tự mình ra khỏi rừng và về lại khu dân cư. Nhưng này là nếu cô bé không bị lạc.

Không phải vô cớ mà nơi này được gọi là «Rừng lạc lối»

Khu rừng khổng lồ này đầy những cây cổ thụ lớn cao chót vót, và được phân ra thành từng khu như những ô bàn cờ; chỉ một phút sau khoảng thời gian đặt chân vào một khu vực bất kỳ, nó sẽ kết nối một cách ngẫu nhiên đến một khu vực khác. Thế nên nếu muốn ra khỏi rừng bạn phải đi qua mỗi khu vực trong vòng một phút, hoặc mua một tấm bản đồ cực kỳ giá cao từ một cửa tiệm ở khu dân cư. Nó sẽ cho bạn biết khu bạn đang đứng link với khu nào, giúp bạn ra khỏi rừng đơn giản hơn.

Nhưng người duy nhất có bản đồ là trưởng nhóm. Sử dụng pha lê dịch chuyển trong Rừng lạc lối này không mang bạn về tp mà chỉ dịch chuyển bạn đến một khu vực ngẫu nhiên khác của khu rừng, nên Silica đành phải tìm cách phấn đấu vượt qua từng khu vực một. Nhưng vượt qua một nơi toàn những rễ cây cổ thụ khổng lồ cùng những đoạn đường mòn cực kỳ quanh co khó hơn cô nghĩ nhiều.

Silica đã quyết định sẽ cứ đi về hướng phía bắc, nhưng cái mốc một phút cứ trôi qua ngay trước khi cô kịp ra khỏi khu vực, và cô bé cứ bị dịch chuyển đến những khu vực ngẫu nhiên hết lần này đến lần khác. Không lâu sau đó, Silica hầu hết đã gục ngã vì mệt mỏi. Mặt trời đang dần khuất bóng, phát ra những tia nắng đỏ rực, và cô bé ngày càng lo ngại vì trời đang tối dần mà cô vẫn chẳng có dấu hiệu gì là sắp thoát ra khỏi khu rừng.

Cuối cùng Silica ngừng chạy và khởi đầu đi bộ với trông mong sẽ được dịch chuyển ngẫu nhiên đến một khu vực ngay ngoài bìa rừng. Nhưng có vẻ may mắn không ủng hộ cô. Càng ngày số quái vật cô bé đụng phải và tấn công cô càng nhiều hơn. Dù có lợi thế chênh lệch lớn về level, nhưng trời càng lúc càng tối khiến cô bé không thể thấy rõ gì nữa. Pina cũng từng cố giúp Silica hết sức nhưng cô bé cũng không thể tránh khỏi thương tích từ những trận chiến. Rốt cục cô bé không chỉ bị buộc phải dùng hết số thuốc phục hồi cô có mà thậm chí còn phải dùng hết số pha lê trị thương nguy cấp.

Như thể cảm thấy được sự stress của Silica, Pina dụi đầu vào má cô bé và kêu lên một tiếng nhỏ trên vai cô. Dịu dàng vuốt ve cổ người bạn gắn bó, Silica cảm thấy hối hận vì sự dại dột và tự cao của mình đã khiến cô lâm vào tình cảnh hiện tại.

Cô vừa đi vừa thì thầm trong lòng:

– Xin lỗi. Con sẽ không khi nào nghĩ rằng con là người đặc biệt nữa. Xin hãy cho con thoát khỏi khu rừng này trong lần dịch chuyển tiếp theo.

Vừa nguyện cầu, Silica vừa bước chân vào khu vực dịch chuyển. Sau khoảng thời gian trải qua một tí choáng váng, những gì xuất hiện trước mắt cô bé vẫn là khu rừng sâu thẳm y như những lần trước cô đã thấy. Không có một dấu hiệu nào của vùng đồng bằng phía sau những cái cây khổng lồ.

Lòng tràn ngập thất vọng, Silica lại tiếp tục cất bước. Bỗng Pina ngẩng đầu và rít lên một tiếng sắc lạnh. Này là một lời thông báo. Silica mau lẹ rút dao ra và hướng dao về phía Pina đang nhìn.

Chỉ vài giây sau cô đã có thể nghe thấy tiếng gầm gừ phát ra từ đằng sau một cái cây khổng lồ đầy rêu phủ. Silica tập trung nhìn, và những con trỏ chuột màu vàng xuất hiện. Không chỉ có một con. Hai, không…ba. Chúng là «Khỉ say xỉn» – một trong những loài quái mạnh nhất Rừng lạc lối. Silica cắn chặt môi.

Dù thế đi nữa—

Nhìn level thì chúng có vẻ không nguy hiểm lắm.

Khi một người chơi trung cấp như Silica đi săn, thì level bản thân phải cao hơn kha khá so với quái vật xuất hiện. Thường thì chênh lệch level phải đủ cao để có thể hạ gục năm con quái vật mà không cần vật phẩm hồi phục.

Nguyên nhân là, không như những chiến binh hàng đầu trên tiền tuyến, người chơi trung cấp đi phiêu lưu chỉ để kiếm coll sống qua ngày, thu thập đủ điểm kinh nghiệm để có level ở mức trung bình, và cuối cùng là để cho đỡ chán. Chẳng có nguyên nhân nào ở trên đáng để liều mạng cả. Thật ra, vẫn còn khoảng một ngàn người chơi ở «Tp khởi đầu» nhất quyết không chịu đương đầu với nguy hiểm dù chỉ một tí.

Nhưng mỗi người cần thu nhập ổn định để ăn và ngủ. Không chỉ vậy toàn bộ người chơi MMORPG đều mắc một chứng bệnh là không cảm thấy an toàn nếu không đạt tối thiểu là cấp độ tầm trung bình. Vì vậy sau khoảng thời gian trò chơi khởi đầu được khoảng một năm rưỡi thì phần lớn người chơi đã khởi đầu đi phiêu lưu và tận hưởng việc tìm hiểu toàn cầu này với lợi thế chênh lệch lớn về level.

Vì vậy, Khỉ say xỉn, vốn được xem là một trong những giống quái mạnh nhất tầng 35 cũng chẳng phải vấn đề lớn với Silica; tối thiểu thì là cho đến lúc này.

Silica mang dao lên và cố tập trung tâm trí. Pina cũng cất cánh lên chuẩn bị sẵn sàng cho trận chiến.

Những con quái với bộ lông màu đỏ thẫm lộ ra từ sau thân cây. Trên tay phải chúng là một chiếc chùy lớn, còn trên tay trái là một quả bầu với một sợi dây gì đó quấn quanh.

Trong lúc lũ khỉ mang chùy lên cao và nhe răng gầm gừ, Silica mau lẹ lao mình đến trước một trong số chúng và tấn công. Đòn tấn công của cô trúng đích và lấy đi một lượng HP khá lớn nhờ «Rapid Bite», một kiếm kỹ tầm trung thuộc loại tụ sức của dao găm, rồi tung ra một chuỗi combo vận tốc cao – một trong những lợi thế lớn nhất của việc dùng dao.

Lũ Khỉ say xỉn chỉ có tuyệt kỹ dùng chùy cấp thấp, và dù mỗi đòn đều có sức mạnh ghê gớm, chúng vẫn thiếu vận tốc và những đòn tấn công liên hoàn. Silica tấn công con Khỉ say xỉn tới tấp rồi nhanh chóng lùi về tụ sức mạnh chuẩn bị cho đợt tấn công tiếp theo. Sau vài lần như vậy thì HP của con Khỉ say xỉn đã giảm mạnh chỉ trong một quãng thời gian ngắn. Thỉnh thoảng Pina cũng dùng đòn tấn công như thổi bong bóng của nó để làm rối loạn đối phương.

Nhưng ngay khi Silica chuẩn bị ra chiêu thứ tư «Fad Edge» và giết con khỉ trước nhất thì…

Một con khác lao lên từ phía sau, đổi vị trí với con thứ nhất trong lúc cô đang lui về. Silica không còn lựa chọn nào khác ngoài đổi mục tiêu và khởi đầu tấn công con khỉ thứ hai. Con trước nhất lùi lại và nghiêng cái bầu bằng tay trái—

Silica mau lẹ bị sốc khi nhìn thanh HP của con Khỉ say xỉn thứ nhất. Thanh HP đang đầy lại nhanh chóng với một vận tốc kinh khủng. Có vẻ trong trái bầu là một loại dịch chữa thương nào đó.

Silica đã từng gặp Khỉ say xỉn trước đó ở tầng 35 nhưng lúc đó chỉ có hai con, và cô đã xử lý chúng trước khi chúng kịp có thời cơ đổi chỗ, nên cô không biết gì về tuyệt kỹ đặc biệt này. Silica nghiến chặt răng và tập trung tấn công con thứ hai.

Nhưng ngay khi Silica vừa làm thanh HP của nó xuống mức đỏ và nới rộng khoảng phương pháp để chuẩn bị cho đợt tấn công tiếp theo thì một con khác lại đổi chỗ với con thứ hai. Nó là con Khỉ say xỉn thứ ba. Lúc này thì con thứ nhất đã gần hồi phục hoàn toàn HP.

Cứ thế này thì sẽ chẳng khi nào kết thúc được. Miệng Silica khô khốc lại vì lo ngại.

Silica vốn hầu hết không có kinh nghiệm tranh đấu đơn độc. Dù cô bé có lợi thế lớn về chênh lệch level nhưng nó cũng chỉ là những con số; còn tuyệt kỹ thực sự của người chơi lại là một vấn đề hoàn toàn khác. Sự lo ngại dần chiếm lấy tâm trí Silica và làm cô bé bối rối. Cô khởi đầu đánh hụt nhiều hơn, khiến đối phương có thời cơ đánh trả.

Ngay khi cô vừa lấy được một nửa số HP của con Khỉ say xỉn thứ ba, nỗ lực kéo dài chuỗi đòn của cô đã khiến cô vươn người hơi quá. Con khỉ không để lỡ thời cơ và mau lẹ phản công bình một đòn chí tử.

Chiếc chùy gỗ rất thô sơ nhưng sát thương cơ bản từ trọng lượng của nó cộng với chỉ số sức mạnh của con Khỉ say xỉn làm thanh HP của Silica giảm gần ba mươi phần trăm. Một cơn ớn lạnh chạy dọc sống lưng cô.

Việc đã dùng hết dược phẩm trị thương càng làm Silica thêm stress hơn. Hơi thở của Pina hồi phục khoảng mười phần trăm HP của cô, nhưng Pina không thể dùng nó thường xuyên được. Cho dù dùng được chiêu đó đi nữa, nếu Silica bị đánh trúng ba lần nữa như vậy— chắc rằng cô sẽ chết.

Chết. Silica tê cứng người lại ngay khi ý nghĩ đó lướt qua tâm trí cô. Tay cô không nhấc lên được. Chân cô không chịu động đậy.

Cho đến giờ, việc tranh đấu so với cô cũng rất ly kỳ, nhưng vẫn còn cách rất xa so với nguy hiểm thực sự. Trước đó Silica chưa từng nghĩ nó sẽ kéo theo «Chết chóc» thật sự—

Trong lúc cô đứng lặng người thì con Khỉ say xỉn rống lên và giơ cao chiếc chùy một lần nữa. Silica lần trước nhất nhận thấy tranh đấu với quái vật trong SAO thực sự là thế nào. Này là một sự tranh chấp; SAO tuy là game, nhưng lại không phải là một trò chơi.

Tiếng động trầm đục của chiếc chùy xé toang không gian, và rồi cây chùy đánh trúng người Silica trong lúc cô bé vẫn tiếp tục đứng lặng người. Cô không thể chịu nổi stress từ nó và ngã gục xuống đất. HP của cô giảm rất mạnh và tụt về mức màu cam.

Silica chẳng còn nghĩ nổi gì nữa. Cô có thể chạy trốn. Cô có thể dùng pha lê dịch chuyển. Vẫn còn vài lựa chọn cho Silica, nhưng lúc này cô chỉ biết lặng nhìn cây chùy được giương lên lần thứ ba.

Thứ vũ khí thô sơ ấy tạo ra một vệt sáng đỏ, và ngay khi cô sắp nhắm mắt lại theo phản xạ—

Một thân hình bé nhỏ nhảy vào giữa Silica và cây chùy. Một tiếng động nặng nề rét mướt vang lên. Những sợi lông vũ màu xanh da trời ngay mau lẹ cất cánh tứ tung khi thanh HP giảm xuống mức 0.

Sau khoảng thời gian rơi xuống đất, Pina mở đôi mắt to tròn xanh thẫm của nó nhìn Silica. Nó khẽ kêu lên và rồi tan biến thành vô số những khối đa giác nhỏ. Một chiếc lông đuôi dài từ từ rơi xuống như thể đang nhảy múa.

Có thứ gì đó vừa vỡ nát sâu thẳm trong lòng Silica. Sợi tơ níu giữ cho cô đứng vững giờ đây đã tan biến. Trước cả khi nỗi đau buồn kịp ùa đến, cô cảm thấy vô cùng tức giận: giận chính bản thân vì không thể động đậy nổi sau khoảng thời gian chỉ mới bị trúng một đòn; và trước đó nữa, giận bản thân vì đã quá kiêu ngạo khi cho rằng có thể đơn giản ra khỏi rừng một mình chỉ vì cô thấy khó chịu sau một cuộc cãi vã nhỏ.

Silica uyển chuyển bước lùi lại, né nhát chùy con quái đánh về phía cô. Sau đó cô hét lên vào lao tới. Con dao trên tay phải cô lóe sáng trong lúc dội những đòn tấn công như mưa xuống người con khỉ.

Cô còn chẳng thèm tránh cây chùy của con khỉ vừa đổi vị trí vào khi thấy HP đồng đội của nó giảm, mà đỡ nó bằng tay trái. HP của cô lại giảm, dù không nhiều bằng bị đánh trúng trực tiếp. Silica mặc kệ và tiếp tục đuổi theo con khỉ thứ ba, kẻ đã giết chết Pina.

Silica tận dụng lợi thế nhỏ người của mình và lao thẳng về phía con khỉ, rồi đâm con dao vào ngực nó bằng toàn thể sức lực của cô. Hiệu ứng ánh sáng trổ tài đòn đánh chí tử lóe lên, thanh HP của kẻ thù hoàn toàn biến mất chẳng còn gì. Một tiếng rống vang lên và kế sau này là tiếng động của thứ gì đó vừa tan vỡ.

Trong lúc các mảnh vỡ đang cất cánh tứ tung, Silica quay người lại và lao về phía mục tiêu mới. Thanh HP của cô đã chạm mức đỏ, nhưng cô chẳng còn quan tâm nữa. Giờ đây trước mắt Silica chỉ có kẻ thù cô cần phải giết, như thể nó được phóng lớn lên và chắn sừng sững trước tầm mắt của cô.

Silica quên cả nỗi sợ tử vong và cố tập trung sức lực ngay dưới chiếc chùy đang vung qua.

Đúng lúc đó một luồng ánh sáng trắng toát lóe lên xuyên qua thân thể hai con Khỉ say xỉn từ phía sau chúng.

Thân thể hai con khỉ tách làm đôi trong chớp mắt, và chúng tan vỡ rồi biến mất.

Silica lặng người nhìn người con trai bước xuyên qua đám mảnh vỡ đang cất cánh tứ tung. Tóc anh ta toàn một màu đen, và cả chiếc áo khoác cũng thế. Anh ta không cao lắm nhưng lại tỏa ra một khí thế vô cùng áp đảo. Silica bước lùi lại vì nỗi sợ tới từ bản năng của cô. Ánh nhìn họ chạm nhau.

Nhưng đôi mắt anh ta yên lặng và sâu thẳm như màn đêm. Chàng trai tra thanh kiếm vào bao kiếm trên lưng tạo ra một tiếng cạch, và rồi anh ta mở miệng.

– Xin lỗi. Tôi đã không thể cứu được bạn cô.

Sức lực của Silica như tan biến ngay khi cô nghe câu này. Cô không thể ngăn nổi dòng nước mắt đang trào ra. Cô còn không buồn giữ chặt con dao đang trượt khỏi bàn tay mình và rơi xuống đất. Khi nhìn thấy sợi lông vũ màu xanh trên mặt đất, Silica quỳ gối trước nó.

Cơn giận dữ của Silica đã biến mất, và nỗi đau thương mất mát cuồn cuộn dâng trào trong cô. Nỗi đau ấy biến thành nước mắt và không ngừng lăn dài trên má cô.

Linh thú vốn không được lập trình để đỡ đòn cho chủ của nó. Pina lao mình hứng trọn đòn tấn công ấy một cách tự nguyện – có thể gọi này là kết quả của tình yêu nó giành riêng cho Silica, người nó đã ở bên cạnh suốt một năm trời.

Silica ôm chặt lấy mình và rên rỉ trong lúc rơi nước mắt.

– Làm ơn…đừng bỏ chị lại một mình… Pina…

Nhưng sợi lông vũ màu xanh vẫn chỉ nằm lặng im.

Phần 2

– …Tôi xin lỗi.

Chàng trai mặc bộ quần áo đen lại lên tiếng. Silica lắc đầu, phấn đấu một cách vô vọng để ngăn hai hàng nước mắt đang chực tuôn ra.

– …Không… Em…thật là ngu ngốc… Cảm ơn anh…đã cứu em …

Cô gắng gượng nói ra điều đó trong lúc vẫn cố không rơi lệ.

Chàng trai chậm rãi tiến về phía Silica rồi quỳ gối trước mặt cô, sau đó hỏi một cách ngần ngại.

– …Chiếc lông vũ đó, nó có tên riêng à?

Ngạc nhiên bởi thắc mắc đầy ngạc nhiên đó, Silica ngẩng đầu lên. Cô lau nước mắt và quay sang nhìn chiếc lông.

Giờ để ý lại, cô mới thấy lạ là vì sao chiếc lông vẫn còn ở đó. Toàn bộ mọi sinh vật ở toàn cầu này, cho dù là quái vật hoặc nhân loại, thường không để lại gì sau khoảng thời gian chết, thậm chí là trang bị cá nhân. Silica do dự đặt tay lên mặt phẳng của chiếc lông và dùng ngón trỏ phải nhấp vào nó. Một cửa sổ bán trong suốt hiện lên, cho biết tên và khối lượng của nó.

«Trái tim của Pina»

Khi nhìn thấy nó, Silica hình như lại sắp khóc òa lên, nhưng chàng trai kia đã kịp ngăn cô lại.

– Đ-Đợi-Đợi đã. Nếu item trái tim này vẫn còn sót lại, thì ta vẫn có thể phục sinh nó.

– Sao cơ!?

Silica mau lẹ ngẩng đầu lên. Cô nhìn chằm chằm vào khuôn mặt của cậu ta, miệng hơi há hốc.

– Điều này mới được phát xuất hiện Cách nay đã lâu, do vậy vẫn còn rất nhiều người chưa biết tới nó. Có một dungeon ở khu vực phía bắc tầng 47 có tên là «Đồi kí ức». Nghe tên êm tai vậy thôi nhưng nơi đó có độ khó khá cao đấy…nhưng người ta nói rằng loài hoa nở trên đỉnh đồi là một item phục sinh linh th–”

– Ƭ-Thật chứ!?

Silica đứng phắt dậy và hét lên trước khi chàng trai kịp nói hết câu. Hình như nỗi đau vốn đang tràn ngập trong lòng cô giờ đã được thế chỗ bằng sự hi vọng. Nhưng–

– …Tầng 47 ư…

Cô lẩm bẩm, đôi vai thõng xuống đầy ủ rũ. Nơi đó cách chỗ này – tức là tầng 35, những 12 tầng liền. Chắc cú nơi đó không phải là khu vực an toàn cho cô.

Ngay khi cô ấy hướng ánh nhìn chán nản nhìn xuống nền đất thì.

– Ừm.

Chàng trai trước mặt cô nói bằng một giọng phiền muộn.

– Tôi có thể lấy nó cho em nếu em mang tôi một ít coll để trả các ngân sách và tiền công, nhưng họ nói rằng loài hoa đó chỉ xuất hiện khi chủ nhân của con linh thú đã mất đến…

Silica mỉm cười với người kiếm sĩ tốt bụng đến đáng ngạc nhiên ấy và đáp:

– Không… Em rất vui khi nghe được những thông tin mà anh vừa nói. Nếu em luyện cấp chăm chỉ để tăng level của mình, nhất định một ngày nào đó em sẽ có thể…

– Rất tiếc, em không thể làm như vậy được, vì người ta nói rằng chỉ có thể phục sinh linh thú trong vòng bốn ngày kể từ khi nó chết. Sau bốn ngày, tên của item sẽ thay đổi từ «Trái tim» thành «Tàn dư»…

– Cái gì…!

Silica không thể ngăn tiếng hét thoát ra từ cổ họng mình.

Level hiện tại của cô là 44. Nếu SAO là một trò RPG bình thường thì độ khó của dungeon ở các tầng sẽ bằng với level của người chơi. Nhưng vì đây là một trò chơi tử thần điên rồ, mức an toàn được đổi thành chênh lệch từ mười level trở lên.

Nói cách khác, để có thể tìm hiểu tầng 47, cô cần phải đạt đến level 55 là ít. Nhưng dù nghĩ thế nào đi chăng nữa, Silica vẫn không thể tìm thấy cách tăng thêm hơn mười level chỉ trong ba ngày … không, hai ngày thôi, nếu tính cả việc vượt dungeon. Lâu nay nay cô vẫn cần mẫn miệt mài phiêu lưu, vậy mà cũng mới chỉ đạt tới cấp độ này.

Silica cúi đầu xuống, tâm trí lại bị nhấn chìm bởi nỗi vô vọng. Cô nhặt chiếc lông của Pina lên khỏi mặt đất và dịu dàng ôm nó vào lòng. Những giọt nước mắt của cô trào ra, như thể đang hận sự ngốc nghếch và bất lực của chính bản thân mình.

Cô chợt để ý thấy chàng trai từ từ đứng lên. Cô cho rằng anh ta định rời đi, và nghĩ rằng ít ra mình cũng nên nói lời tạm biệt, nhưng cô không còn sức để mở miệng nữa.

Nhưng đột nhiên, một cửa sổ hệ thống bán trong suốt xuất hiện trước mặt cô. Này là một cửa sổ trao đổi. Khi ngẩng đầu lên, cô nhìn thấy anh ta đang thao tác trên một cửa sổ khác. Các món đồ khởi đầu xuất hiện trên cửa sổ, từng cái từng cái một. «Silver Thread Armor», «Ivory Dagger»… Chúng đều là các trang bị mà cô chưa từng nhìn thấy trước đó.

– Ơ…

Khi cô mở lời một cách đầy do dự, thì chàng trai giải thích một cách bình thản:

– Những thứ này chắc cũng có thể giúp vượt 5 hoặc 6 level. Nếu tôi đi với em thì có vẻ mọi chuyện sẽ ổn thôi.

– Cái gì…?

Silica đứng lên, miệng hơi há hốc. Cô không thể đoán được chàng trai kia đang nghĩ gì, vì vậy cô nhìn thẳng vào khuôn mặt anh ta. Nhưng do thiết lập hệ thống của SAO, nên toàn bộ những gì mà cô có thể thấy chỉ là thanh HP, cô thậm chí còn không hiểu rằng tên hoặc level của anh ta.

Thật khó để hiểu rằng anh ta bao nhiêu tuổi. Trang bị và y phục của anh đều có màu đen tuyền. Vẻ uy áp và sự điềm tĩnh tỏa ra từ anh khiến cô có cảm nghĩ anh lớn tuổi hơn cô nhiều, nhưng đôi mắt bị che phủ bởi mái tóc dài lại rất có vẻ hồn nhiên, và những đường nét thanh tú trên khuôn mặt làm cho anh ta một dáng vẻ hơi nữ tính. Silica hỏi một cách dè chừng:

– Vì sao…anh lại tốt với em như vậy…?

Nói thật, đây là điều mà cô thận trọng hơn bất kể điều gì khác.

Từ trước đến nay, một vài người chơi nam lớn tuổi hơn Silica từng cố tán tỉnh cô, thậm chí cô còn từng thu được một lời cầu hôn. Nhưng với Silica, một cô bé mới chỉ có 13 tuổi, những trải nghiệm đó chẳng mang lại cho cô bất kì điều gì khác ngoài sự sợ hãi. Trước đó, cô chưa từng thu được một lời tỏ tình nào trong toàn cầu thực cả.

Do vậy, Silica khởi đầu tránh né những người chơi nam có loại sở thích như vậy. Tuy nhiên, «luôn luôn có một động cơ ẩn sau những lời đường mật» là một điều mà ở Aincrad ai cũng biết.

Chàng trai lại gãi đầu của mình, như thể đang cố tìm một câu trả lời cho thích hợp. Anh mở miệng định nói gì đó, nhưng sau này lại thôi. Cuối cùng, anh ta ngoảnh đi và trả lời một cách lí nhí:

– …Ừm, đây không phải là như trong manga đâu… Tôi sẽ nói cho em biết nếu em hứa sẽ không cười.

– Được rồi.

– Này là bởi vì…em trông giống như em gái của tôi.

Trước câu trả lời y hệt như trong một bộ manga nào đó, Silica không khỏi bật cười. Cô lấy tay che miệng, nhưng rốt cuộc vẫn cười khúc khích.

– Em, em đã hứa rằng sẽ không cười cơ mà…

Nét mặt cậu ta đầy vẻ tổn thương, vai thõng xuống như thể cậu đang hờn dỗi. Điều đó càng làm cho cô cười to hơn.

–Anh ta không phải là một kẻ xấu…

Vừa cười, Silica vừa thầm quyết định sẽ tin tưởng vào lòng tốt của chàng trai này. Cô đã từng định chết một lần rồi. Nếu là để cứu lấy Pina, thì chẳng có nguyên nhân gì cô lại ngần ngại cả.

Silica cúi đầu và nói:

– Em trông mong tất cả chúng ta sẽ có thể hòa thuận với nhau. Anh đã cứu em, thậm chí còn đề xuất làm những việc này vì em…

Rồi cô nhìn chằm chằm vào cửa sổ trao đổi và đặt vào đó toàn bộ số coll cô có. Trong cửa sổ, có hơn mười trang bị mà chàng trai kia đã mang ra, và toàn bộ chúng đều trông có vẻ là các item quý hiếm mà bạn không thể mua được từ cửa tiệm.

– Ừm… Chắc ngần này là quá ít, nhưng …

– Không, em không cần phải trả tiền. Chúng đều là đồ thừa cả, và việc tôi đến đây cũng chỉ là trùng hợp thôi…

Trong lúc vẫn nói về những thứ mà cô chẳng hiểu gì, anh ta nhấn nút OK mà không nhận bất kể khoản tiền nào.

– Cảm ơn anh. Thực sự đó… À, em là Silica.

Khi xưng tên của mình lên, cô đã hi vọng một tí rằng anh ấy sẽ ngạc nhiên khi nghe thấy nó, nhưng có vẻ như anh ta chẳng biết gì về nó cả. Cảm thấy hơi nản trong giây lát, nhưng sau đó cô chợt nhớ ra rằng chính phần nhân loại này của cô đã khiến cô rơi vào cảnh hiện tại.

Chàng trai gật nhẹ đầu và mang bàn tay phải ra:

– Tôi là Kirito. Tôi cũng trông mong tất cả chúng ta sẽ có thể trở thành bạn tri kỷ.

Và họ bắt tay nhau.

Chàng trai có tên là Kirito lấy ra một tấm bản đồ của Rừng lạc lối từ chiếc túi treo lủng lẳng ở thắt lưng. Anh ta khởi đầu tìm kiếm khu vực có thể chuyển họ đến cửa rừng và đi đến nơi đó. Trong lúc theo sát anh, Silica khẽ đặt chiếc lông của Pina lên đôi môi thon thả của cô và thì thầm trong lòng.

–Hãy đợi nhé, Pina. Chị sẽ sớm phục sinh em thôi…

Khu vực dân cư của tầng 35 khiến mọi người có cảm nghĩ nó giống như một trang trại với những ngôi nhà màu trắng với mái đỏ. Ngôi làng cũng không rộng lớn lắm, nhưng hiện giờ đây là nơi mà những người chơi cấp trung bình thường phiêu lưu, do đó có khá nhiều người còn đang di chuyển lại quanh đây.

Nơi ở của Silica nằm trong làng Friben ở tầng 8, nhưng vì cô không tự mua cho mình một căn nhà riêng, nên việc tá túc tại quán trọ ngẫu nhiên trong một ngôi làng nào đó cũng chẳng khác nhau là bao. Điều trọng yếu nhất là đồ ăn được phục vụ có mùi vị như vậy nào mà thôi. Silica rất thích bánh pho mát do các đầu bếp NPC ở đây thực hiện, vì vậy cô đã ở đây suốt hai tuần kể từ khi khởi đầu chuyến phiêu lưu vào Rừng lạc lối.

Khi Silica dẫn Kirito, người đang nhìn ngắm xung quanh như thể bị hấp dẫn bởi mọi thứ, đi vào, một vài người chơi biết mặt cô khởi đầu trò chuyện với cô. Họ phấn đấu mời Silica tham gia party của mình sau khoảng thời gian nghe tin đồn rằng cô đã rời khỏi party cũ.

– Ừm, dù sao thì…cảm ơn vì lời mời, nhưng…

Cô cúi đầu lịch sự từ chối những lời đề xuất để không làm cho họ buồn. Sau đó, cô liếc nhìn Kirito đang đứng bên cạnh, và tiếp tục:

– …Tôi sẽ đi cùng với người này một thời gian…

Cái gì? Không đùa chứ!? Những người xung quanh Silica nói với giọng đầy tiếc nuối và nhìn chằm chằm vào Kirito một cách nghi ngờ.

Silica đã từng thấy qua một tí tuyệt kỹ của Kirito, nhưng giờ nếu nhìn vào kiếm sĩ mặc đồ đen đang đứng đó, thì anh ta trông không có vẻ mạnh lắm.

Anh ấy không mang bất kỳ trang bị giá cao nào trên người, hơn nữa anh cũng không mặc áo giáp mà chỉ có một chiếc áo khoác dài cũ sờn bên ngoài chiếc áo sơ mi. Toàn bộ những gì anh có là một thanh đơn thủ kiếm bình thường, anh ta thậm chí còn không có cả một tấm khiên.

– Này, cậu kia–

Một người chơi cao lớn dùng song thủ kiếm, cũng là người đã bỏ nhiều công sức nhất để mời Silica tham gia, tiến về phía Kirito. Anh ta khởi đầu mở miệng nói trong lúc nhìn xuống Kirito:

– Cậu là một người mới, nhưng cậu vẫn không được phép chen ngang. Chúng tôi đã để mắt đến Silica cũng rất lâu rồi đó.

– Tôi cũng không biết nữa. Mọi chuyện tự dưng lại trở thành như vậy này…

Kirito lúng túng gãi đầu.

– Ít ra thì anh ấy cũng phải cãi lại chứ – Silica nghĩ, tỏ vẻ hơi bất mãn, và sau đó cô nói với người dùng song thủ kiếm kia:

– Ừm, thực ra việc này là do tôi đề xuất. Tôi rất xin lỗi!

Silica cúi người lần cuối trước khi cô kéo đuôi áo Kirito và bỏ đi.

– Lần sau, tôi sẽ gửi tin nhắn cho anh ~~.

Silica rảo bước, phấn đấu thoát ra khỏi đông người lố nhố chưa chịu từ bỏ ý định chèo kéo càng nhanh càng tốt. Cô đi thẳng từ cổng quảng trường đến khu phố chính.

Chỉ đến khi những người chơi khác đã khuất khỏi tầm mắt họ, Silica mới thở dài và ngước nhìn Kirito.

– …Em, em xin lỗi. Vì đã bắt anh phải trải qua toàn bộ những rắc rối này.

– Không sao đâu.

Kirito trả lời, khẽ nở một nụ cười như thể chẳng thấy phiền lòng một tí nào.

– Silica–san cũng rất nổi tiếng nhỉ?.

– Cứ gọi em là Silica thôi… Thực ra cũng không phải vì em nổi tiếng đâu, họ chỉ phấn đấu kéo em vào trong party dưới dạng nhân vật biểu trưng gì đó thôi, thật đấy. Nhưng… Vậy mà em cứ nghĩ rằng mình rất đặc biệt…và cứ cố thoát ra khỏi khu rừng một mình…và rốt cuộc…

Nước mắt cô khởi đầu trào ra một cách vô thức khi nghĩ về Pina.

– Ổn rồi mà, ổn rồi mà.

Kirito dỗ bằng một giọng nhẹ nhõm.

– Tất cả chúng ta chắc rằng sẽ mang Pina trở lại, do đó đừng quá lo ngại.

Silica lau nước mắt và mỉm cười với Kirito. Thật kỳ lạ, cô có cảm nghĩ rằng mình có thể tin tưởng vào những lời người này nói.

Cuối cùng, họ cũng nhìn thấy một tòa nhà hai tầng ở bên phải. Này là quán trọ mà Silica thường lui tới: «Lữ quán chong chóng». Đến đây rồi, Silica mới nhớ ra rằng cô đã dẫn Kirito tới đây mà không nói gì cả.

– À, nhà của anh ở đâu, Kirito onii-chan?

– Ờ, ở trên tầng 50… Nhưng giờ này đi lên trên đấy cũng rất phiền toái, thế nên có vẻ đêm nay tôi sẽ ở lại đây.

– 𝓐, hay lắm!

Không rõ vì lí do gì mà Silica tỏ ra rất vui mừng và vỗ hai bàn tay vào nhau.

– Bánh pho mát ở đây ngon lắm đấy.

Ngay khi cô kéo áo Kirito và chuẩn bị dẫn cậu vào trong quán trọ, thì có bốn người bước ra từ cửa tiệm ở bên cạnh. Họ là những thành viên của party mà hai tuần qua cô đã đi săn quái cùng. Những người chơi nam tiên phong không thấy Silica và vẫn đi về phía quảng trường, nhưng người chơi nữ đi cuối bỗng quay lại và Silica theo phản xạ cũng nhìn về phía cô ta.

– …!

Này là gương mặt mà cô không muốn nhìn thấy nhất vào lúc này. Người kia chính là nữ thương thủ đã gây ra cuộc cãi vã làm cho Silica bỏ party. Cô định sẽ cứ cúi gằm mặt mà đi vào trong quán trọ thôi, nhưng…

– Ồ, không phải đây là Silica sao?

Cô gái cầm giáo gọi, vì vậy Silica không còn lựa chọn nào khác ngoài việc dừng lại.

– …Vâng.

– Ồ ~, vậy ra rốt cục cô cũng thoát ra được khỏi khu rừng. Thật là may quá.

Thương thủ Rosalia, người có mái tóc màu đỏ thẫm cuốn thành nhiều lọn, vừa nói vừa nhếch mép cười.

– Nhưng cô đến muộn mất rồi. Chúng tôi vừa mới chia xong các item.

– Tôi đã bảo là tôi không cần chúng cơ mà! –Tôi đang bận, tạm biệt!

Silica phấn đấu kết thúc cuộc trò chuyện càng sớm càng tốt, nhưng hình như kẻ kia chưa chịu để cho cô yên.

– Ồ? Vậy điều gì đã xảy ra với con thằn lằn đó?

Silica cắn môi. Linh thú không thể để được vào trong thùng đồ, hoặc gửi cho người khác trông hộ được. Nói cách khác, chỉ có một nguyên nhân giải thích vì sao nó không có ở đây. Rosalia ắt hẳn cũng từng đoán ra, nhưng cô vẫn nói tiếp, miệng khẽ cười.

– Ồ, hay là…?

– Cậu ấy đã chết… Nhưng!

Silica trừng mắt nhìn vào nữ thương thủ.

– Tôi nhất định sẽ phục sinh Pina!

Rosalia, nãy giờ vẫn mỉm cười với vẻ thỏa mãn, chợt mở to mắt sau khoảng thời gian nghe Silica nói.Thậm chí cô ta còn thấp giọng huýt sáo.

– Hử, vậy ra cô sắp đi đến «Đồi kí ức»? Nhưng liệu cô có vượt qua được nơi đó với level hiện tại không?

– Có chứ.

Kirito tuyên bố trước khi Silica kịp trả lời. Anh kéo Silica ra đằng sau mình như thể để bảo vệ cô.

– Dù sao thì dungeon đó cũng không khó lắm.

Rosalia trừng mắt nhìn khắp người Kirito rồi khởi đầu chế nhạo:

– Cậu cũng là một trong số những người đã “đổ” vì cô ta à? Trông cậu cũng không mạnh mẽ là bao, nhỉ?

Silica khởi đầu run lên vì giận dữ. Cô cúi gằm mặt trong lúc phấn đấu ngăn những giọt nước mắt tuôn rơi.

– Tất cả chúng ta đi thôi.

Kirito đặt tay lên vai cô, và rồi Silica khởi đầu bước về phía quán trọ.

– Vậy, chúc hai người may mắn.

Dù giọng cười của Rosalia vang lên phía sau, nhưng Silica không hề quay đầu nhìn lại.

Tầng một của «Lữ quán chong chóng» là một quán ăn rất lớn. Kirito kiếm cho Silica một chỗ ngồi rồi đi đến quầy thu ngân, nơi một NPC đang chờ đợi.Sau khoảng thời gian hoàn tất các thủ tục, anh nhấp vào thực đơn trên quầy và nhanh chóng quay trở lại.

Ngay khi Kirito ngồi xuống ở phía đối mặt, Silica khởi đầu xin lỗi vì làm cho anh phải trải qua một tình huống khó xử vì cô. Nhưng Kirito giơ tay lên, ngăn lời cô ấy lại và sau đó mỉm cười.

– Ta cứ ăn trước đã.

Ngay lúc đó, người phục vụ mang ra hai chiếc cốc còn đang bốc hơi nghi ngút. Hai chiếc cốc ở trước mặt họ chứa đầy một thứ chất lỏng màu đỏ, và chúng bốc lên một mùi thơm huyền bí.

– Vì sự thành lập của party của tất cả chúng ta.

Họ cụng cốc sau lời tuyên bố của Kirito. Sau đó, Silica nhấp một ngụm chất lỏng nóng hổi ấy.

– …Ngon quá…

Mùi thơm và vị chua ngọt này giống với những loại rượu vang mà cha cô từng cho cô uống thử rất lâu trước kia. Nhưng Silica đã uống thử toàn bộ các loại đồ uống ở đây, ấy vậy cô không hề nhớ là mình đã từng thử loại nào như vậy này cả.

– Ừm, đây là gì vậy …?

Kirito mỉm cười trước khi trả lời:

– Ta có thể mang theo thức uống đóng chai đến quán ăn của NPC mà. Đây là một item tên là «Ruby Ichor». Nếu em uống một tách, nó sẽ làm tăng chỉ số nhanh nhẹn của em thêm một điểm.

– Nó, nó thật là quý hiếm…!

– Ừ thì, cứ ủ trong túi đồ của tôi thì rượu cũng chẳng ngon lên được, với lại tôi cũng không quen biết nhiều người cho lắm nên chẳng mấy khi có dịp được lấy nó ra uống…

Kirito nhún vai một cách ngớ ngẩn. Silica cười khúc khích rồi nhấp thêm ngụm nữa. Thứ mùi vị có chút thân thuộc ấy từ từ làm trái tim cô, vốn đã chai cứng sau những chuyện đáng thương xảy ra ngày ngày hôm nay, dần ấm áp trở lại.

Sau khoảng thời gian uống cạn cốc, Silica vẫn ôm nó vào ngực mình như thể muốn níu kéo hơi ấm của nó. Sau đó, cô nhìn xuống chiếc bàn và lặng lẽ nói:

– …Vì sao…họ lại nói những điều hẹp hòi như vậy…

Khuôn mặt của Kirito trở nên nghiêm túc. Anh đặt chiếc cốc xuống và mở miệng nói.

– Có phải SAO là MMORPG trước nhất mà em chơi không?

– Vâng, đây là trò trước nhất em chơi.

– Phải rồi– Trong bất kỳ trò chơi trực tuyến nào cũng có rất nhiều người chơi thay đổi tính cách khi họ đeo mặt nạ của nhân vật lên. Có những người trở nên tốt bụng hơn, nhưng cũng như những kẻ khác trở nên xấu xa đi… Trước đó, họ gọi này là nhập vai, nhưng tôi nghĩ rằng ở trong SAO điều này khác hoàn toàn.

Cái nhìn của Kirito trở nên sắc bén.

– Mặc dù tất cả chúng ta đang trong một tình huống khó khăn như vậy này… Ừm, việc toàn bộ mọi người chơi cung chung sức để phá đảo trò chơi là bất khả thi. Nhưng có quá nhiều kẻ thích ngắm nhìn người khác phải chịu đớn đau, ăn trộm item và thậm chí là sát hại những người khác.

Kirito nhìn thẳng vào Silica. Hình như có một nỗi buồn sâu thẳm đằng sau sự tức giận của anh.

– Tôi nghĩ rằng những kẻ phạm tội ác ở đây cũng là bọn rác rưởi trong toàn cầu thực.

Anh hầu hết hét lên điều đó. Nhưng sau đó anh nhận thấy rằng Silica đang hơi co mình lại, do đó, anh mỉm cười và xin lỗi:

– Xin lỗi… Tôi thậm chí còn không có tư cách nói về những người khác. Tôi hầu như chẳng khi nào trợ giúp ai cả. Và tôi thậm chí – còn làm cho những người bạn của mình phải chết…

– Kirito onii–chan…

Silica nhận thấy rằng chàng trai kiếm sĩ mặc đồ đen đang ngồi trước mặt cô mang một vết thương rất sâu bên trong tâm hồn. Cô muốn an ủi anh, nhưng lại hận rằng từ ngữ vẫn chưa đủ để chuyển tải hết những gì cô muốn nói. Thay vào đó, cô vô thức mang cả hai tay lên nắm lấy bàn tay đang nắm chặt trên bàn của Kirito.

– Kirito onii–chan là một người tốt. Anh đã cứu em mà.

Lúc đầu, Kirito rất ngạc nhiên và phấn đấu rụt tay lại, nhưng rồi anh nhanh chóng thả lỏng. Một nụ cười nhẹ nhõm xuất hiện trên môi anh.

– …Có vẻ như cuối cùng tôi mới là người được an ủi. Cảm ơn, Silica.

Ngay sau đó, Silica cảm thấy một cảm nghĩ đớn đau, như thể trái tim cô đang bị siết lại. Không hiểu sao, tim cô lại đập nhanh hơn bình thường. Gương mặt cô ấy khởi đầu nóng ran.

Cô ấy nhanh chóng rụt tay về và đặt tay lên ngực mình. Nhưng cơn đau vẫn không dừng lại.

– Em đang làm gì thế…?

Khi Kirito rướn người về phía trước, Silica lắc đầu quầy quậy và phấn đấu mỉm cười.

– Không, không có gì đâu! 𝓐, em đói quá!

Sau khoảng thời gian họ xong ăn bánh mì và món hầm, cùng với vài bánh pho mát để tráng miệng, thì đã quá 8 giờ. Họ quyết định sẽ nghỉ sớm để chuẩn bị cho chuyến hành trình lên tầng 47 vào ngày mai. Cả hai cùng đi lên tầng hai, nơi có vô số căn phòng đối mặt nhau ở hai bên hành lang rộng rãi.

Phòng mà Kirito thuê, trùng hợp thay, lại ở ngay bên cạnh phòng của Silica. Cả hai cười và chúc nhau ngủ ngon.

Ngay sau khoảng thời gian bước vào trong phòng mình, Silica quyết định rằng trước khi thay đồ, cô sẽ tập thực hiện một số combo để làm quen mình với con dao găm mới mà Kirito mang cho mình. Cô phấn đấu tập trung vào món vũ khí mới, vốn có hơi nặng hơn con dao cũ của cô một tí. Thế nhưng cơn đau nhói trong lồng ngực khiến mọi chuyện trở nên khó khăn hơn.

Sau khoảng thời gian phấn đấu tung ra được một combo 5 đòn, cô mở cửa sổ, cởi bỏ các trang bị ra, và sau đó mặc đồ lót lên giường. Cô vỗ nhẹ lên tường để mở thực đơn ra rồi tắt đèn.

Cảm thấy một sự mệt mỏi rã rời tràn từ đầu đến chân, cô nghĩ rằng mình sẽ đi vào giấc ngủ một cách đơn giản. Nhưng không hiểu sao, cô cảm thấy còn tỉnh táo hơn bình thường.

Kể từ khi trở thành bạn thân với Pina, cô ấy đã luôn luôn ôm thân thể mềm mại của nó trong vòng tay mình mà ngủ. Vậy nên cô cảm thấy chiếc giường ngày hôm nay hơi trống trải hơn so với bình thường. Cô lăn lộn và trở mình một lúc trước khi bỏ cuộc và ngồi dậy. Cô cứ nhìn về phía tay trái, nơi hàng rào ngăn cách phòng cô với phòng của Kirito đang đứng lù lù.

Cô muốn trò chuyện nhiều hơn với anh.

Silica ngạc nhiên khi thấy mình có những tư duy như vậy. Người này là một người chơi nam mà cô mới chỉ quen biết chưa đầy một ngày. Cô đã luôn tránh né những người chơi nam từ trước đến giờ, thế nhưng vì sao chàng kiếm sĩ mà cô không biết tí gì này lại cứ tiếp tục hiện lên trong tâm trí cô?

Cô không tài nào giải thích được những xúc cảm này. Khi cô liếc nhìn đồng hồ, thứ ở dưới cùng tầm mắt cô, nó chỉ quá 10 giờ. Không còn tiếng bước chân của những người chơi khác ngoài cửa sổ, chỉ còn tiếng của một con chó sủa văng vẳng phía xa.

– Mà thôi, điều đó cũng chẳng có ý nghĩa gì cả. Cứ đi ngủ cái đã.

Cô nghĩ vậy trong đầu. Nhưng vì nguyên nhân nào đó, cô lại ra khỏi giường và bước rón rén trên sàn nhà. Sau khoảng thời gian tự nhủ với mình rằng cô sẽ chỉ qua gõ cửa thôi, cô vẫy tay mở thực đơn, chọn chiếc áo đầm dễ thương nhất mà mình có và mặc nó vào.

Cô bước một vài bước trên hành lang lung linh ánh nến. Sau khoảng thời gian do dự mất vài chục giây trước cửa, cô quyết định gõ cửa hai lần.

– Hử? Có chuyện gì vậy?

– À thì—

Silica chợt nhận thấy rằng cô chưa chuẩn bị một nguyên nhân hợp lý nào để đến đây và khởi đầu bối rối. Nếu lấy nguyên nhân kiểu như”Em chỉ muốn trò chuyện thôi” thì quá trẻ con.

– Vâng, cái đó… À, em muốn biết thêm về tầng 47!

May mắn thay, Kirito không nghi ngờ gì cả và gật đầu.

– Được rồi. Tất cả chúng ta có nên đi xuống tầng không?

– Không, ừm…nếu được, em muốn trò chuyện trong phòng của onii–chan…

Cô trả lời mà không tư duy gì mấy, và sau đó nhanh chóng nói thêm vào:

– Bởi–bởi vì, tất cả chúng ta không nên để cho người khác nghe thấy những thông tin quý hiếm này!

– Ừm … Ờ… Em nói đúng. Nhưng …

Kirito gãi đầu, hơi tỏ vẻ không thoải mái, rồi …

– Ừ, chắc là sẽ không sao đâu.

Cậu lẩm bẩm, sau đó mở cửa hẳn ra và lùi lại vài bước.

Tất nhiên, phòng Kirito không khác gì như phòng của Silica: một chiếc giường ở bên trái, cộng với một bàn trà và một cái ghế ở xa hơn một tí. Này là toàn bộ đồ đạc trong phòng.

Kirito mời cô ngồi vào ghế trước khi ngồi lên giường và mở cửa sổ. Anh nhanh chóng thao tác và lấy ra một chiếc hộp nhỏ.

Chiếc hộp được đặt trên bàn, nó có chứa một quả bóng pha lê nhỏ bên trong. Nó sáng lên dưới ánh sáng của chiếc đèn lồng.

– Đẹp quá … nó là gì vậy?

– Đây là một item tên là «Mirage Sphere».

Khi Kirito nhấp vào hình cầu, một cửa sổ thực đơn xuất hiện. Anh thao tác một cách nhanh chóng rồi nhấn nút OK.

Ngay sau khoảng thời gian anh thu tay về, khối cầu khởi đầu phát ra một thứ ánh sáng màu xanh, và một ảnh ba chiều hình cầu rộng lớn xuất hiện. Hình như hình ảnh này là toàn thể một tầng trong Aincrad. Nó cho thấy những ngôi làng, thậm chí là toàn bộ cây cối một cách vô cùng cụ thể, khác xa so với những tấm bản đồ đơn giản được phân phối trên thực đơn hệ thống.

– Uoaa …!

Silica nhìn chằm chằm vào”tấm” bản đồ bán trong suốt. Cứ như thể nếu cô tiếp tục nhìn như vậy vào nó có khi còn thấy cả những bóng người đi lại cũng nên.

– Đây là khu vực dân cư, và nơi này là Đồi kí ức. Em phải đi qua đoạn đường này … và có một số quái vật mạnh ở quanh đây …

Kirito vừa liên tục chỉ vào các vị trí trên bản đồ vừa giải thích về địa hình của tầng 47. Chỉ cần nghe giọng nói đầy điềm tĩnh của anh mà Silica đã cảm thấy ấm áp rồi.

– Và nếu em đi qua cây cầu này, em có thể nhìn thấy ngọn đ…

Đột nhiên Kirito ngừng nói.

– …?

– Suỵt …

Khi ngẩng đầu lên, cô thấy khuôn mặt của Kirito đanh lại, anh đặt một ngón tay lên môi. Anh nhìn đăm đăm về phía cửa với một ánh nhìn sắc bén.

Kirito nhanh chóng hành động. Anh ta nhảy ra khỏi giường với vận tốc nhanh chóng và mở tung cánh cửa.

– Ai đấy…!?

Silica có thể nghe thấy tiếng bước chân của người nào đó. Cô chạy đến và nhìn ra ngoài từ phía dưới Kirito. Cô thấy một bóng người đang chạy xuống cầu thang.

– Nó–nó là gì là vậy?

– …Tôi nghĩ rằng người đó nghe trộm tất cả chúng ta.

– Cái gì…? Nhưng nếu bị ngăn bởi một hàng rào thì làm sao nghe lén được?

– Điều này là khả thi nếu tuyệt kỹ nghe trộm của em đủ cao. Mặc dù…không có…nhiều người luyện tập tuyệt kỹ này …

Kirito đóng cửa và bước vào phòng. Anh trở lại vị trí cũ trên chiếc giường, khuôn mặt đầy đăm chiêu. Silica ngồi xuống bên cạnh và mang hai tay lên ôm lấy người. Đầu óc cô tràn trề một cảm nghĩ sợ hãi không thể giải thích được.

– Vì sao lại có người nghe trộm tất cả chúng ta chứ…?

– Tất cả chúng ta sẽ sớm tìm thấy nguyên nhân thôi, chắc vậy. Tôi cần gửi một tin nhắn, vậy nên em có thể chờ một tí chứ?

Kirito khẽ mỉm cười trước khi cất viên pha lê bản đồ đi và mở một cửa sổ. Anh nhẹ nhõm lướt các đầu ngón tay trên keyboard lập thể.

Silica nằm quấn tròn trên giường. Một kỉ niệm xưa ở toàn cầu thực chợt trở lại với cô. Cha cô là một phóng viên. Ông luôn luôn ngồi trước một chiếc máy tính cũ, gõ gõ gì đó một cách đầy nghiêm túc. Silica rất thích ngắm cha mình từ đằng sau khoảng thời gian ông làm việc.

Cô không còn cảm thấy sợ nữa. Khi ngắm nhìn nghiêng khuôn mặt của Kirito từ phía sau, cô cảm thấy như thể mình lại được bao trùm trong sự ấm áp mà cô đã quên quá lâu rồi. Trước khi kịp nhận thấy, đôi mắt của cô đã nhắm lại tự khi nào.

Phần 3

Tiếng chuông réo vang bên tai khiến Silica thức dậy. Hồi chuông báo thức buổi sáng mà chỉ mình cô có thể nghe thấy được báo hiệu rằng lúc này đã là bảy giờ.

Cô kéo tấm chăn ra khỏi người và ngồi dậy. Silica thường thức dậy vào buổi sáng một cách rất khó khăn, nhưng ngày hôm nay cô lại có thể mở mắt với tâm trạng thoải mái. Đầu óc cô cảm thấy rất sảng khoái, như thể mọi điều phiền muộn đã bị cuốn trôi sau giấc ngủ sâu.

Sau khoảng thời gian vặn mình một tí, Silica chuẩn bị ra khỏi giường thì đột nhiên cô đờ người ra.

Phía dưới sàn, có một người đang nằm quay lưng về phía giường mà ngủ, tia nắng buổi sáng chiếu xuyên qua cửa sổ rọi xuống người anh ta. Ngay khi Silica hít một hơi chuẩn bị hét lên vì nghĩ rằng này là một kẻ đột nhập, cô chợt nhớ ra nơi mà mình đã ngủ lại đêm qua.

— Tr,trong phòng của Kirito onii–chan…

Ngay sau khoảng thời gian cô nhớ ra chuyện đó, khuôn mặt cô nóng ran lên như thể vừa bị khè lửa vào. Vì những nét biểu cảm trong SAO đều bị cường điệu hóa, nên có khi hơi nước đang bốc ra nghi ngút từ khuôn mặt của cô ngay lúc này cũng nên. Hình như đêm qua Kirito đã để Silica nằm trên giường, còn mình thì ngủ trên sàn nhà. Silica rên rỉ trong lúc lấy hai tay che mặt lại vì bối rối và ăn năn.

Sau khoảng thời gian tốn vài chục giây để tự trấn an, Silica lặng lẽ ra khỏi giường và đứng dậy. Sau đó, cô rón rén đi đến chỗ Kirito rồi nhìn chằm chằm vào khuôn mặt của anh.

Khuôn mặt đang say ngủ của chàng hắc kiếm sĩ trông cực kì ngây thơ làm cho Silica không thể không mỉm cười. Cô từng nghĩ rằng anh ấy lớn tuổi hơn cô khi thấy cái nhìn sắc bén của anh.Nhưng thật đáng ngạc nhiên, khi mà cô nhìn thấy anh trong bộ dạng này, thì hình như anh ấy cũng chẳng khác cô là bao.

Nhìn khuôn mặt lúc ngủ của Kirito rất thú vị, nhưng Silica không thể cứ ngồi thế này mãi được, vì vậy cô khẽ lay vai của chàng trai kiếm sĩ và nói nhỏ nhẹ.

– Kirito onii–chan, trời sáng rồi ~.

Kirito mở to mắt và chớp chớp mấy cái trong lúc ngây người nhìn Silica. Một lúc sau, như thể đã tỉnh ngủ, anh ấy mau lẹ trở nên bối rối.

– 𝓐… Xin lỗi, tôi rất xin lỗi!

Anh đột nhiên cúi đầu xuống.

– Tôi định đánh thức em dậy, nhưng lúc đó em ngủ say quá… với lại tôi cũng không thể mở được cửa phòng của em, vì vậy …

Phòng mà những người chơi thuê được hệ thống bảo lãnh và bất khả xâm phạm, vì vậy không có cách nào để vào được trừ khi là bạn thân của người thuê. Silica nhanh chóng xua tay và nói:

– Không, không, em mới là người phải xin lỗi! Chiếm mất giường của anh như vậy…

– Không, không sao đâu. Ở nơi này dù có nằm ngủ kiểu nào thì cũng sẽ không bị đau nhức cơ bắp mà.

Sau khoảng thời gian đứng lên, Kirito quay cổ, tạo ra những tiếng rắc rắc hoàn toàn tương phản với những gì anh vừa nói. Rồi anh giơ cao hai cánh tay của mình lên và vươn vai. Anh nhìn Silica như thể vừa mới nghĩ ra một điều gì đó, trước khi mở miệng nói:

– …Dù sao thì, chào buổi sáng nhé.

– Ch–chào buổi sáng.

Cả hai nhìn nhau và mỉm cười.

Hai người ăn một bữa sáng no nê để chuẩn bị cho chuyến hành trình đến «Đồi kí ức» trên tầng 47. Mặt trời đã lên cao khi họ bước ra khỏi quán trọ. Những người chơi đang chuẩn bị để khởi đầu một ngày mới và những người vừa trở về từ cuộc phiêu lưu đêm cứ đến và đi với dấu hiệu rất khác nhau.

Sau khoảng thời gian bổ sung thêm số thuốc chữa thương tại cửa tiệm bên cạnh quán trọ, hai người hướng về phía cổng dịch chuyển. May mắn thay, họ đến được này mà không chạm mặt bất kì ai muốn mời Silica vào party như ngày hôm qua. Ngay khi chuẩn bị bước vào khu vực dịch chuyển đang tỏa ánh sáng màu xanh lấp lánh, Silica dừng lại.

– 𝓐…em, không biết tên của ngôi làng trên tầng 47 …

Cô đang định mở bản đồ để xác minh thì Kirito chìa tay phải ra

– Không sao đâu, tôi sẽ nói nơi đến.

Silica nắm chặt lấy tay anh đầy vẻ nhớ ơn.

– Dịch chuyển! Floria!

Ngay sau khoảng thời gian Kirito hô to, một luồng sáng chói mắt bao phủ lấy cả hai người họ.

Sau khoảng thời gian ánh sáng mờ đi, cảm nghĩ của việc dịch chuyển ùa đến và vô số màu sắc xuất hiện trước mắt Silica.

– Uoa…

Cô hét lên một cách vô thức.

Cổng dịch chuyển của tầng 47 tràn ngập những bông hoa. Hai đoạn đường nhỏ chạy xuyên qua quảng trường, tạo thành hình chữ thập. Ngoại trừ hai đoạn đường đó ra thì phần còn sót lại của quảng trường được bao phủ hoàn toàn bởi những thảm hoa được viền quanh bởi những hàng gạch đỏ chót. Ở trên đó có nhiều loài hoa mà cô chưa thấy khi nào.

– Thật là kì diệu…

– Tầng này còn tồn tại tên khác là «Flower Garden», vì không chỉ mỗi khu vực trong làng mà toàn thể tầng đều được bao phủ bởi hoa. Nếu có thời gian, tất cả chúng ta cũng có thể đến thăm «Rừng hoa khổng lồ» ở phía bắc…

– Khi khác em nhất định sẽ tới đó.

Silica mỉm cười với Kirito trước khi cô ngồi xuống trước một thảm hoa. Cô cúi mặt xuống gần một bông hoa xanh giống như hoa ngô và hít hà.

Những bông hoa được tạo ra với độ cụ thể đáng ngạc nhiên: từ những chiếc gân lá cho đến 5 cánh hoa, nhị màu trắng và cả cái cuống màu xanh lá cây.

Tất nhiên không phải toàn bộ mọi thứ trong Aincrad, bao gồm cả thảm hoa này, cũng như toàn bộ các loại thực vật và các tòa nhà, lúc nào cũng có độ cụ thể cao như vậy được. Nếu làm thế thì cho dù hệ thống máy chủ của SAO có hiệu năng cao đến thế nào đi chăng nữa, thì cũng vẫn sẽ bị thiếu hụt tài nguyên hệ thống.

Để tránh được điều đó trong lúc vẫn giúp người chơi trải nghiệm một môi trường với những cụ thể càng”thật” càng tốt, SAO đã sử dụng «Digital Focusing System» (hệ thống tập trung số hóa). Hệ thống sẽ hiển thị đối tượng một cách cụ thể hơn khi người chơi quan tâm và tập trung vào nó.

Sau khoảng thời gian nghe nói về hệ thống này, Silica sợ rằng nếu để ý đến quá nhiều thứ thì sẽ làm chậm hệ thống, nhưng lúc này đây cô không thể kìm lòng được mà cứ nhìn ngắm những loài hoa đang khoe sắc kia.

Cuối cùng, Silica cũng ngừng được việc đi bộ một cách vô thức và đắm mình trong hương hoa. Cô khởi đầu nhìn xung quanh.

Hầu như những người đang có mặt ở đây là những cặp nam nữ. Toàn bộ đều đang hoặc nắm tay hoặc khoác tay nhau và vui vẻ trò chuyện. Có vẻ như nơi đây đã trở thành một trong những nơi để hẹn hò. Silica ngước lên nhìn Kirito, người vẫn đang đứng vô tư bên cạnh cô.

— Liệu chúng mình có trông giống như vậy không…?

Sau khoảng thời gian tư duy về điều này, Silica nói to để che giấu việc mình đang đỏ mặt:

– Chúng–tất cả chúng ta hãy nhanh chóng ra ngoài khu luyện cấp thôi!

– Hử? À, ừ.

Kirito đứng ngây ra chớp chớp mắt trong giây lát, trước khi gật đầu và khởi đầu đi theo Silica.

Sau khoảng thời gian ra khỏi quảng trường, họ phát xuất hiện rằng ngay cả những đường phố chính của ngôi làng cũng được bao phủ bởi vô vàn các loài hoa. Khi hai người sánh bước cùng nhau, Silica thơ thẩn nghĩ về lần trước nhất cô gặp Kirito. Cô không thể tin rằng chuyện mới xảy ra ngày ngày hôm qua thôi. Không biết từ khi nào,chàng kiếm sĩ này đã có một vị trí trọng yếu trong trái tim cô.

Cô lén liếc về phía anh và phân vân về xúc cảm của anh, nhưng Kirito vẫn làm cho cô có một cảm nghĩ huyền bí và rất khó để hiểu rằng anh ấy đang nghĩ gì. Silica do dự một lúc trước khi cô lấy hết dũng cảm và mở miệng:

– Ừmm… Kirito onii–chan. Em có thể hỏi về em gái của anh được không …

– Tại-vì sao tự nhiên em lại hỏi vậy?

– Anh nói rằng em gợi cho anh nhớ về cô ấy. Vì vậy, em chỉ tò mò…

Nói về toàn cầu thực là một trong những điều cấm kỵ nhất trong Aincrad. Có rất nhiều nguyên nhân cho việc này, nhưng nguyên nhân đa số là nếu những tư duy như ‘toàn cầu này là ảo và do đó toàn bộ đều chỉ là giả tạo ăn sâu vào trong tâm trí của người chơi thì họ sẽ không chấp thuận «tử vong» trong SAO đồng nghĩa với tử vong thật của chính mình.

Nhưng cô muốn hỏi về em gái của Kirito, người mà anh nói là trông giống cô. Cô muốn biết xem liệu Kirito có coi cô như một người em gái hay không.

– …Chúng tôi cũng không…thân thiết cho lắm…

Kirito khởi đầu kể.

– Tuy nói rằng em ấy là em gái tôi, nhưng thực ra em ấy chỉ là em họ thôi. Vì một số nguyên nhân mà hai đứa đã sống cùng nhau suốt từ bé tới giờ. Tuy thế em ấy không biết gì về chuyện này cả. Ừm, có thể vì vậy…nên tôi luôn giữ khoảng cách với em ấy cho dù không cố ý.Tôi thậm chí còn tránh gặp em ấy ở nhà.

Kirito khẽ thở dài.

– …Hơn nữa, chúng tôi có một người ông vô cùng nghiêm khắc. Ông buộc tôi phải tham gia một võ đường Kendo khi tôi lên tám, nhưng tôi không thực sự thích nó lắm và đã dừng học sau hai năm. Sau đó, ông tôi đã đánh tôi một trận nhừ tử…nhưng lúc đó, em gái tôi khởi đầu khóc lóc và đã bảo vệ tôi bằng cách nói rằng em ấy sẽ làm thay tôi để tôi đỡ phải chịu đòn.Từ đó trở đi, tôi khởi đầu chơi game trên PC và đắm mình trong toàn cầu ảo, nhưng em gái tôi thì thực sự tập trung hết mình cho kiếm đạo,thậm chí còn tiến vào khá sâu ở giải vô địch quốc gia trước khi ông tử vong. Điều đó đã làm cho ngay cả ông cũng ưng ý… Nhưng tôi luôn luôn cảm thấy ăn năn, tôi luôn tự hỏi không biết đó có phải là việc mà em ấy thực sự muốn làm hay không và liệu em ấy có giận tôi không. Tôi luôn tránh né em ấy vì điều đó…và rốt cuộc mọi chuyện thành ra như lúc này.

Kirito ngừng nói và nhìn xuống khuôn mặt của Silica.

– Vậy nên, có vẻ tôi cứu em chỉ để tự thỏa mãn bản thân. Tôi chỉ đang phấn đấu chuộc lại sai lầm trong quá khứ mà thôi… Xin lỗi nhé.

Silica chỉ là một đứa trẻ nên cô không thể hiểu hết những gì Kirito nói. Nhưng không hiểu sao, cô cảm thấy như thể mình hiểu được người em gái của anh.

– …Em gái của Onii–chan…bạn ấy không giận anh đâu. Nếu bạn ấy không thích Kendo thì đã không thể làm được tốt đến như vậy được. Chắc hẳn bạn ấy rất yêu thích kendo.

Silica lựa chọn lời lẽ một cách cẩn trọng rồi nói. Nghe vậy, Kirito mỉm cười.

– Có vẻ như tôi toàn là người được an ủi… Có thực là mọi chuyện giống như em nói không? Nếu vậy thì thật tốt biết bao.

Silica cảm thấy một cảm nghĩ ấm áp lan truyền trong trái tim mình. Cô thấy rất hạnh phúc khi Kirito chịu cởi mở hơn với cô.

Hai người nhanh chóng đến lối vào phía bắc của làng. Vô số những bông hoa trắng nở trên những sợi dây leo cuốn quanh mái vòm mỏng màu bạc. Đường phố chính đi qua nó và kéo dài thành một xa lộ bao quanh bởi những ngọn đồi màu xanh trước khi biến mất vào trong sương mù.

– …Cuộc phiêu lưu của tất cả chúng ta cuối cùng cũng từng khởi đầu.

– Vâng.

Silica buông cánh tay của Kirito ra, nét mặt trở nên kiên nghị hơn và gật đầu.

– Với level và trang bị của em, những con quái vật quanh đây không phải là một vấn đề to tát. Nhưng…

Vừa nói, Kirito vừa lục lọi các túi treo trên thắt lưng, và cuối cùng lấy ra một viên pha lê màu xanh da trời, rồi đặt nó vào trong lòng bàn tay của Silica. Này là một viên pha lê dịch chuyển.

– Chẳng ai hiểu rằng những gì sẽ có thể xảy ra. Vì vậy em hãy cố nhớ lấy điều này. Nếu có chuyện gì ngạc nhiên xảy ra và tôi bảo em rời đi, thì hãy sử dụng viên pha lê để đến ngôi làng nào cũng được. Em không cần phải lo ngại cho tôi.

– Nh–nhưng…

– Hứa với tôi đi. Tôi từng…khiến cả một party phải chết. Tôi không muốn lặp lại sai lầm đó một lần nữa.

Khuôn mặt Kirito nghiêm túc đến độ Silica không thể làm gì khác ngoài việc gật đầu. Sau khoảng thời gian thu được câu trả lời của cô, anh mỉm cười nhẹ nhõm.

– Rồi, tất cả chúng ta đi thôi!

– Được rồi!

Silica xác minh lại con dao găm được đeo ở bên người và khắc phục vấn đề về tư tưởng; tối thiểu cô sẽ không bị rối trí như ngày ngày hôm qua và sẽ tranh đấu bằng toàn bộ khả năng của mình.

Nhưng—

– Kya–aaaaaah!? Nó là gì thế—!? Nó, nó nhìn kinh quá——!

Họ đã gặp con quái vật trước nhất chỉ sau một vài phút đi bộ theo hướng phía bắc trên cánh đồng của tầng 47.

– ᑗ-Uoaa! Biến đi—!

Thứ vừa mới xuất hiện và đang lướt qua các bụi cây có kiểu dáng mà Silica không khi nào có thể tưởng tượng được. «Một bông hoa biết đi» sẽ là mô tả chuẩn xác nhất. Cái cuống hoa màu xanh đậm to như bắp tay của nhân loại và nó có vô số rễ con đang bám đất thay cho chân. Phía trên là một bông hoa khổng lồ màu vàng trông giống như hoa hướng dương. Miệng nó đang mở rộng, với rất nhiều cái răng trắng nhởn nhô ra và những vệt màu đỏ ở bên trong.

Nó có hai dây leo mọc dài ra từ giữa phần thân, khiến người ta liên tưởng ngay đến hai cánh tay. Hình như những cánh tay đó và cái miệng đầy răng của nó là phòng ban đa số trong việc tấn công. Cái cây ăn thịt người xông về phía Silica với cái miệng như đang cười trong lúc đung đưa hai cánh tay hệt như những xúc tu. Càng nhìn “bức tranh biếm họa ma quái” này, Silica càng cảm thấy kinh tởm.

– Tao bảo biến đi cơ mà—!

Silica vung con dao găm của mình một cách điên cuồng trong lúc đôi mắt hầu hết nhắm tịt lại. Kirito, đang đứng bên cạnh cô ấy, lúng túng giải thích:

– Không sao đâu mà. Con quái vật đó rất yếu. Nếu em nhắm trúng miếng màu trắng ở ngay dưới bông hoa thì em có thể đơn giản…

– Nh–nhưng nhìn nó kinh lắm!

– Nếu mới thế này mà đã gọi là xấu xí, thế thì mọi chuyện về sau sẽ rất khó khăn đây. Thực ra, còn tồn tại một loại quái vật với rất nhiều bông hoa, và một loại trông như cây ăn thịt, và thậm chí có cả loại có rất nhiều xúc tu dính…

– Kya—-!

Vừa hét lên khi nghe những gì Kirito nói, Silica vừa kích hoạt một kiếm kỹ, và tất nhiên, cô chỉ đơn giản đang chém vào không khí. Lợi dụng khoảng trễ ngắn ngủi của cô sau khoảng thời gian dùng kiếm kỹ, hai xúc tu quấn chặt quanh hai chân của Silica và nhấc bổng cô lên với một sức mạnh đáng ngạc nhiên.

– Ưoaa!

Silica nhận thấy mình đang bị treo ngược và hệ quả là tầm nhìn của cô bị đảo ngược theo. Còn chiếc váy thì trung thành với trọng tải ảo một cách tuyệt đối và tốc lên.

– Ưaaa!

Cô nhanh chóng ấn chiếc váy xuống và phấn đấu cắt các dây leo. Nhưng trong tư thế khó xử này, mọi việc đều trở nên khó khăn. Silica hét lên với khuôn mặt đỏ ửng:

– Ki–Kirito onii–chan, đừng đứng đấy nhìn và ra giúp em nhanh lên!!

– ₵-Cái đó hơi khó đấy.

Giơ bàn tay trái lên che mắt, Kirito lúng túng trả lời trong lúc bông hoa khổng lồ vẫn tiếp tục lắc qua lắc lại Silica.

– Dừng lại!

Silica không còn cách nào khác ngoài bỏ tay ra khỏi váy, bám vào dây leo, và cắt nó. Cái gáy của bông hoa rơi đúng vào tầm với của cô khi đang rơi. Ngay mau lẹ, Silica sử dụng một kiếm kỹ. Lần này, nó đánh trúng mục tiêu, và khi đầu bông hoa rụng xuống, toàn thể thân thể của nó phát nổ và biến mất. Silica tiếp đất nhẹ nhõm giữa trận mưa mảnh vỡ đa giác và hỏi Kirito ngay khi quay người lại.

– …Anh có thấy không?

Chàng trai hắc kiếm sĩ nhìn Silica qua những sơ hở giữa các ngón tay của mình và trả lời:

– … Không, tôi không thấy.

Họ đánh thêm năm trận nữa để làm quen với những con quái vật trước khi tăng vận tốc, mặc dù Silica hầu hết ngất xỉu khi một con quái vật trông giống như hải quỳ tóm cô bằng những xúc tu dính của nó.

Kirito không tham gia mấy vào các trận chiến và chỉ trợ giúp Silica, thi thoảng lại chặn một số đòn tấn công khi Silica gặp nguy hiểm. Kinh nghiệm của party được phân tách theo lượng sát thương mỗi thành viên trong party gây ra cho quái vật. Vì cô liên tiếp hạ gục những quái vật có level cao, điểm kinh nghiệm của cô tăng nhanh hơn rất nhiều so với bình thường và nhanh chóng lên thêm một level.

Họ tiếp tục đi xuôi theo đoạn đường gạch màu đỏ vô tận, cho tới khi một cây cầu bắc qua một dòng suối nhỏ xuất hiện. Ở phía xa, họ có thể thấy một ngọn đồi lớn, và có vẻ đoạn đường này kéo dài tới tận đỉnh đồi.

– Đó chính là «Đồi kí ức».

– Có vẻ không có bất kỳ ngã rẽ nào.

– Ừ. Tất cả chúng ta chỉ cần tiếp tục đi theo đoạn đường nên không cần phải lo về việc bị lạc. Nhưng người ta nói rằng có rất nhiều quái vật ở đây. Hãy cẩn trọng đấy.

– Vâng!

Chẳng bao lâu nữa, cô có thể phục sinh Pina. Khi nghĩ về điều này, bước chân của Silica tự nhiên nhanh hẳn lên.

Khi hai người khởi đầu đi bộ xuôi theo đoạn đường lên đồi đầy hoa nở, họ gặp nhiều quái vật y như Kirito đã phán đoán. Các quái vật dạng thực vật cũng lớn hơn trước đây, nhưng con dao găm đen của Silica còn mạnh hơn cô tưởng và giúp cô hạ gục hầu như số quái vật chỉ với một combo.

Nhưng tuyệt kỹ của Kirito thậm chí còn đáng ngạc nhiên hơn.

Cô đã nghĩ rằng anh là một kiếm sĩ có level khá cao sau khoảng thời gian nhìn thấy anh tiêu diệt hai con Khỉ say xỉn chỉ với một nhát chém. Nhưng ngay cả khi lên thêm 12 tầng nữa thì anh vẫn không mất đi sự trầm tĩnh dù chỉ là một tí. Những lúc có nhiều quái vật xuất hiện, Kirito giúp Silica bằng cách tiêu diệt toàn bộ, chỉ để chừa lại một con.

Trong lúc họ tiếp tục đi về phía ngọn đồi, Silica không thể không phân vân vì sao một người chơi level cao như Kirito lại có mặt ở tầng 35.

Theo như những gì anh ấy nói, hình như anh đang làm gì đó trong «Rừng lạc lối». Nhưng cô chưa từng nghe nói có item hoặc quái vật quý hiếm nào ở đó cả.

Mình sẽ hỏi anh ta sau khoảng thời gian cuộc phiêu lưu này kết thúc— Silica nghĩ trong lúc vung con dao găm.Trong lúc cô làm điều này, đoạn đường hẹp dần trở nên dốc hơn. Sau một hồi hạ gục những con quái vật ngày càng hung hãn và tìm cách vượt qua khu rừng um tùm—

Họ đã tới đỉnh đồi.

– ƯOA—!

Silica cố kìm nén bản thân và chạy vài bước về phía trước rồi kêu lên.

Vườn địa đàng— nơi này thực sự phù phù hợp với tên gọi của nó. Một không gian mở được bao quanh bởi khu rừng đầy những bông hoa đang chen chúc nhau nở rộ.

– Cuối cùng, tất cả chúng ta cũng đến được đây.

Kirito nói trong lúc đi bộ về phía Silica và tra kiếm vào bao.

– Bông hoa đó…nó ở đây chứ…?

– Ừ. Có một tảng đá ở phía trung tâm, và trên đỉnh của nó …

Trước khi Kirito kịp nói hết câu, Silica đã chạy lên trước. Cô ấy có thể nhìn thấy rõ một tảng đá trắng đang sáng lên ở giữa thảm hoa. Cô chạy về phía nó, thở hổn hển, và sau đó cẩn trọng xác minh đỉnh phiến đá cao cỡ ngực cô.

– Hử……?

Nhưng không có gì ở đó. Chỉ có một ít cỏ mọc ở giữa một khe đá. Không có bất kì dấu hiệu gì của một bông hoa cả.

– Nó…không có ở đây, Kirito onii–chan!

Silica la lên với Kirito, người vừa chạy đến bên cô. Những giọt nước mắt khởi đầu xuất hiện trên khóe mắt của cô.

– Không thể nào… — 𝓐, nhìn kìa.

Silica nhìn theo tầm nhìn của Kirito và nhìn lại tảng đá. Sau đó—

– 𝓐 …

Một mầm nhỏ nảy lên từ giữa thảm cỏ mềm. Khi cô nhìn chằm chằm vào nó, hệ thống tập trung được kích hoạt và cái cây non trở nên cụ thể hơn. Hai chiếc lá trắng mở ra như cái miệng của con sò, và một cái thân mọc lên một cách nhanh chóng ở giữa.

Phần thân mọc nhanh y như trong video mà Silica đã được xem trong tiết khoa học trước đó, và sau đó một nụ nhỏ xuất hiện tại đỉnh của nó. Cái nụ hình giọt nước tỏa ra một thứ ánh sáng màu ngọc trai từ bên trong.

Trong lúc hình như cả Kirito và Silica đều đang nín thở theo dõi, chiếc nụ dần mở ra, rồi— với một tiếng leng keng như chuông, bông hoa đã nở. Một chấm sáng nhỏ xíu nhảy múa trong không gian.

Cả hai vẫn đứng im như phỗng, ngắm bông hoa trắng nở. Bảy cánh hoa vươn ra như những tia sáng của một người nổi tiếng, một thứ ánh sáng dịu nhẹ phát ra từ giữa bông hoa, hòa quyện với màu sắc của khung trời.

Silica ngẩng lên nhìn Kirito, cảm thấy như thể cô không nên chạm vào nó. Kirito cười một cách ôn hòa và gật đầu.

Silica gật đầu đáp lại và rồi mang bàn tay phải về phía bông hoa. Lúc cô chạm vào nó, phần thân mỏng như sợi tơ gãy rời như thể nó được làm bằng băng, và cuối cùng chỉ còn tồn tại bông hoa trong tay cô. Rồi cô chạm nhẹ vào nó, trong lúc thở một cách khẽ khàng. Cửa sổ tên lặng lẽ xuất hiện: «Bông hoa của Pneuma».

– Giờ đây…tất cả chúng ta có thể phục sinh Pina…

– Ừ, em chỉ cần nhỏ giọt nước từ bông hoa vào item trái tim. Nhưng có rất nhiều quái vật mạnh ở đây, vì vậy tốt nhất là hãy làm điều đó sau khoảng thời gian tất cả chúng ta trở về làng. Hãy cố đợi một lúc nữa và nhanh chóng trở về thôi.

– Vâng!

Silica gật đầu và mở cửa sổ chính của mình rồi đặt bông hoa vào trong đó. Cô xác minh xem nó đã nằm trong thùng chứa đồ chưa trước khi đóng cửa sổ.

Nói thật, cô muốn sử dụng viên pha lê dịch chuyển để về làng ngay mau lẹ, nhưng Silica cố kiềm chế bản thân và khởi đầu đi bộ. Một quy tắc cơ bản trong SAO là không khi nào sử dụng những viên pha lê giá cao, trừ khi bạn gặp nguy hiểm thật sự.

May mắn thay, họ không gặp nhiều quái vật trên đường trở về. Hai người nhanh chóng đến dòng suối sau khoảng thời gian xuống đồi với một vận tốc nhanh chóng.

Nhiều nhất là một tiếng đồng hồ nữa, mình sẽ được hội ngộ Pina—

Cô ôm ngực, cảm thấy như thể nó sắp nổ tung ra, và chuẩn bị bước qua cây cầu—

Đột nhiên Kirito nắm lấy vai cô. Cô quay lại, trái tim rộn lên, và thấy Kirito đang nhìn trừng trừng vào bụi cây um tùm gần cây cầu với một nét mặt đáng sợ. Sau đó anh mở miệng và nói bằng một giọng trầm và đầy stress:

– —Những người đang nằm đấy phục kích, ra hết cả đi.

– Cái gì…!

Silica nhanh chóng nhìn về phía bên kia, nhưng cô không thể nhìn thấy dù là ai. Sau một vài giây đầy stress, những chiếc lá khởi đầu xào xạc chuyển động. Con trỏ đại diện cho người chơi xuất hiện. Chúng đều có màu xanh lá cây, vì vậy họ không phải là tội phạm.

Ngạc nhiên thay— người vừa lộ diện ở phía bên kia cây cầu ngắn là người mà Silica từng biết.

Với mái tóc màu lửa, đôi môi cùng màu, người thương thủ tay cầm một ngọn giáo mỏng hình chữ thập và mặc áo giáp đen sáng lên như được tráng men.

– Ro–Rosalia–san…! Vì sao mấy người lại ở một nơi như…

Rosalia nhếch mép cười và lờ đi thắc mắc của Silica, người đang mở to mắt vì ngạc nhiên.

– Nhìn thấu chỗ ẩn núp của tôi, có vẻ như là tuyệt kỹ dò quét của cậu là khá cao đấy, kiếm sĩ. Chắc tôi đã nhận xét cậu quá thấp chăng?

Sau đó, cô ta quay về phía Silica:

– Hình như cô đã may mắn lấy được «Bông hoa của Pneuma». Chúc mừng nhé, Silica.

Silica không thể hiểu được ý đồ thực sự của Rosalia, và lùi lại một vài bước. Không hiểu sao, cô có linh cảm xấu về việc này.

Quả nhiên, Rosalia khởi đầu nói:

– Mang bông hoa đó ra đây.

Silica không biết phải nói gì.

– …?! Cái gì…cô nói cái gì cơ …?

Kirito, người nãy giờ vẫn lặng im, bước về phía trước và mở miệng:

– Tôi không thể cho phép cô làm điều đó được, Rosalia–san. Không— tôi phải gọi là thủ lĩnh guild da cam «Titan’s Hand» chứ nhỉ.

Cặp lông mày của Rosalia nhíu lại và nụ cười trên môi cô ta chợt biến mất.

Trong SAO, nếu người chơi có hành vi được nhìn nhận là phạm tội, ví dụ như ăn trộm, làm tổn hại đến người chơi khác, hoặc giết chết họ, thì con trỏ của họ sẽ đổi màu từ xanh sang cam. Vì vậy, mọi người gọi những cá nhân phạm tội này là người chơi màu da cam và một guild bao gồm những người như vậy được là guild da cam. Silica biết về điều này, nhưng cô chưa khi nào nhìn thấy trước đó.

Tuy nhiên, con trỏ HP của Rosalia ngay trước mắt cô lại có màu xanh lá cây cho dù cô có nhìn vào nó bao nhiêu lần đi chăng nữa. Silica ngước nhìn Kirito đang đứng bên cạnh và hỏi bằng giọng khô khốc:

– Này…nhưng…anh nhìn chưa…con trỏ của Rosalia–san, nó màu xanh lá cây mà…

– Ngay cả trong một guild da cam, có rất nhiều trường hợp không phải toàn thể thành viên đều là người chơi màu da cam. Các thành viên có màu xanh lá cây thường tìm kiếm con mồi và ẩn mình giữa các party của họ trước khi dụ họ tới điểm phục kích. Người nghe trộm tất cả chúng ta ngày hôm qua hẳn phải là một thành viên trong nhóm của cô ta.

– Cái–cái gì…

Silica nhìn Rosalia với vẻ mặt đầy ngạc nhiên và kinh tởm.

– Vậy—Vậy thì, nguyên nhân cô đi cùng party với chúng tôi trong suốt hai tuần qua là vì…

Rosalia lại mỉm cười một cách tàn độc và trả lời:

– Tất nhiên ~ tôi chỉ đang xác minh sức mạnh của party, và đồng thời chờ cho họ béo lên nhờ số vốn kiếm được sau cuộc phiêu lưu. Trên thực tiễn, tôi định sẽ”chăm sóc” họ trong ngày ngày hôm nay.

Cô ả liếm mép trong lúc nhìn chằm chằm vào Silica.

– Tôi đã tự hỏi vì sao người tôi muốn săn nhất lại đột ngột bỏ đi, và sau đó tôi nghe nói rằng cô định đi tìm một item hiếm. Dạo này «Bông hoa của Pneuma» là một item khá giá cao. Sau cùng thì, thu thập thông tin là một việc rất trọng yếu~”

Sau đó, cô ta ngừng nói một lúc, nhìn Kirito và nhún vai.

– Nhưng này cậu kiếm sĩ, cậu vẫn vui đùa với con bé này ngay cả khi cậu biết vậy? Cậu không phải là một tên ngốc chứ? Hay là cậu cũng từng thực sự chết mê nó rồi?

Khuôn mặt của Silica đỏ bừng, đầy giận dữ trước những lời lăng mạ của Rosalia. Cô mang tay định rút con dao găm của mình ra. Nhưng Kirito nắm lấy vai cô.

– Không, không phải do những nguyên nhân đó.

Kirito lạnh lùng nói.

– Tôi cũng đang tìm kiếm cô đấy, Rosalia–san.

– —Cậu có ý gì vậy?

– Cô đã tấn công guild «Silver Flags» mười ngày xưa trên tầng 38, phải không? Nhóm có bốn thành viên đã chết và chỉ có thủ lĩnh là còn sống sót.

– 𝓐~, bọn ăn xin đó hả?

Rosalia thậm chí còn không nao núng khi ả ta gật đầu.

– Vị thủ lĩnh đó…anh ta đã tìm kiếm một người để trả thù cho đội của anh ấy ở cổng quảng trường trên tiền tuyến, và đã khóc từ sáng đến tối.

Một sự lạnh lùng kinh hoàng tỏa ra từ những lời Kirito nói. Nó giống như một lưỡi đao băng được mài sắc để cắt đôi bất kể thứ gì dám tới gần.

– Nhưng khi tôi nhận yêu cầu của anh ta, anh ta lại không yêu cầu tôi giết cô. Toàn bộ những gì anh ấy nhờ tôi làm là ném toàn bộ các người vào nhà tù ở Hắc Thiết Thành— cô có hiểu anh ta đã cảm thấy như vậy nào không?

– Chịu.

Rosalia trả lời như thể chuyện đó chẳng làm cho ả cảm thấy buồn phiền một tí nào .

– Cái gì? Vì sao cậu lại tỏ ra quá nghiêm trọng vậy? Cậu ngu à? Không có chứng cứ nào cho thấy người ta sẽ chết thật sự nếu cậu giết họ ở đây. Với lại, cái này cũng chẳng tính là tội khi quay về toàn cầu thực. Tất cả chúng ta thậm chí còn không biết liệu có thể trở về hay không, vậy mà ở đây cậu vẫn nói về công lý và quy tắc, chả hài hước tí nào hết. Tôi ghét loại người như cậu nhất— những kẻ kéo theo một mớ logic kì quặc khi đi vào toàn cầu này.

Đôi mắt của Rosalia lộ rõ sự giận dữ.

– Vậy, cậu ở đây để nói với tôi rằng cậu nghiêm túc nhận lời của một kẻ thậm chí không thể chết đúng cách và đang tìm kiếm chúng tôi? Cậu đúng là rỗi việc thật đấy. Thôi được rồi, tôi thừa nhận là tôi đã sập bẫy của cậu. Nhưng…cậu thực sự nghĩ rằng chỉ với hai người à mà cũng đòi tóm tôi à…?

Một nụ cười tàn độc xuất hiện trên khuôn mặt của cô ta và ả vẫy tay hai lần trong không khí.

Ngay lúc đó, những cái cây ở hai bên đoạn đường dẫn tới cây cầu khởi đầu rung lắc một cách dữ dội, những bóng người lần lượt xuất hiện từ phía sau chúng. Những con trỏ tiếp nối nhau xuất hiện trước tầm nhìn của Silica. Hầu như chúng có màu da cam. Cuối cùng, con số dừng lại ở mười. Nếu hai người vượt qua cây cầu mà không phát xuất hiện cuộc phục kích, chắc giờ này họ đã bị phong bế rồi. Có một con trỏ màu xanh lá cây nữa giữa những người chơi màu da cam— cái mái đầu lổng chổng đó chắc rằng là mái đầu của kẻ mà họ nhìn thấy ở quán trọ đêm qua.

Những tên cướp vừa xuất hiện đều là nam giới, trên người chúng khoác những bộ trang phục phức tạp. Chúng đeo những phụ kiện bằng bạc và có vô số trang bị phụ treo lủng lẳng khắp người.

Silica trốn đằng sau áo của Kirito, cảm nghĩ sợ hãi bao trùm lấy cô. Cô khẽ thì thầm :

– Ki–Kirito onii–chan… chúng có quá nhiều người. Ta phải chạy thôi …!

– Không sao đâu. Cứ chuẩn bị trí não dùng viên pha lê của em cho đến khi tôi bảo em đi.

Kirito trả lời với một giọng điềm tĩnh, xoa đầu Silica, và sau đó tiến về phía bên kia của cây cầu. Silica đứng ngây ra đó, hoàn toàn bị sốc. Quá liều lĩnh. Cô nghĩ vậy và gọi anh ấy:

– Kirito onii–chan …!

Ngay sau khoảng thời gian giọng nói của cô vang lên giữa cánh đồng—

– Kirito…?

Một trong những tên cướp lẩm bẩm. Nụ cười của hắn biến mất dần và hắn ta cau mày, mắt đảo liên tục như thể hắn đang phấn đấu để nhớ ra một cái gì đó.

– Bộ quần áo đó…dùng đơn thủ kiếm mà không cần khiên…«Hắc kiếm sĩ»…?

Gương mặt hắn tái đi, và hắn ta lùi lại vài bước.

– Chuyện này không đùa được đâu, Rosalia–san! Tên khốn đó…nó là một beater và…cũng là một kẻ tham gia phá đảo game…

Nghe đến đó, những kẻ còn sót lại đờ người ra vì ngạc nhiên. Silica cũng cực kì ngạc nhiên. Cô ấy chỉ nhìn chằm chằm vào tấm lưng không hề to lớn lắm của Kirito với vẻ đầy ngạc nhiên.

Cô biết rằng anh là một người chơi có level khá cao sau khoảng thời gian xem anh tranh đấu. Nhưng cô không khi nào nghĩ rằng anh ấy lại là một trong những «Người phá đảo game», nhóm của những chiến binh ưu tú hàng đầu chuyên đi vào những dungeon ở tiền tuyến, nơi mà chưa từng có ai dám đặt chân vào, và thậm chí là hạ gục boss. Cô nghe nói rằng họ hoàn toàn tập trung vào việc phá đảo SAO, và hầu hết không khi nào có mặt ở các tầng giữa—

Ngay cả Rosalia cũng đứng đó, miệng há hốc một vài giây trước khi lấy lại trí não và hét lên:

– Ƭ-Vì sao một kẻ phá đảo game lại đi lang thang ở đây!? Chắc nó chỉ lấy tên đó để dọa tất cả chúng ta thôi! Những gì nó đang mặc chắc chỉ là một dạng cosplay thôi. Mà— cho dù nó có thực sự là «Hắc kiếm sỹ» đi chăng nữa, nó cũng chẳng địch lại được ngần này người đâu!

Như thể sức mạnh của chúng đã trở lại sau khoảng thời gian nghe ả nhận xét, tên cầm rìu đứng đầu những người chơi da cam hét lên:

– Đ-Đúng! Nếu nó là một kẻ phá đảo game thì ắt hẳn nó sẽ có rất nhiều item và tiền nong, phải không!? Đây là một thời cơ ngàn vàng đó!

Những tên cướp khác tán thành và rút vũ khí ra. Những thứ ánh sáng phản chiếu từ kim loại lóe lên một vẻ tàn tệ.

– Kirito onii–chan…anh không thể thắng được đâu, hãy chạy đi!

Silica vô vọng hét lên với viên pha lê bị bóp chặt trong tay. Đúng như Rosalia đã nói, anh ấy không có khả năng hạ gục nhiều kẻ thù thế này cho dù có mạnh thế nào đi chăng nữa. Nhưng Kirito vẫn không nhúc nhích. Anh thậm chí còn không thèm rút kiếm ra.

Bọn cướp coi điều này như là một dấu hiệu của sự đầu hàng. Ngoài Rosalia và người chơi màu xanh lá cây còn sót lại, chín gã kia đều rút vũ khí ra và lao đến chỗ Kirito. Chúng lao rầm rập qua cây cầu ngắn và sau đó—”Yiaaa!

– Chết điiii!

Chúng vây quanh Kirito, lúc này vẫn đang cúi đầu xuống, tạo thành hình bán nguyệt trước khi toàn bộ dùng vũ khí tấn công anh. Thân thể của Kirito run lên dữ dội do lực tác dụng của chín đòn tấn công.

– Không—!

Silica hét lên trong lúc cô lấy hai tay che mặt.

– Không! Dừng lại! Kirito onii–chan sẽ, ch…chết mất!

Nhưng chúng không thèm nghe.

Một số kẻ còn cười một cách điên dại, trong lúc những kẻ khác tiếp tục chửi thề và tấn công Kirito như thể bị kích thích bởi bạo lực. Rosalia, kẻ đang đứng ở giữa cầu, không thể không phô bày sự thích thú trong lúc nhìn chằm chằm vào cuộc thảm sát và liếm ngón tay.

Silica lau những giọt nước mắt của mình và nắm chặt lấy con dao găm. Dù biết rằng cô không thể làm được bất kể điều gì ngay cả khi xông vào, nhưng cô không thể chỉ đứng đó và nhìn nữa. Nhưng, ngay trước khi cô sắp sửa tiến về phía Kirito— cô để ý thấy một chuyện và đứng lại.

Thanh HP của Kirito không giảm.

Không, nó chỉ đơn thuần là giảm một tí, mặc dù anh ấy đang hứng chịu trận mưa đòn vô tận. Nhưng lượng HP bị mất đã được lấp đầy trở lại chỉ sau vài giây.

Những tên cướp cuối cùng cũng nhận thấy rằng hắc kiếm sĩ ở trước mặt chúng không hề dấu hiệu bất kì dấu hiệu nào của việc gục ngã. Chúng khởi đầu trở nên bối rối

– Chúng mày đang làm cái quái gì vậy!? Giết nó!

Trước mệnh lệnh đầy lo ngại của Rosalia, trận mưa đòn lại giáng xuống trong một vài giây nữa. Tuy nhiên, tình hình vẫn chẳng thay đổi gì cả.

– Này…chuyện gì đang xảy ra thế…?

Một kẻ hỏi với khuôn mặt như thể hắn đang nhìn thấy một thứ cực kì quái dị trước khi dừng tấn công và lùi bước. Sự ngạc nhiên đó nhanh chóng lan ra tám tên cướp khác, những kẻ sau đó ngừng tấn công và nới rộng khoảng cách với Kirito.

Sự lặng im bao trùm cả khu vực. Đứng ở ngay trung tâm, lúc này Kirito từ từ ngẩng đầu lên. Một giọng nói yên tĩnh phát ra:

– —Khoảng 400 mỗi 10 giây? Này là lượng sát thương mà chín người đã gây ra cho tôi. Tôi đang ở level 78, HP là 14.500…thêm vào đó tôi sẽ tự động hồi phục 600 HP mỗi 10 giây với «Battle Healing». Mấy người sẽ không thể hạ gục tôi cho dù có tiếp tục đánh thêm vài giờ đồng hồ nữa.

Những tên cướp đứng đó há hốc mồm như thể đang bị sốc. Cuối cùng, một tên dùng song thủ kiếm, hình như là phó thủ lĩnh, nói với giọng lạc hẳn đi.

– Điều đó…thậm chí điều đó cũng được cho phép sao…? Chẳng có lý nào…

– Ừ.

Kirito nói thẳng ra:

– Chỉ một sự khác biệt giữa những con số lại có thể tạo ra một sự chênh lệch đến vô lý về sức mạnh, này là phần bất hợp lý của hệ thống level trong game MMORPG!

Những tên cướp lui lại, như thể chúng đang bị đe dọa bởi lời nói như thể có hàm ý gì đó của Kirito. Sự ngạc nhiên trên khuôn mặt chúng đã bị thay thế bởi sự kinh hãi .

– Chậc.

Rosalia tặc lưỡi rồi rút ra một viên pha lê dịch chuyển từ bên hông. Ả giơ cao nó lên và mở miệng:

– Dịch chuyển—

Ngay trước khi ả ta kịp nói hết câu, không khí hình như rung động trong một khoảnh khắc và ngay sau đó, Kirito đã đứng lù lù trước mặt cô ả.

– Ặc…

Tận dụng lúc Rosalia đờ người ra, Kirito lấy viên pha lê ra khỏi tay ả, rồi nắm lấy cổ áo cô ta và kéo cô ta đi về phía những tên cướp khác.

– Ƭ-Thả tao ra! Mày đang làm gì vậy đồ khốn!?

Kirito ném ả về phía nhóm cướp, những kẻ đang đứng ngây người ra, và sau đó khởi đầu lục lọi túi của mình mà không nói một lời nào. Viên pha lê anh lấy ra cũng có màu xanh. Tuy nhiên, màu của nó đậm hơn màu của pha lê dịch chuyển.

– Người nhờ tôi làm việc này đã vét toàn thể số vốn còn sót lại của mình để mua viên pha lê hành lang này. Anh ta bảo là đã đặt khu nhà tù của Hắc Thiết Thành làm nơi đến. Vì vậy, tôi sẽ mang mấy người đến nhà tù, và «Quân Đoàn» sẽ lo nốt phần còn sót lại.

Rosalia, người đang ngồi bệt trên mặt đất, lặng im một lúc trước khi cô ta mỉm cười như thể coi những lời vừa rồi chỉ là trò lừa bịp.

– Và nếu tao nói là tao không muốn thì sao?

– Vậy thì tôi sẽ giết sạch từng người một.

Nụ cười của ả ta tắt ngấm trước câu trả lời ngắn gọn của Kirito.

– –Tôi cũng muốn nói vậy lắm…nhưng với trường hợp hiện giờ thì tôi sẽ chỉ phải dùng cái này thôi.

Kirito lấy ra một con dao găm nhỏ từ bên trong áo khoác. Có thể thấy một chất lỏng màu xanh lá cây lờ mờ trên lưỡi dao nếu nhìn nó thật kĩ.

– Chất độc tê liệt. Nó là chất độc cấp năm, vì vậy cô sẽ không thể di chuyển trong khoảng mười phút. Khoảng thời gian đó sẽ là đủ để ném cô vào trong hành lang dịch chuyển… Tự đi, hoặc bị ném vào đó. Tùy cô chọn.

Không còn ai dám giả nai nữa. Sau khoảng thời gian nhìn thấy toàn bộ bọn chúng cúi đầu trong lặng im, Kirito cất con dao đi, giơ viên pha lê màu xanh đậm lên cao rồi hét lên.

– Hành lang mở!

Viên pha lê vỡ tan ngay mau lẹ và một luồng sáng màu xanh như xoáy nước xuất hiện.

– Chết tiệt…

Tên cầm rìu cao to bước vào hành lang trước nhất với đôi vai thõng xuống. Những người chơi da cam còn sót lại lần lượt mất hút vào trong luồng sáng, một số thì đi lặng lẽ, trong lúc những kẻ khác lại chửi thề trong lúc bước đi. Sau khoảng thời gian người chơi màu xanh lá cây chuyên thu thập thông tin biến mất, thì kẻ duy nhất chưa đi là Rosalia.

Tên cướp có mái tóc màu đỏ thậm chí còn không chịu nhúc nhích sau khoảng thời gian đồng bọn đều đã biến mất vào hành lang. Ả ta vẫn ngồi đó, khoanh chân lại và ngước nhìn Kirito như đang thách thức anh.

– …À, cứ làm tới đi nếu mày muốn. Nếu mày làm tổn thương một người xanh lá cây, mày sẽ trở thành một người cam…

Một lần nữa, Kirito tóm lấy cổ áo của cô ta trước khi ả kịp kết thúc câu.

– Để tôi nói với cô điều này: Tôi là một người chơi solo, trở thành một người da cam một hay hai ngày chẳng có bất kể ý nghĩa gì với tôi cả.

Kirito nói một cách lạnh lùng trước khi kéo cô ả lên và đi về phía hành lang. Rosalia chống lại bằng cách khua tay khua chân.

– Đợi đã, xin vui lòng, hãy dừng lại! Xin hãy tha thứ cho tôi! Hử? …𝓐, phải rồi, cậu, sao cậu không hợp tác với tôi nhỉ? Với tuyệt kỹ của cậu, tất cả chúng ta có thể hạ bất kể guild nào…

Cô ta không thể nói cho hết câu được nữa. Kirito ném Rosalia vào hành lang. Đầu, rồi cả thân thể cô ả biến mất vào trong luồng sáng xanh. Sau đó, hành lang sáng lên trong một khoảng khắc ngắn ngủi trước khi mất hút vào trong không khí.

Mọi thứ yên tĩnh trở lại.

Cánh đồng mùa xuân đầy những tiếng động của tự nhiên, tiếng chim hót líu lo và tiếng nước chảy, trở lại với sự yên tĩnh thơ mộng như thể toàn bộ mọi việc vừa rồi chưa từng xảy ra. Nhưng Silica vẫn đứng bất động. Sự ngạc nhiên về danh tính thực sự của Kirito, sự vui mừng khi những tên cướp biến mất, toàn bộ những xúc cảm đó dâng trào trong cùng một lúc, làm cho cô ấy không thể mở miệng.

Kirito nghiêng đầu và lặng lẽ nhìn Silica đang không nói nên lời trong chốc lát, trước khi thì thầm mở lời:

– …Xin lỗi, Silica. Có vẻ như cuối cùng tôi lại dùng em làm mồi nhử. Tôi đã từng nghĩ tới việc nói với em về điều này trước đó…nhưng tôi nghĩ rằng em sẽ sợ hãi nên lại thôi.

Silica phấn đấu hết sức để lắc đầu, nhưng lại không thể; vô số tư duy quay mòng mòng trong đầu cô làm cho cô không thể nói nên lời nào.

– Tôi sẽ mang em về làng.

Kirito nói và khởi đầu bước đi. Cuối cùng, Silica cũng phấn đấu nói ra được một câu.

– Ch-Chân của em không đi được.

Kirito quay lại nhìn, nở một nụ cười và mang bàn tay phải ra. Silica nắm lấy nó thật chặt, và cô cuối cùng đã có thể mỉm cười.

Cả hai hầu hết không nói một lời nào cho đến khi họ trở về Lữ quán chong chóng ở tầng 35. Có rất nhiều điều Silica muốn nói, nhưng cô lại không thể nói ra được. Cứ như thể dang có một viên sỏi bị mắc kẹt trong cổ họng của cô vậy.

Khi họ đi lên tầng hai và vào phòng Kirito, ánh sáng màu đỏ của buổi hoàng hôn chiếu qua cửa sổ đã tràn ngập căn phòng. Cuối cùng, Silica cũng có thể nói bằng một giọng run run với Kirito.

– Kirito onii–chan…anh sẽ đi à…?

Sau một hồi lâu lặng im, bóng đen chậm rãi gật đầu.

– Ừ… Tôi đã rời tiền tuyến năm ngày rồi. Tôi cần phải quay lại công việc phá đảo trò chơi càng sớm càng tốt…

– …Chắc phải vậy thôi…

Nói thật, Silica muốn xin anh ấy mang cô đi cùng.

Nhưng cô không thể.

Level của Kirito là 78. Còn của cô là 45. Với chênh lệch 33 level— họ rõ ràng cách biệt nhau quá xa. Nếu cô theo Kirito đến tiền tuyến, Silica sẽ bị hạ trong chớp mắt. Mặc dù họ đã đăng nhập vào cùng một trò chơi, thế nhưng có một hàng rào cao hơn bất kể điều gì trong toàn cầu thật đang đứng lù lù ngăn cách giữa toàn cầu tách biệt của hai người.

– …Em…em…

Silica cắn môi và phấn đấu trong vô vọng để ngăn những xúc cảm sắp tuôn trào; hai hàng nước mắt tạo dựng từ những xúc cảm đó lăn dài trên má cô.

Đột nhiên, cô cảm thấy bàn tay của Kirito đặt lên vai mình. Một giọng nói trầm và nhẹ nhõm thì thầm ngay bên cạnh cô:

– Level chỉ là những con số. Sức mạnh trong toàn cầu này đều chỉ là hư ảo mà thôi. Vẫn còn những điều trọng yếu hơn nó nhiều. Vậy nên hãy hội ngộ nhau trong toàn cầu thực nhé. Nếu được, tất cả chúng ta sẽ lại có thể trở thành bạn thân.

Thật lòng mà nói, Silica rất muốn tựa vào ngực người đang đứng trước mặt cô. Nhưng khi cảm thấy được hơi ấm từ lời nói của Kirito đang lan truyền khắp trái tim như sắp vỡ ra của cô, cô ấy nhận thấy rằng không nên mong đợi nhiều hơn từ anh nữa. Rồi, cô nhắm mắt lại và lẩm bẩm:

– Được rồi. Н-Hứa nhé.

Cô tách ra khỏi Kirito, ngước nhìn khuôn anh và cuối cùng đã có thể mỉm cười. Kirito cũng mỉm cười và nói:

– Vậy, tất cả chúng ta hãy gọi Pina về thôi.

– Được rồi!

Silica gật đầu và vẫy tay phải để mở cửa sổ chính. Tay cô cuộn dọc danh sách trong túi đồ và lấy ra «Trái tim của Pina».

Cô ấy đặt chiếc lông vũ màu xanh da trời vừa mới xuất hiện lên bàn trà và sau đó lấy «Bông hoa của Pneuma» ra.

Với bông hoa màu ngọc trai trong tay, cô đóng cửa sổ và ngẩng lên nhìn Kirito.

– Em chỉ cần nhỏ giọt nước ở giữa bông hoa lên chiếc lông. Khi đó, Pina sẽ trở lại.

– Được rồi…

Nhìn chằm chằm vào chiếc lông xanh da trời, Silica thì thầm trong lòng.

Pina… Tớ sẽ kể cho cậu biết rất nhiều, rất nhiều việc, về cuộc phiêu lưu tuyệt vời mà tớ đã có ngày ngày hôm nay…và về người đã cứu cậu, người đã trở thành anh trai tớ chỉ trong có một ngày.

Với những giọt lệ trên khóe mắt, Silica từ từ nhỏ giọt nước trong bông hoa xuống chiếc lông vũ.

(Hết)

Hơi ấm trái tim (Aincrad tầng 48, tháng Sáu năm 2024)

Bánh xe nước khổng lồ quay một cách điều độ, phát ra một thứ tiếng động trầm lặng lan tỏa khắp cửa tiệm.

Mặc dù đây chỉ là một căn nhà nhỏ giành riêng cho những người thuộc class trợ giúp nằm trong số những nơi trú ngụ chuyên giành riêng cho người chơi, nhưng giá thành của nó lại cao đến chóng mặt cũng chính vì cái bánh xe nước đó. Khi lần đầu nhìn thấy ngôi nhà này ở quận trung tâm tại tầng 48, Lindus, ý nghĩ “Chính là nó” đột nhiên vang lên trong đầu tôi, ngay trước khi cái giá của căn nhà khiến tôi phát hoảng.

Kể từ lúc đó, tôi khởi đầu làm việc một cách điên cuồng, vay mượn tiền từ đủ mọi chỗ, và cuối cùng cũng kiếm được đủ 3 triệu Coll chỉ sau có hai tháng. Nếu đây mà là toàn cầu thực thì hẳn toàn thân tôi đã đầy cơ bắp sau biết bao lần vung búa, còn bàn tay phải thì chắc sẽ đầy vết chai sần.

Nhưng toàn bộ những việc đó đều đáng bỏ công sức cả, vì tôi đã kịp tới trước những kẻ đối đầu một bước và mở được «Cửa hiệu vũ khí đặc biệt của Lisbeth» tại căn nhà có bánh xe nước này. Chuyện đó xảy ra ba tháng trước, trong tiết trời mùa xuân mát mẻ.

Phần 1

Sau khoảng thời gian mau chóng uống hết cốc cà phê buổi sáng – tạ ơn trời, đây là Aincrad – vừa lắng nghe tiếng bánh xe nước xoay vòng du dương tựa như một bản nhạc nền (BGM), tôi vừa thay bộ trang phục thợ rèn của mình vào rồi ngắm nhìn hình ảnh bản thân hiện lên trong chiếc gương kích thước toàn thân treo trên tường.

Mặc dù tôi gọi nó là bộ trang phục thợ rèn, nhưng về tổng thể thì nó chẳng có vẻ gì trông giống như vậy cả, mà thực ra là giống trang phục của một cô phục vụ bàn hơn: chiếc áo màu đỏ sậm có tay áo phồng lên, cái váy loe cùng màu, phía trước là một chiếc tạp dề trắng tinh cộng thêm dải ruy băng đỏ trước ngực.

Bộ trang phục này không phải là do tôi chọn mà là do một cô bạn, đồng thời là khách quen, chọn giúp. Theo lời cô ấy thì: “Cậu có một khuôn mặt ngây thơ nên không hợp với mấy bộ đồ cứng nhắc đâu”.

Ừ thì cô ấy nói vậy, còn tôi lúc đó thì bảo: “Không phải việc của cậu!!”. Nhưng từ lúc khởi đầu mặc bộ đồng phục này, lợi nhuận ở chỗ tôi đã tăng trưởng gấp đôi, thế nên tôi không có lựa chọn nào khác ngoài việc tiếp tục mặc nó.

Lời khuyên của cô bạn tôi không chỉ dừng ở chuyện quần áo mà cả chuyện tóc tai của tôi nữa. Giờ đây tóc của tôi để kiểu hơi rối và có màu hồng. Nhưng theo lời khách hàng nói thì nó có vẻ phù hợp với tôi.

Khi lần đầu đăng nhập vào SAO thì tôi, thợ rèn Lisbeth, mới có mười lăm tuổi. Hồi còn ở toàn cầu thực, tôi có nghe người ta nói rằng trông tôi trẻ hơn tuổi thực của mình, nhưng ở toàn cầu tôi còn nghe thấy câu đó nhiều hơn nữa. Mái tóc hồng, đôi mắt xanh lam to tròn, đôi môi thon thả cùng với chiếc tạp dề kiểu cổ kính hiện lên trong gương khiên tôi trông giống như một con búp bê.

Vì lúc ở toàn cầu thực tôi chỉ là một cô nữ sinh trung học chẳng quan tâm mấy tới thời trang, nên sự khác biệt giữa vẻ ngoài và tính cách của tôi ngày càng trở nên to hơn. Dần dà thì tôi cũng quen với ngoại hình hiện giờ của mình, nhưng do tính cách của chính bản thân mình thì lại không dễ thay đổi được như vậy nên hết lần này tới lần khác tôi lại dọa khách hàng chết khiếp mỗi khi nổi nóng lên.

Xác minh lại xong xuôi xem có quên trang bị gì không, tôi bước về phía trước cửa tiệm và lật tấm biển hiệu có ghi chữ “CLOSED” lại. Tôi nhìn qua mấy người chơi đang đứng chờ cửa tiệm mở cửa phía bên ngoài, rồi cố cười tươi hết mức có thể và chào họ.

– Chào buổi sáng! Xin mời mọi người vào!

Thật ra thì cũng phải tới gần đây tôi mới khởi đầu làm được như vậy một cách tự nhiên.

Điều hành một cửa tiệm là mong ước xưa nay nay của tôi, nhưng thực hiện điều đó ở trong game khác xa so với ở ngoài đời thực. Tôi cảm thu được việc tiếp đón và phục vụ khách hàng khó khăn đến nhường nào từ lúc khởi đầu buôn bán trên phố, lấy vị trí là một quán trọ.

Vì việc lúc nào cũng phải tươi cười quá sức khó khăn, nên tôi quyết định tập trung vào ưu thế chất lượng, và có vẻ như phương án cho vấn đề này là luyện cấp kĩ thuật một cách điên cuồng. Rất nhiều khách quen của tôi vẫn tới đây đặt làm vũ khí ngay cả khi tôi đã chuyển về đây.

Sau khoảng thời gian chào hỏi khách hàng xong, tôi để việc tiếp đón lại cho NPC thu ngân và chui vào chỗ xưởng nối liền với cửa tiệm. Ngày hôm nay có khoảng mười món đồ được đặt làm.

Ngay khi tôi kéo cần gạt ở trên tường, ống bễ khởi đầu dùng cơ năng từ bánh xe nước để thổi không khí vào trong lò nung, máy đánh bóng cũng khởi đầu quay. Tôi lấy một khối kim loại giá cao từ trong thùng đồ ra và mang nó vào trong lò nung, lúc này đã khởi đầu nóng lên. Sau khoảng thời gian miếng kim loại đã đủ nóng, tôi dùng kẹp lấy nó ra đặt lên cái đe. Tôi quỳ một bên gối xuống và cầm lấy búa, mở ra một cửa sổ và chọn món đồ muốn làm. Giờ thì chỉ việc gõ miếng kim loại một số lần nhất định là món đồ sẽ được rèn xong. Việc này chẳng đòi hỏi kĩ thuật gì cả, chất lượng thành quả cũng rất ngẫu nhiên, nhưng tôi lại nghĩ rằng thành tựu phụ thuộc vào việc mình tập trung đến đâu, nên vẫn gồng hết sức và chậm rãi nâng búa lên. Ngay khi tôi sắp gõ xuống thì—

– Xin chào, Liz!

– Ááá!

Cánh cửa của cửa tiệm mở tung ra một cách ồn ã và khiến tôi gõ hụt, thay vì đập xuống miếng kim loại thì tôi lại đập búa xuống đe, tạo ra một tiếng “keng” thảm hại và mấy tia lửa văng tứ tung.

Ngẩng đầu lên, tôi thấy kẻ đột nhập đang gãi gãi đầu, vừa cười vừa lè lưỡi ra.

– Xin lỗi nhé— Lần sau tớ sẽ cẩn trọng hơn.

– Không biết tớ đã nghe câu này bao nhiêu lần rồi— Mà thôi, ít ra tớ cũng chưa khởi đầu rèn.”

Tôi đứng dậy, thở dài rồi đặt miếng kim loại vào lò nung, sau đó chống tay lên hông và quay lại. Thế rồi tôi ngẩng lên nhìn cô nàng hơi cao hơn tôi một tí đang đứng trước mặt.

– …Này, Asuna.

Người bạn và cũng là khách hàng thân thuộc của chỗ tôi, kiếm sĩ dùng liễu kiếm Asuna, bước qua căn phòng tiến về phía tôi rồi ngồi lên cái ghế đẩu bằng gỗ. Cô ấy mang tay lên hất mái tóc màu hạt dẻ về phía sau – toàn bộ những động tác của cô ấy đều có vẻ sáng chói như thể của một người nổi tiếng điện ảnh vậy, khiến tôi cũng phải cảm thấy choáng váng dù hai đứa đã quen biết nhau lâu rồi.

Tôi cũng ngồi xuống chiếc ghế phía trước cái đe và dựa cây búa vào tường.

– …Thế ngày hôm nay có việc gì vậy? Cậu đến khá sớm đấy.

– À, tớ muốn nhờ cậu lo việc này.

Asuna lấy cây liễu kiếm vẫn đang nằm trong vỏ ra và tung về phía tôi. Tôi mang một tay ra bắt nó rồi rút kiếm ra. Thanh kiếm đã hơi cùn đi chút ít sau quãng thời gian dài được sử dụng, nhưng sẽ không có vấn đề gì trong việc đâm, chém.

– Nó đâu có xuống cấp lắm đâu? Nếu lúc này mài lại thì e là hơi sớm.

– Ừ, cậu nói phải. Nhưng tớ muốn nó lúc nào cũng sáng bóng lên cơ.

– Hử?

Tôi cẩn trọng xem xét Asuna. Bộ trang phục kị sĩ với một hình chữ thập đỏ trang trí trên nền trắng, cùng với chiếc váy ngắn vẫn như mọi khi. Nhưng đôi giày thì sáng loáng như mới, thậm chí cô ấy còn đeo một đôi hoa tai màu bạc.

– Cậu lạ lắm đấy nha ~ Nghĩ lại thì, ngày hôm nay là ngày thường mà. Thế còn hạn mức tìm hiểu của guild cậu thì sao? Chẳng phải cậu bảo là bên cậu đang gặp khó khăn ở tầng 63 sao?

Nghe tôi nói thế, Asuna cười ngượng ngùng.

– À, ừ— Ngày hôm nay tớ được nghỉ mà… Tại vì tớ có hẹn gặp một người ngày hôm nay…

– Ồ ồ ~!

Tôi xích ghế lại gần chỗ Asuna.

– Kể tớ nghe xem nào. Cậu hẹn gặp ai?

– Ɓ-Bí mật!

Asuna đỏ mặt và tránh ánh nhìn của tôi. Tôi khoanh tay lại, gật gù rồi nói.

– À ~ Thảo nào tớ cứ thấy ngày hôm nay cậu thanh tao hẳn lên. Hóa ra là cuối cùng cũng có bạn trai rồi.

– ₭-Không phải thế đâu!!

Đôi má Asuna càng đỏ lựng lên. Cô ấy ho khan vài tiếng rồi hơi liếc về phía tôi và hỏi.

– …𝓓-Dạo gần đây trông tớ khác lắm hả?

– Đương nhiên rồi~ Hồi mới gặp cậu, tớ thấy cậu chỉ tập trung vào việc tìm hiểu dungeon! Lúc đó tớ thấy cậu hơi bị cứng nhắc, nhưng từ hồi mùa xuân tới giờ, cậu đã khởi đầu thay đổi một tí rồi. Mấy việc kiểu như nghỉ ngơi không tham gia hoàn thiện game vào ngày thường— nếu là cậu trước đó thì chẳng khi nào làm đâu.

– Ρ-Phải rồi… Chắc là tớ thực sự bị tác động rồi…

– Thế, là ai vậy? Tớ có biết không?

– Chắc…chắc không đâu…có vẻ vậy.

– Lần sau mang anh ta tới đây nhé.

– Thật sự không phải như vậy mà! Giờ đây vẫn chỉ là, à ừ… đơn phương thôi…

– Hửửử…?

Lần này thì tôi ngạc nhiên thật sự. Asuna là phó thủ lĩnh của guild mạnh nhất – Huyết kị sĩ, đồng thời xếp trong top 5 cô gái xinh nhất ở Aincrad. Số chàng trai muốn được cô ấy để ý tới nhiều như sao trên trời vậy, nhưng tôi chưa khi nào tưởng tượng được rằng điều trái lại cũng xảy ra.

– À ừ, cậu biết không, người ấy là một người rất kì quái.

Asuna nói, đôi mắt nhìn xa xăm. Trên môi cô ấy khẽ nở một nụ cười, Nếu đây mà là một bộ manga tình cảm thì chắc giờ đã có mấy cánh hoa cất cánh cất cánh trên phông nền rồi.

– Tớ nên nói là anh ấy là một người khó lường, hay là một người giành lấy mọi thứ theo nhịp bước của riêng mình nhỉ…thế nhưng cho dù vậy đi nữa, anh ấy cũng thật sự rất mạnh.

– Ồ, mạnh hơn hết cậu ư?

– Ừ, nếu tớ mà đấu với anh ấy thật thì chắc không cầm cự nổi một phút.

– Ồ ồ, tớ có thể đếm số người làm được việc đó trên đầu ngón tay đấy.

Ngay khi tôi khởi đầu lướt qua danh sách những người hoàn thiện game mình biết trong đầu, thì Asuna khởi đầu vẫy vẫy hai cánh tay.

– 𝓐, đừng tưởng tượng về anh ấy ~

– Ừm, tớ rất mong được gặp anh ta đấy. Nếu đã vậy thì tớ cũng giao luôn việc quảng cáo cho cậu nhé!

– Cậu chả khi nào bỏ lỡ thời cơ cả. Tớ sẽ giới thiệu với anh ấy— à, này! Mau mài bóng kiếm cho tớ đi!

– Rồi rồi. Tớ làm xong ngay đây, cứ chờ chút đi.

Tôi đứng dậy, cầm cây liễu kiếm của Asuna trên tay và bước về chỗ miếng mài bóng đang quay tròn ở góc xưởng.

Tôi rút cây kiếm ra khỏi vỏ bao màu đỏ. Nó được phân loại là «Liễu kiếm», còn tên riêng là «Lambent Light». Đây là một trong những cây kiếm tốt nhất tôi từng làm ra. Cho dù có dùng nguyên liệu thô tốt nhất, cây búa tốt nhất, cái đe tốt nhất, mọi thứ khác đều tốt nhất đi nữa thì chất lượng vũ khí rèn ra vẫn thay đổi do những yếu tố ngẫu nhiên. Vì vậy phải tầm cứ ba tháng tôi mới rèn ra được một thanh kiếm có chất lượng cỡ này.

Tôi chậm rãi dùng cả hai tay miết cây kiếm vào miếng mài. Việc mài vũ khí cũng chẳng cần kĩ thuật gì cả, nhưng tôi vẫn không lơ là chút nào.

Tôi miết lưỡi kiếm lên miếng mài, xuất phát điểm từ phần lưỡi lên dần đến phần mũi kiếm. Những tia lửa văng ra, cùng với tiếng kim loại chói tai vang lên rõ ràng, đồng thời vẻ sáng bóng của lưỡi kiếm xuất hiện trở lại. Khi việc mài bóng hoàn đã hoàn tất, thanh kiếm trở lại với dáng vẻ màu bạc trong trẻo, sáng loáng dưới tia nắng buổi sáng.

Tôi tra nó lại vào bao rồi ném sang cho Asuna, rồi mang tay tóm lấy đồng xu 100 Coll màu bạc cô ấy vừa tung sang.

– Cảm ơn!

– Để khi khác tớ sẽ nhờ cậu sửa lại bộ giáp luôn… Giờ muộn mất rồi, nên tớ phải đi đây. Tạm biệt!

Asuna đứng dậy, treo thanh kiếm lên đai đeo.

– Không biết anh ta là người thế nào nhỉ ~ Có khi tớ cũng nên đi cùng thôi.

– Ấy ấy, đ-đừng mà!

– Ahaha, đùa thôi mà. Tuy thế lần sau cậu phải mang anh ta tới đấy.

– Ş-Sớm thôi.

Asuna vẫy tay rồi chạy ra khỏi cửa tiệm như thể đang tìm đường bỏ trốn vậy. Tôi thở một hơi dài thượt và ngồi gục xuống ghế.

– …Được thế chắc phải vui lắm.

Tôi cười có chút cay đắng trước những lời mình vừa nói.

Đã một năm rưỡi trôi qua kể từ khi tôi tới toàn cầu này. Nhưng do tính cách của chính bản thân mình nên tôi không lãng phí chút thời giờ nào và dồn hết sức lực vào việc phát triển cửa tiệm của mình, nhờ đó mới có thành tựu như hiện giờ. Nhưng giờ tôi đã có một cửa tiệm riêng và cũng hầu hết đã hoàn thiện hết kĩ thuật rèn, tôi lại thấy nhớ cảnh đông người tụ họp, có vẻ là do tôi không còn một mục tiêu rõ ràng nữa.

Vì ở Aincrad không có nhiều người chơi nữ nên khá nhiều chàng trai từng tìm cách tiếp cận tôi, nhưng vì lí do nào đó tôi chẳng buồn đáp lại họ. Do đó khi nói về vấn đề này tôi cảm thấy có chút ghen tị với Asuna.

– Không biết liệu có một quest dạng «Cuộc gặp mặt tuyệt vời» nào dến với mình không nhỉ ~

Tôi lẩm bẩm, rồi lắc lắc đầu để gạt những tư duy kì quái ra khỏi đầu rồi đứng dậy. Tôi lấy miếng kim loại đã nóng đỏ ra khỏi lò nung rồi đặt lại lên đe. Chắc là hiện giờ tri kỉ của mình chỉ là cái đe này thôi. Với những tư duy vẩn vơ ấy trong đầu, tôi giơ búa lên và đạp xuống. Hiyaa.

Bình thường thì tiếng động kim loại va chạm điều độ như một nhạc điệu vang vọng khắp xưởng sẽ khiến tâm trí tôi thanh tĩnh trở lại, thế nhưng ngày hôm nay nỗi thắc mắc trong lòng tôi vẫn không hề tan biến.

Chiều ngày ngày tiếp theo, người đó tới cửa tiệm của tôi.

Tôi đã hoàn thiện hết đơn đặt mua vũ khí của ngày ngày hôm qua, và ngồi gật gù trên chiếc ghế đu ở bãi đất thoải trước nhà.

Lúc đó tôi đang nằm mộng ngủ. Này là một giấc mơ về chuyện khi tôi còn học tiểu học. Khi ấy tôi là một con bé cần mẫn và ít nói, nhưng lại có thói quen hay ngủ gật trong tiết đầu buổi chiều. Thầy cô thường mắng tôi vì cái tội lơ đãng.

Hồi xưa tôi thường ngẩng lên nhìn thầy giáo trẻ vừa mới ra trường. Mặc dù vẫn cảm thấy ngượng ngùng khi bị thầy ấy khiển trách, nhưng vì nguyên nhân nào đó tôi lại thấy thích cái cách thầy ấy đánh thức tôi dậy. Thầy ấy sẽ nhẹ nhõm lay lay vai tôi và gọi với giọng trầm thấp, khẽ khàng—

– Ờ ừm, tôi xin lỗi, nhưng…

– 𝒱-vâng, em xin lỗi ạ!

– Sa-!?

Tôi kêu toáng lên và bật dậy như lò xo. Trước mặt tôi là một người chơi nam với vẻ mặt đầy ngạc nhiên.

– Hở…?

Tôi nhìn quanh. Đây không phải là ở trong một căn phòng học với những dãy bàn xếp đều tăm tắp. Chỉ có những cái thực vật dọc hai bên đường, con kênh chạy dài bên dưới đoạn đường đoạn đường lát đá rộng rãi, khoảng sân phủ đầy cỏ – nơi đây là ngôi nhà thứ hai của tôi, Lindus.

Có vẻ như đã lâu lắm rồi tôi mới lại nằm mộng ngủ giữa ban ngày vậy. Khẽ ho vài tiếng để che giấu sự ngượng ngùng, tôi nói lời chào với người có vẻ như là khách hàng kia.

– ₵-Chào mừng quý khách hàng! Quý khách hàng định đặt làm vũ khí sao?

– Ừm, vâng.

Chàng trai gật đầu.

Trông anh ta không có vẻ gì là một người chơi có level cao. Chắc anh ta chỉ lớn tuổi hơn tôi một tí, với mái tóc đen và bộ quần áo cùng như đôi giày đơn giản. Thứ vũ khí duy nhất anh ta mang là thanh kiếm đơn thủ đeo ở sau lưng. Vũ khí ở cửa tiệm tôi đều yêu cầu chỉ số khá cao để sử dụng, thế nên tôi hơi lo vì không biết anh ta có đủ level không. Tuy vậy tôi không trổ tài điều đó ra mặt và dẫn anh ta vào bên trong cửa tiệm.

– Các loại đơn thủ kiếm được trưng bày ở đây.

Tôi chỉ về phía tủ trưng bày các loại vũ khí cơ bản, thế nhưng anh ta cười với vẻ có chút kì quái và nói.

– À, cái đó, tôi muốn đặt làm một món riêng…

Tôi càng thấy thêm ái ngại. Đến loại vũ khí đặt làm riêng rẻ tiền nhất, vốn cần dùng nguyên liệu đặc biệt để rèn, cũng có giá hơn 100,000 Coll. Nếu anh ta mà thấy phát hoảng khi biết giá thì tôi cũng cảm thấy ngại, thế nên tôi cố tránh chuyện đó.

– Giá kim loại hiện giờ hơi cao đấy, nên tôi nghĩ giá thành sẽ khá đắt…

Tôi bảo anh ta vậy, thế nhưng chàng trai mặc đồ đen này lại nói một điều khó tin nổi với vẻ mặt thờ ơ.

– Không cần phải lo về giá thành đâu. Cô cứ rèn ra thanh kiếm tốt nhất có thể với khả năng hiện giờ là được.

– …

Tôi nhìn chằm chằm gương mặt người đó một lát, rồi mãi cũng phấn đấu mở được miệng.

– …Ừm, cho dù anh nói vậy đi nữa… Tôi cũng phải biết đại khái về tiêu chuẩn chất lượng chứ…

Giọng tôi có chút cục cằn hơn bình thường, nhưng anh ta có vẻ chẳng để tâm đến chuyện này mà chỉ đơn giản gật đầu.

– À chắc phải vậy rồi. Thế thì…

Anh ta gỡ thanh kiếm vẫn còn nằm trong vỏ phía sau lưng ra rồi mang cho tôi.

– Thế một thanh có chất lượng ngang ngửa hoặc tốt hơn thanh này thì sao?

Trông nó không có vẻ gì là ấn tượng lắm. Phần tay cầm được cuốn bằng vải da màu đen, phần chuôi cũng có màu đen nốt. Nhưng khi tôi cầm lấy nó—

Nặng quá!

Chút nữa thì tôi đánh rơi nó. Chỉ số sức mạnh yêu cầu để sử dụng cao đến khó tin. Bản thân tôi là một thợ rèn và cũng là một người tiêu dùng chùy, nên tôi cũng rất tự tin về chỉ số sức mạnh của mình. Nhưng chắc tôi sẽ chẳng khi nào vung nổi thanh kiếm này.

Tôi ngần ngừ rút thanh kiếm ra khỏi vỏ. Lưỡi kiếm hầu hết tuyền một màu đen lóe sáng lên. Chỉ nhìn qua đã biết đây là một thanh kiếm chất lượng tốt rồi. Tôi nhấp ngón tay lên nó để gọi ra một cửa sổ: phân loại «Trường kiếm/Đơn thủ», tên riêng «Elucidator». Không có tên người chế tạo, tức là đây không phải sản phẩm của một người chơi thợ rèn.

Vũ khí ở Aincrad có thể được chia ra làm hai loại.

Một là «Player Made»[1], tức là những vũ khí được thợ rèn như tôi ví dụ rèn ra. Loại kia là những vũ khí nhặt được trong lúc phiêu lưu, hay thường hay gọi là «Monster Drop»[2]. Khỏi cần nói cũng biết, thợ rèn không thích loại thứ hai chút nào. Tôi còn không thể đếm nổi mấy tên gọi được gán cho chúng như “Vô danh” hay “Không có thương hiệu” ví dụ.

Nhưng thanh kiếm này có vẻ thuộc loại cực hiếm trong số những món rơi ra từ quái. Nếu đem so sánh chất lượng trung bình giữa vũ khí do thợ rèn làm ra và vũ khí rơi ra từ quái vật thì loại trước có chất lượng tốt hơn. Nhưng thi thoảng lại có mấy thanh «Ma kiếm» dạng như thanh này xuất hiện – đấy là tôi nghe nói vậy.

Dù sao thì, niềm kiêu hãnh của tôi đang bị đe doạn. Với tư cách là một thợ rèn, tôi không cho phép mình chịu thua trước một thanh kiếm rơi ra từ quái.

Tôi mang trả lại thanh kiếm nặng chịch ấy và mang một thanh trường kiếm treo trên hàng rào đằng sau cửa tiệm ra. Tôi rèn nó xong từ một tháng trước – và đây là thanh tốt nhất mà tôi rèn được hiện tại. Lưỡi kiếm được rút ra khỏi vỏ có chút tia ánh đỏ trên đó, như thể nó bị ngọn lửa bao phủ vậy.

– Đây là thanh tốt nhất hiện có ở cửa tiệm tôi. Nó chắc không thua kém gì thanh của anh đâu.

Anh ta lặng im cầm lấy nó, vung lên bằng một tay rồi ngẩng đầu lên nhìn.

– Hơi nhẹ.

– …Tôi dùng loại vật liệu lưu tâm về vận tốc để rèn nó…

– Hưmmm…

Vẻ mặt anh ta đầy nghi hoặc, sau đó vung tiếp thanh kiếm vài lần trước khi nhìn về phía tôi rồi hỏi.

– Tôi có thể thử một tí không?

– Thử cái gì cơ…?

– Độ bền.

Chàng trai rút thanh kiếm của mình đang cầm bên tay trái lên, đặt nó lên quầy thu ngân. Rồi anh ta đứng phía trước nó, và giơ thanh kiếm màu đỏ bên tay phải lên.

Tôi nhận thấy anh ta đang định làm gì và cố ngăn lại.

– Đ-đợi đã! Anh mà làm vậy thì thanh kiếm của anh sẽ bị gãy mất!

– Nếu nó dễ gãy như vậy thì chỉ là thứ vô dụng mà thôi. Chuyện này mà xảy ra thật thì tôi sẽ tự tìm cách khắc phục.

– Cái đó…

Đúng là điên rồ, tôi định nói vậy, nhưng kịp ngưng lại. Anh ta mang thanh kiếm lên cao quá đầu, đôi mắt loé lên sắc bén. Ngay mau lẹ, thanh kiếm khởi đầu phát ra một thứ ánh sáng màu xanh lam.

– Hyaa!

Hét lên một tiếng, anh ta vung kiếm xuống với một vận tốc kinh hoàng. Trước khi tôi kịp chớp mắt thì hai lưỡi kiếm đã va vào nhau, tiếng động va chạm đinh tai vang vọng khắp cửa tiệm. Vì tia lửa loé lên quá chói mắt nên tôi chỉ kịp nhìn liếc qua, và không tự chủ được mà lui lại mấy bước…

Thanh kiếm đã bị chém gọn ghẽ thành hai nửa và bị phá huỷ hoàn toàn.

—Thanh kiếm tốt nhất mà tôi đã từng rèn.

– Á Á Á Á Á!!

Tôi hét lên và lao về phía tay phải anh ta. Tôi cầm lấy nửa thanh kiếm còn sót lại và cẩn trọng xem xét từ mọi góc độ.

…Không…sửa được.

Ngay khi tôi mang ra tổng kết đó, vai tôi rũ xuống, còn nửa thanh kiếm bị gãy thì vỡ tan thành những mảnh đa giác. Sau vài giây lặng im, tôi từ từ ngẩng đầu lên.

– Gi…gi…

Tôi nắm lấy cổ áo chàng trai kia, đôi môi run rẩy nói.

– Giờ thì anh định sao đây—!! Nó gãy rồi—!!

– Ҳ-xin lỗi! Tôi chưa từng tưởng tượng được là thanh kiếm mình vung lên lại bị gãy cả, nên…

…Pưng.

– Nói cách khác, anh có ý là thanh kiếm tôi rèn yếu hơn so với anh nghĩ hử!?

– Ờ —ừm —ừ thì, vâng.

– Á à! Giờ thì anh nói thẳng ra rồi phải không!?

Tôi buông cổ áo anh ta ra, chống hai tay lên hông và uỡn thẳng ngực.

– и-Nói cho anh biết! Tôi mà có nguyên liệu tốt thì tôi sẽ rèn ra được một thanh kiếm có thể chém đứt thanh của anh ngon y như vậy ngay!!

– — Ồ?

Anh ta mỉm cười trước những lời nói giận dữ của tôi.

– Thế thì tôi rất muốn nhờ cô làm ra nó; thứ có thể đơn giản chém đứt thanh kiếm của tôi như vậy ấy.

Anh ta cầm lấy thanh kiếm trên quầy thu ngân và tra nó vào vỏ. Máu nóng khởi đầu dồn lên não tôi, và—

– Ra là thế hả!? Được thôi! Thế thì anh cũng phải giúp một tay đi! Khởi đầu bằng việc đi kiếm nguyên liệu!”

Tôi biết là mình vừa phạm phải một sai lầm, nhưng bát nước đã hắt đi thì không thể thu về được nữa. Lúc này đây tôi không được phép nhân nhượng. Ấy vậy mà anh ta vẫn chẳng run sợ chút nào và nhận xét tôi một cách thô lỗ.

– …Ừ thì, tôi cũng không phiền đâu, nhưng mình tôi đi chẳng phải tốt hơn sao? Nhỡ cô lại gây cản trở thì phiền lắm.

– Aaaa-!!

Không ngờ lại có kẻ giỏi trêu gan người khác đến cỡ nalỳ. Tôi vung vẩy cả hai cánh tay một cách dữ dội và cãi lại như một đứa trẻ.

– Đ-Đừng có mà xem thường tôi! Trông thế này chứ tôi cũng là một bậc thầy về dùng chùy đấy nhá!

– Huýt~

Anh ta huýt sáo. Giờ thì anh ta lại có vẻ vui gớm.

– Vậy được rồi, tôi rất mong mỏi được thấy đấy— Dẫu sao thì, tôi sẽ trả tiền cho thanh kiếm bị gãy.

– Không cần! Cứ nhớ là nếu tôi mà rèn được thanh kiếm tốt hơn của anh, tôi sẽ bắt anh phải trả một mớ tiền lớn đấy!

– Được thôi, cô muốn bao nhiêu cũng được— Tôi là Kirito, Hi vọng tất cả chúng ta sẽ có quan hệ tốt đẹp cho tới khi thanh kiếm được làm xong.

Tôi khoanh tay lại và ngoảnh đi.

– Tôi cũng hi vọng là tất cả chúng ta sẽ hoà thuận với nhau, Kirito.

– Ưoa, cô cứ vậy mà gọi tên tôi trống không vậy à? Mà thôi, cũng không vấn đề gì cả. Hi vọng, tất cả chúng ta sẽ hoà thuận, Lisbeth.

– Kaaaa-!!

—Đúng là ấn tượng trước nhất tồi tệ hết chỗ nói khi lập party.

Phần 2

Tin đồn về «Thứ kim loại đó» khởi đầu lan truyền trong giới thợ rèn từ mười ngày xưa. Tất nhiên thì mục tiêu cuối cùng trong SAO là lên được tới tầng cao nhất và hoàn thiện trò chơi, nhưng ngoài chuyện đó ra thì vẫn còn vô vàn loại nhiệm vụ khác: các quest nhận từ NPC, nhiệm vụ bảo vệ, tìm kiếm kho tàng, vân vân. Nhưng vì phần thưởng của những quest đó hầu như đều là các trang bị có giá trị, nên phần lớn các quest đều biến mất một khoảng thời gian sau khoảng thời gian hoàn thiện, trước khi chúng xuất hiện trở lại. Thậm chí có cả những quest chỉ có thể làm được một lần duy nhất, và chúng thu hút được rất nhiều sự Note từ người chơi.

Một trong những nhiệm vụ như vậy đã xuất hiện tại một thôn nhỏ nằm ở góc tầng 55. Trưởng làng là một NPC có bộ râu bạc trắng, đã nói: “Có một con rồng trắng sống ở dãy núi phía tây, ngày ngày nó đều ăn pha lê, từ đó tích tụ lại thành một số lượng lớn và tạo ra một loại kim loại cực kì quý hiếm ở trong bụng nó”. Hiển nhiên nhiệm vụ này có phần thưởng là một loại nguyên liệu có chất lượng rất cao, thế nên ngay mau lẹ đã có rất nhiều người lập party tấn công đủ để hạ gục con rồng một cách đơn giản. Nhưng họ chẳng tìm được gì cả. Con rồng chỉ để lại chút xíu Coll và một số trang bị chất lượng thấp, vốn chẳng đủ để bù lại số vốn mua thuốc hồi máu và pha lê họ đã dùng.

Sau đó, mọi người đoán là thứ kim loại đó chỉ có xác suất rơi ra ngẫu nhiên, vì vậy rất nhiều party đã đi trò chuyện với trưởng lão rồi mới đi hạ con rồng. Nhưng vẫn chẳng có ai tìm được thứ kim loại đó cả. Trong vòng một tuần, vô số con rồng trắng đã bị tiêu diệt, nhưng vẫn chưa có party nào nhặt được loại nguyên liệu kể trên. Sau cùng, có ai đó cho rằng cần phải giải quyết được một điểu kiện nhất định nào đó, vì vậy hiện giờ toàn bộ mọi người đều đang phấn đấu tìm thấy xem điều kiện ấy là gì.

Sau khoảng thời gian nghe tôi giải thích, chàng trai có tên Kirito trả lời…

– À…

…và khẽ gật đầu, trong lúc vẫn ngồi trên một cái ghế ở trong xưởng của tôi, bình thản bắt chéo chân và nhâm nhi tách trà mà tôi không hề muốn pha chút nào.

– Tôi cũng có nghe về chuyện đó rồi. Đúng là có khả năng ta sẽ kiếm được một loại nguyên liệu quý hiếm thật. Nhưng tới giờ vẫn chưa có ai tìm được nó phải không? Liệu tất cả chúng ta có kiếm được gì khi tới nơi đó lúc này không?

– Trong số những giả thiết đang được lan truyền thì có một cái nhất định rằng “party đó phải có một thợ rèn”, vì không có nhiều người chơi thợ tập luyện tập kĩ thuật tranh đấu một cách hẳn hoi mà.

– Ra là vậy, thực ra nói thế cũng hợp lí đấy – nếu đã thế thì tất cả chúng ta nên sớm xuất phát thôi.

– …

Tôi nhìn chăm chăm đầy tức tối vào mặt Kirito.

– Tôi thấy ngạc nhiên vì một kẻ thiếu tri thức cơ bản như anh vẫn sống được tới tận lúc này đấy. Đây có phải là đi săn goblin đâu! Phải tập hợp một party mạnh rồi…

– Nhưng nếu làm thế thì có khả năng cho dù nguyên liệu rơi ra thật đi nữa thì hai người tất cả chúng ta cũng không lấy được nó, phải không? Mà con rồng trắng đó ở tầng nào ấy nhỉ?

– …tầng 55.

– Hê, thế thì tôi có đi một mình cũng không vấn đề gì đâu, cô không cần phải đi theo giúp làm gì.

– …Anh rốt cục là rất mạnh hay là rất hâm đấy hả? Mà sao cũng được, tôi chả quan tâm, cảnh anh khóc mếu rồi dịch chuyển đi mất có vẻ cũng vui đấy.

Kirito chỉ cười khúc khích, không trả lời lại mà uống nốt cốc trà rồi đặt nó lại xuống bàn.

– Lúc nào tôi cũng sẵn sàng xuất hành cả, còn cô thì sao, Lisbeth?

– Ầyy – mà thôi, cứ gọi tôi là Liz thôi, đằng nào thì anh cũng có thêm kính ngữ vào đâu… Ngọn núi chỗ con rồng trắng sống cũng không lớn lắm, nên chắc ta sẽ kịp quay về trong ngày thôi. Để tôi chuẩn bị qua chút đã.

Mở cửa sổ trang bị ra, tôi mặc thêm một lớp áo giáp đơn giản bên ngoài váy, xác minh lại xem cây chùy đã ở trong thùng đồ chưa rồi xem lại cho chắc rằng rằng mình mang đủ pha lê và thuốc hồi máu.

Tôi đóng cửa sổ lại và nói:

– Đã xong.

Liền đó Kirito đứng dậy. May là khi chúng tôi đi từ chỗ xưởng ra cửa trước cửa tiệm thì không thấy có khách hàng nào cả. Tôi nhanh chóng lật tấm biển hiệu lại.

Tôi ngẩng đầu lên nhìn ra ngoài, tia nắng chiếu qua vẫn còn tương đối sáng nên chắc cũng còn tương đối nhiều thời gian cho tới khi trời tối. Dù có kiếm được thứ kim loại đó hay không – mà nghĩ kiểu gì đi nữa thì chắc khả năng không tìm được vẫn cao hơn rồi – tôi cũng không muốn trở về nhà quá muộn.

Đấy là nói vậy.

—Nhưng thế quái nào mà mình lại bị cuốn vào cái tình huống kì quặc này nhỉ?

Sau khoảng thời gian rời khỏi cửa tiệm, tôi vừa bước về phía quảng trường cổng dịch chuyển vừa tư duy kĩ hơn.

Đúng là tôi có ấn tượng xấu về chàng trai mặc đồ đen đang thư thả bước đi ở bên cạnh thật – mà chuyện lẽ ra phải vậy mà. Không chỉ khiến tôi phát bực lên với mỗi lời anh ta nói ra, mà anh ta đang là một kẻ hoang tưởng ngạo mạn, và nhất là anh ta còn phá hỏng mất tác phẩm tâm đắc của tôi.

Tuy vậy, tôi vẫn đang bước đi bên cạnh chàng trai mới gặp mặt này. Chúng tôi thậm chí còn lập party và chuẩn bị đi săn quái ở tầng khác nữa, cứ như thể là – như thể là một buổi hẹn н…

Tới đây, tôi mau lẹ cắt đứt ngay cái tư duy đó. Trước giờ tôi chưa từng trải qua chuyện gì như vậy này cả. Mặc dù tôi cũng rất thân với một vài người chơi nam, nhưng tôi luôn cố tránh việc đi chơi một mình với bất kì ai trong số họ. Chỉ là tôi muốn người trước nhất kết đôi với mình phải là người mà tôi thật sự thích, hay ít ra này là tôi nghĩ vậy.

Nhưng giờ tỉnh táo lại thì tôi lại đang di chuyển chung với một gã kì quặc mất rồi…sao mọi chuyện lại thành ra như vậy này chứ!

Hoàn toàn chẳng hay biết gì về sự xao động trong nội tâm tôi, Kirito chạy vội về phía một quán bán đồ ăn gần quảng trường mà anh ta vừa trông thấy. Khi quay lại thì trên mồm anh ta đã nhồm nhoàm một cái bánh kẹp xúc xích rồi.

– Côa cóa mún oăn moạt choắt khuâng? (Cô có muốn ăn một tí không?)

…Tư duy nội tâm của tôi mau lẹ bị lấp đầy bởi cảm nghĩ bất lực. Tôi cảm thấy mình đúng là một con ngốc khi lo ngại về chuyện này. Thế là tôi hét lên:

– Có!

Vị giòn tan của chiếc bánh kẹp xúc xích – hay chuẩn xác hơn là một loại đồ ăn kì quái nào đó trông giống bánh kẹp xúc xích – vẫn còn vương vấn trong miệng tôi lúc chúng tôi tới được cái thôn nhỏ trong lời đồn ở tầng 55.

Chúng tôi cũng không gặp vấn đề gì với bọn quái vật ở ngoài bãi luyện cấp cả.

Nếu xét tới việc tiền tuyền hiện giờ đang ở tầng 63 thì bọn quái vật ở đây cũng thuộc dạng khá mạnh. Nhưng level hiện giờ của tôi là 65, còn cái gã hay khoe khoang kia chắc cũng mạnh cỡ đó, nên chúng tôi vượt qua kha khá cuộc chạm trán mà hầu hết chẳng mất một sợi tóc.

Sai lầm duy nhất của chúng tôi là quên mất rằng quang cảnh tầng này đa số là những cảnh đồng băng tuyết.

– Ắt xì!

Tôi hắt hơi một cái rõ to ngay khi cả hai vừa tới được ngôi làng nhỏ và thư giãn một tí. Vì ở các tầng khác thời tiết đang là đầu hè nên tôi đã chủ quan. Đường phố ở đây phủ một lớp tuyết, còn những nhũ băng thì nhô ra từ trên những mái nhà.

Cái lạnh thấu xương của mùa đông khiến toàn thân tôi run lên cầm cập. Đứng bên cạnh tôi, Kirito làm ra một diện mạo dễ khiến người ta phát bực lên và nói:

– Cô không mang thêm bộ quần áo nào à?

– …Không.

Thế rồi, chàng trai ăn mặc có vẻ phong phanh ấy bấm bấm gì đó trên thực đơn của mình. Anh ta gọi ra một chiếc áo choàng da màu đen ở trên tay rồi đặt lên đầu tôi.

– …Thế anh thì sao?

– Chỉ là vấn đề ý chí thôi mà.

Câu nào anh ta nói ra cũng làm cho tôi phát cáu lên được. Nhưng cái áo khoác viền lông thú ấy trông có vẻ khá ấm áp nên tôi không kìm lòng được và vội mặc nó vào. Tôi thở ra một hơi khoan khoái, khi cái lạnh buốt của những cơn gió thổi qua chợt tan biến.

– Ừm…cô nghĩ đâu là ngôi nhà của trưởng lão hả?

Nghe Kirito hỏi, tôi nhìn quanh ngôi làng nhỏ xíu và thấy một ngôi nhà rất lớn nằm ở phía bên kia quảng trường trung tâm.

– Chắc là cái đó chăng?

– Ừ, phải rồi.

Chúng tôi cùng gật đầu và khởi đầu bước đi.

—Vài phút sau.

Đúng như phán đoán, chúng tôi đã tìm thấy NPC trưởng lão có bộ râu bạc phơ và khởi đầu trò chuyện với ông ta. Mẩu chuyện ông ta kể tràn ngập đủ thứ cụ thể linh tinh, xuất phát điểm từ thời thơ ấu dài đằng đẵng và tẻ ngắt, rồi tới những năm thiếu niên, tiếp này là những ngày tháng khó khăn khi đã trưởng thành, rồi đột nhiên ông ta đề cập tới con rồng trắng ở dãy núi phía tây. Tới khi ông ta nói xong thì tia nắng màu cam của buổi chiều tà đã phủ xuống cả ngôi làng.

Rời khỏi ngôi nhà của trưởng lão, cả hai người chúng tôi hầu hết hết sạch tâm trạng. Lớp tuyết che phủ những ngôi nhà bị ánh hoàng hôn nhuộm lên một màu vàng cam. Cảnh tượng ấy đẹp đến độ khó có gì sánh nổi, ấy thế nhưng-

– …Tôi không ngờ là chỉ mỗi việc nhận quest thôi mà đã tốn thời gian đến vậy.

– Không thể tin nổi…mà, giờ sao đây? Ta có nên đợi đến ngày mai không?

Tôi quay đầu sang nhìn Kirito.

– Hừmmm…nhưng tôi nghe nói là con rồng này là loại sống về đêm mà. Là ngọn núi kia phải không nhỉ?

Nhìn về phía Kirito chỉ, tôi thấy một đỉnh núi trắng nhô lên giữa trời. Tuy tôi nói vậy, thế nhưng do hạn chế về thiết kế ở Aincrad nên độ cao tối đa của mọi thứ ở đây chỉ 100 mét, do đó việc leo núi cũng chẳng khó khăn lắm.

– Được rồi, vậy ta đi thôi. Dù sao thì tôi cũng muôn sớm được xem diện mạo khóc mếu của anh.

– Chỉ cần cô đừng có sững sờ khi thấy kĩ thuật dùng kiếm siêu phàm của tôi là được.

Cả hai chúng tôi đều quay mặt đi, kêu lên một tiếng “hứ”. Nhưng theo một cách nào đó thì, tôi nên nói sao nhỉ, dù tôi vẫn cãi cự với Kirito nhưng trái tim tôi lại có chút rung động—

Tôi vội lắc lắc đầu để ép mình gạt đi những ý nghĩ ngốc nghếch ấy, và khởi đầu nghiến răng nghiến lợi bước đi trên đoạn đường đầy tuyết.

Mặc dù nhìn từ xa thì ngọn núi nơi con rồng trắng trú ngụ trông có vẻ dốc đức đầy nguy hiểm, thế nhưng chúng tôi phát xuất hiện là nó rất dễ leo.

Giờ nghĩ lại thì, rất nhiều nhóm tập hợp tạm thời cũng từng vượt qua được nơi này mà không gặp rắc rối gì, nên hiển nhiên không thể nào có chuyện nó lại quá khó khăn được.

Mặc dù mặt trời đã lặn, do đó có tác động tới sức mạnh của lũ quái vật xuất hiện, nhưng loại quái vật mạnh nhất ở đây chỉ là bộ xương băng có tên «Frost Bone». Hơn nữa, quái vật dạng xương khô không phải là đối thủ của cây chùy của tôi. Tôi chỉ đơn giản là cứ tiến tới và đánh văng chúng đi tạo ra những tiếng răng rắc mà thôi.

Sau vài chục phút đi xuôi theo đoạn đường phủ đầy tuyết rồi rẽ về hướng những vách băng nhô ra, chúng tôi đã tới được đỉnh núi.

Phần đáy của tầng trên ở rất gần chúng tôi. Những hàng cột pha lê gãy hiện lên nổi trội giữa lớp tuyết dày. Ánh sáng màu tím của buổi hoàng hôn chiếu qua chúng bị khúc xạ và tạo thành những dải màu bảy sắc cầu vồng, vẽ lên một khung cảnh tưởng như chỉ có thể gặp trong mơ.

– Oaaa…

Khi tôi không kiềm chế nổi reo lên và định chạy về hướng đó, thì Kirito nắm lấy cổ áo tôi ngăn lại.

– Này… Anh làm cái gì đấy hả?

– Trước tiên hãy chuẩn bị sẵn sàng pha lê đi đã.

Trước vẻ mặt nghiêm túc hết sức của anh ta, tôi chỉ có thể ngoan ngoãn gật đầu. Tôi gọi ra mấy viên pha lê rồi đút chúng vào túi của chiếc tạp dề.

– Với lại từ đoạn này trở đi mọi việc sẽ nguy hiểm hơn, nên tốt nhất là cứ để tôi đi một mình thôi. Một khi con rồng xuất hiện thì cô hãy trốn ra phía sau mấy cây cột, và tuyệt đối không được đi ra nghe chưa?

– …Vì sao chứ? Level của tôi cũng rất cao mà. Tôi cũng muốn giúp anh nữa~

– Không!

Đôi mắt đen láy của Kirito nhìn thẳng vào mắt tôi. Khi ánh nhìn hai đứa chạm nhau, tôi hiểu ra rằng anh ta thực sự lo ngại cho sự an toàn của tôi từ tận sâu trong đáy lòng, nên tôi đành thở hắt ra một hơi dài thượt và nhượng bộ. Tôi không nói lời nào mà chỉ gật đầu.

Gương mặt Kirito nở một nụ cười, rồi anh ta vỗ đầu tôi và nói:

– Được rồi, đi thôi nào.

Tôi chỉ biết tiếp tục gật đầu.

Có cảm nghĩ như không khí đã thay đổi hoàn toàn.

Phải chăng là sau khoảng thời gian đi cùng với Kirito trên suốt quãng đường tới đây, xúc cảm của tôi đã thay đổi? Hay là do tôi không theo kịp tâm trạng của chính mình— mà dù là thế nào đi nữa thì tôi cũng hoàn toàn không coi đây là một cuộc đụng độ có thể nguy hiểm tới tính mạng.

Hơn phân nửa lượng điểm kinh nghiệm của tôi thu được là từ việc rèn vũ khí, và tôi cũng chưa từng tiến vào những chiến trường dũ dội không khoan nhượng.

Nhưng tôi có cảm nghĩ người đó thì khác. Ánh nhìn của anh ta là ánh nhìn mà chỉ một người ngày ngày tranh đấu tại những nơi nguy hiểm nhất mới có được.

Tôi tiếp tục bước đi với những tư duy ngổn ngang ấy trong lòng, chỉ một lúc sau chúng tôi đã tới khu vực trung tâm của đỉnh núi.

Cả hai nhanh chóng nhìn xung quanh, nhưng không phát hiện thấy bất kể dấu hiệu nào của con rồng cả. Tuy vậy, chúng tôi thấy một khu vực bị khóa kín bởi những cây cột pha lê—

– Oa…

Một cái miệng hang to lớn có đường kính tối thiểu cũng phải 10 mét. Ánh sáng phản chiếu trên vách chiếu rọi vào bên trong cái hố sâu, nhưng khu vực sâu hơn thì vẫn bị bao phủ bởi bóng tối đen kịt không thể xuyên thủng nổi.

– Sâu thật đấy…

Kirito sút một viên đá pha lê nhỏ vào trong cái hố. Nó rơi xuống, hơi lóe lên một tí rồi mất hút mà chẳng thấy để lại tiếng động gì.

– Đừng có ngã xuống đấy.

– Còn khuya nhá!

Không lâu sau khoảng thời gian tôi trả lời, một tiếng rít hung hãn sắc nhọn phát ra từ trong cái hang và lan đi khắp ngọn núi, vang vọng giữa thinh không nhuộm sắc xanh lam của buổi chiều tà.

– Trốn ở đằng sau chỗ đó!

Kirito chỉ về phía sau một cây cột pha lê to bự gần đó và nói với giọng sai khiến. Tôi vội làm theo lời anh ta nói, trong lúc vẫn vẫy tay rối rít về bóng hình người đó ở phía xa và hét lên:

– Này… Con rồng trắng tấn công bình những đòn cào dùng cả hai móng vuốt, hơi thở đóng băng và những chiêu công kích tính chất băng… ₵-Cảnh giác đấy!

Sau khoảng thời gian nói thêm nốt câu cuối, tôi nhìn thấy Kirito đang xoay lưng về hướng tôi ra vẻ rất ngầu và giơ ngón tay cái bên trái lên. Khoảng trống gian trước mặt anh ta khởi đầu rung chuyển, một vật thể khổng lồ phóng ra từ bên trong cái hố.

Vô số những mảnh đa giác cỡ lớn có hình thú kì quái nối đuôi nhau xuất hiện. Khi những mảnh đa giác đó xuất hiện— chúng khởi đầu ghép lại với nhau, và rồi danh tính thật sự của vật thể khổng lồ ấy trở nên rõ ràng hơn. Cái tiếng rít the thé khiến người ta phải run lên ấy lại vang vọng tới tai tôi. Vô số những mảnh băng vỡ tứ tung ra xung quanh trước khi tan ra thành những vệt sáng.

Một con rồng trắng toàn thân phủ một lớp mảnh băng như thể là vảy. Nó vỗ đôi cánh khổng lồ một cách chậm rãi và cất cánh lơ lửng trên không trung. Khung cảnh ấy thật đáng sợ— nhưng mô tả đúng hơn thì có thể nói là rất đẹp. Đôi mắt to lớn màu ruby của nó nhìn xuống phía chúng tôi với vẻ khinh thường.

Kirito điềm tĩnh mang tay ra sau lưng và rút thanh đơn thủ kiếm màu đen tuyền của mình ra, tạo ra một tiếng ngân hoàn mĩ. Thế rồi như thể tiếng động ấy đã gửi đi một thông điệp gì đó, con rồng trắng há bộ hàm vĩ đại của nó ra — và nó phun ra một lớp sóng khí màu trắng, tạo ra một tiếng động đinh tai.

– Là hơi thở của nó đấy! Mau tránh đi!

Ngay cả khi tôi đã hét lên như vậy, Kirito vẫn không nhúc nhích một li nào. Anh ta đứng hoàn toàn bất động rồi đâm lên bằng thanh kiếm trên tay phải.

Một thứ vũ khí mỏng manh như vậy thì sao chặn nổi hơi thở ấy—

Ngay khi tôi nghĩ thế, thanh kiếm khởi đầu xoáy tròn như thể một cối xay gió trong lòng bàn tay Kirito. Dựa trên hiệu ứng màu xanh lá nó đang phát ra thì đây hẳn là một kiếm kĩ. Chỉ sau một giây, vận tốc của thanh kiếm đã vượt quá mức mắt thường có thể nhìn rõ – lúc này trông nó như thể một cái khiên ánh sáng vậy.

Hơi thở băng giá phun thẳng vào chiếc khiên ánh sáng, tạo ra một luồng ánh sáng trắng chói sáng khiến tôi phải nhắm mắt lại. Nhưng khi luồng khí lạnh đâm sầm vào cái khiên tạo ra bởi thanh kiếm của Kirito, nó tan biến như thể bị bốc hơi vậy.

Tôi vội tập trung nhìn vào người Kirito để xem lượng HP.

Có vẻ hơi thở đó không thể bị chặn đứng hoàn toàn, vì thanh HP của anh ta đang bị rút dần đi một cách chậm rãi. Nhưng điều đáng ngạc nhiên là chỉ sau vài giây lượng sát thương ấy đã được hồi phục hoàn toàn. Đây chắc hẳn là kĩ thuật tranh đấu cực kì thượng hạng «Battle Healing» – nhưng để có thể nâng skill này, người chơi phải đón đỡ một lượng sát thương khổng lồ. Xét tới số tầng hiện tại thì không thể có chuyện làm được việc này mà chưa từng khiến bản thân rơi vào vòng nguy hiểm được.

Kirito— rốt cuộc anh ta là ai…?

Tới lúc này tôi mới khởi đầu tư duy nghiêm túc về danh tính thật sự của chàng hắc kiếm sĩ này. Sức mạnh kinh khủng của Kirito khiến anh ta trông có vẻ như là một trong những người chơi có tầm trọng yếu kế hoạch. Nhưng trong bảng xếp hạng những người chơi hàng đầu từ các guild – vốn bị thống trị bởi các thành viên của Huyết Kị Sĩ – lại không có tên anh ta.

Lúc này đây, Kirito đã phán đoán chuẩn xác được thời điểm đòn tấn công băng giá dữ dội kết thúc và khởi đầu hành động. Anh ta lao vụt qua lớp sương tuyết và nhảy lên chỗ con rồng đang cất cánh lơ lửng.

Thông thường thì khi tấn công kẻ thù biết cất cánh, người ta thường dùng kích hoặc một loại vũ khí xạ kích nào đó để tấn công trước; sau khoảng thời gian làm kẻ thù rơi xuống đất bằng những vũ khí tầm xa, những người chơi dùng vũ khí giáp lá cà mới tiến lên công kích. Nhưng thật đáng ngạc nhiên, Kirito lại nhảy lên tới khi gần chạm tới chỗ đầu con rồng thì anh ta khởi đầu tung ra liên tiếp những đòn liên hoàn ngay trên không trung.

Đòn tấn công dữ dội của Kirito tạo ra những tiếng leng keng sắc bén và đánh liên hồi vào nửa thân trên con rồng với một vận tốc mắt thường khó nhìn rõ. Mặc dù con rồng cũng mang hai móng vuốt lên trả đòn, nhưng sự chênh lệch về sức mạnh giữa hai bên là quá lớn.

Tới khi Kirito tiếp đất một cách chậm rãi, thì HP của con rồng đã bị sụt giảm hơn một phần ba.

—Đúng là cuộc tàn sát một chiều. Chỉ việc xem trận chiến khó tin này thôi cũng khiến tôi lạnh cả xương sống.

Đột nhiên con rồng nhắm về phía Kirito trên mặt đất và phun ra luồng hơi thở băng giá của nó, nhưng lần này Kirito đã chạy sang một bên để né rồi lại nhảy lên không trung. Với một tiếng động trầm đục, đòn đánh cực mạnh đâm trúng vào con rồng khiến HP của nó sụt giảm rõ rệt.

Giờ đây lượng HP đã tụt từ mức vàng xuống mức đỏ, trận chiến chắc sẽ kết thúc sau một hoặc hai đòn nữa thôi. Tôi quyết định lần này sẽ thành thực khen ngợi khả năng của Kirito và bước một bước ra khỏi cây cột pha lê.

Đúng lúc đó, như thể có mắt đằng sau gáy, Kirito đột ngột hét lên.

– Đồ ngốc! Đừng có ra vội!

– Sao cơ? Chẳng phải trận đấu này đã xong rồi còn gì? Mau kết thúc nó thôi…

Tôi vừa lớn tiếng đền đáp thì—

Con rồng cất cánh lên còn đang cao hơn hết lúc trước và xòe rộng hết cỡ đôi cánh của nó ra. Nó vỗ đôi cánh về phía trước, khiến chỗ tuyết bên dưới bắn tung đi, tạo thành một tiếng nổ.

– …?

Tôi đứng ngây người ra vì ngạc nhiên trước cảnh tượng đang xảy ra. Kirito cắm thanh kiếm xuống mặt đất đoạn cách trước mặt tôi vài mét, miệng mấp máy như thể đang nói gì đó, nhưng khuôn mặt của anh ta bị lớp tuyết che khuất mất. Chỉ trong chớp mắt, một stress kinh khủng tựa như hàng rào gió đập vào người tôi và đơn giản hất văng tôi lên.

Khốn thật…đòn tấn công băng tuyết!

Trong lúc văng lên không trung, tôi cuối cùng cũng nhớ ra những lời lúc trước mình nói về các đòn tấn công của con rồng. May mà chiêu này không mạnh lắm, nên tôi hầu hết không dính chút sát thương nào. Tôi dang rộng hai tay ra để chuẩn bị tiếp đất.

Nhưng khi lớp tuyết tan đi— thì không có nơi nào để tiếp đất ở khu vực trống trải phía trước cả.

Chỉ có cái miệng hang khổng lồ phía trên đỉnh núi. Tôi đã bị thổi cất cánh thẳng về phía đó.

Những tư duy trong đầu tôi đều ngưng lại cả, toàn thân hình như đông cứng.

– Chuyện này là đùa phải không…

Tâm trí tôi hoàn toàn ngây dại ra, và tôi chỉ kịp thốt ra nhưng lời ngắn ngủi ấy, trong lúc bàn tay mang lên không trung một cách vô vọng—

—Đột nhiên, một bàn tay đeo găng da màu đen mang ra nắm lấy những ngón tay tôi.

Đôi mắt ngây ngốc của tôi chợt mở to ra.

…!

Kirito, vốn mới ban nãy vẫn còn đang đối đầu với con rồng trắng, đã chạy về phía tôi bằng một vận tốc kinh khủng và nhảy lên không trung mà không chút ngại ngần. Anh ta mang tay phải ra nắm lấy tay tôi và kéo tôi vào lòng. Sau đó anh ta thả lỏng cánh tay phải ra, vòng nó ra phía sau lưng tôi và ôm tôi thật chặt.

– Bám chặt nhé!

Nghe thấy những lời của Kirito vang vọng bên tai, tôi quên đi mọi thứ và vòng cả hai cánh tay ôm chặt lấy anh ấy. Chỉ chớp mắt sau chúng tôi đã khởi đầu rơi xuống.

Ở trung tâm cái miệng hang, cả hai chúng tôi ôm lấy nhau và rơi thẳng xuống. Gió rít gào bên tai tôi, còn áo khoác ngoài của cả hai đứa thì cất cánh phần phật dữ dội.

Nếu cái hố này đâm sâu xuống đến tận nền của tầng này, thì một cú ngã từ độ cao đó xuống đồng nghĩa chắc rằng với tử vong. Ý nghĩ ấy chợt chạy qua trong óc tôi, nhưng tôi lại không có cảm nghĩ rằng chuyện đó sẽ xảy ra. Toàn bộ những gì tôi có thể làm chỉ là ngây ra nhìn cái hình tròn trắng sáng ở phía trên đầu lùi xa dần.

Đột nhiên, cánh tay cầm kiếm của Kirito khởi đầu động đậy. Anh ấy gắng gượng mang thanh kiếm lên và vung nó về phía trước. Một tia sáng lóe lên, kèm theo này là tiếng “keng” của kim loại va vào nhau chói tai vang lên.

Phản lực mạnh mẽ khiến hướng rơi của chúng tôi thay đổi, đẩy cả hai lại gần phía vách hang hơn. Phần vách hang băng giá màu xanh lam dần dần tiến lại gần và tôi không tự chủ được mà cắn chặt răng lại. Chúng tôi sẽ đâm vào nó mất—!

Ngay khi cả hai chuẩn bị va vào vách đá, Kirito lại mang thanh kiếm lên và đâm mạnh hết sức vào tường. Những tia lửa cháy lóe lên bắn văng tung tóe như thể thanh kiếm vừa đâm vào đá mài vậy. Đòn tấn công ngạc nhiên khiến vận tốc rơi giảm xuống, nhưng không thể khiến chúng tôi dừng lại hẳn được.

Tiếng rít đinh tai của kim loại kéo rê xuống vang lên trong lúc thanh kiếm của Kirito vẫn tiếp tục cắm sâu vào hàng rào băng. Tôi quay đầu nhìn xuống và nhận thấy rằng đáy hang phủ đầy tuyết trắng đã hiện lên trong tầm mắt. Tôi cứ nhìn nó tiến tới mỗi lúc một gần, cho tới khi chỉ còn độ vài giây là chúng tôi sẽ đâm xuống đó. Tôi nên cắn môi, cố kìm không hét lên và ôm chặt lấy Kirito.

Kirito buông thanh kiếm ra, ôm lấy tôi thật chặt và xoay người để anh ấy chạm đất trước. Thế rồi…

Vụ va chạm xảy ra. Một tiếng động lớn vang lên.

Những bông tuyết bị bắn tung lên bởi cú ngã của chúng tôi rơi nhè nhẹ xuống má tôi và dần tan đi.

Cảm tưởng lạnh toát khiến những tư duy hỗn loạn trong đầu tôi ổn định lại. Tôi mở mắt ra, và ánh nhìn tôi bắt gặp ngay đôi mắt đen láy của Kirito – lúc này đang nằm ngay sát cạnh tôi.

Anh ấy vẫn đang ôm chặt lấy tôi, khóe miệng nhếch lên cười một cách yếu ớt.

– …Vẫn còn sống đấy chứ?

Tôi cũng gật đầu lại một cách yếu ớt và trả lời.

– Ừ, vẫn còn sống.

Suốt vài chục giây— mà có vẻ là vài phút, cả hai chúng tôi cứ nằm lặng im với tư thế đó. Hơi ấm từ người Kirito giúp toàn thân tôi thả lỏng ra, đầu óc trống rỗng hoàn toàn.

Một lát sau, Kirito buông tay tôi ra và từ từ đứng dậy. Anh ấy nhặt thanh kiếm rơi ở gần đó lên, và mang nó trở lại thùng đồ. Sau đó anh lấy từ cái túi ở bên hông ra một cái bình mà hẳn là một loại thuốc hồi phục thượng hạng, rồi lại lấy thêm một bình nữa mang cho tôi.

– Dù sao thì, cô cũng uống đi.

– Vâng.

Tôi gật đầu và bấm xác nhận trên cửa sổ chuyển item trong lúc xem lại thanh HP của mình. Vẫn còn khoảng một phần ba, nhưng còn Kirito khi này đã đâm thẳng người xuống đất nên HP của anh ấy đã tụt xuống mức đỏ.

Tôi bật cái nút chai ra rồi uống hết thứ chất lỏng ngòn ngọt ở bên trong, sau đó quay sang phía Kirito. Vẫn giữ tư thế thả lỏng cả người, tôi mở miệng nói những lời dễ nghe một cách chật vật.

– Ừm…¢-cảm ơn anh vì đã cứu tôi.

Kirito nở một nụ cười có chút châm chọc như mọi khi một cách yếu ớt và đáp lời.

– Nói lời cảm ơn lúc này thì e là quá sớm đấy.

Anh ta nhanh chóng liếc nhìn lên khung trời.

– …May mà con rồng không đuổi theo tất cả chúng ta, nhưng giờ làm thế nào để ra khỏi được chỗ này đây…

– Ơ…chẳng phải cứ dịch chuyển là xong ư?

Tôi thọc tay vào túi tạp dề và lấy ra một viên pha lê màu xanh lam mang lên cho Kirito xem. Thế nhưng—

– Nó chắc sẽ không hoạt động đâu, vì đây là một cạm bẫy giành riêng cho người chơi mà. Tôi không nghĩ là ta sẽ đơn giản ra ngoài được như vậy.

– Sao có thể chứ…

Kirito nói bóng gió đầy ám chỉ với tôi, ánh nhìn như thể bảo tôi hãy thử mà xem. Thế nên tôi nắm chặt viên pha lê lại và sai khiến.

– Dịch chuyển! Lindus!

—Giọng nói của tôi vang vọng một cách trống rỗng giữa những vách băng, trước khi tan biến hẳn. Còn viên pha lê thì đơn giản là vẫn tỏa sáng lặng lẽ như vậy.

– Nếu tôi nghĩ rằng pha lê dùng được ở đây thì đã dùng nó trong lúc tất cả chúng ta đang rơi rồi. Nhưng do tôi có cảm nghĩ đây là khu vực vô hiệu hóa pha lê nên…

– …

Tôi gục đầu xuống đầy vô vọng. Kirito đặt tay lên đầu tôi và xoa rối mái tóc tôi.

– Được rồi, được rồi mà, đừng khóc. Nếu không dùng được pha lê thì hẳn là phải có cách khác để thoát khỏi đây.

– …Có vẻ là không, biết đâu đây lại là một cái hố tử thần không lối ra, đã rơi xuống là chắc chết thì sao…hay tôi nên nói luôn là giờ tất cả chúng ta tiêu rồi!

– Hưmm, có thể cô nói đúng.

Nhìn thấy Kirito gật đầu như vậy khiến sức lực toàn thân tôi lại tan biến.

– Th…thái độ kiểu gì vậy! Anh không tư duy tích cực một tí được sao?

Nghe tôi đột ngột hét lên như vậy, Kirito mỉm cười và nói:

– Cái vẻ giận dữ đó mới giống cô mọi khi hơn, cứ tiếp tục như vậy nhé!

– Sao ¢…

Đôi má tôi đỏ rực lên, cả người đờ ra. Kirito hạ bàn tay trên đầu tôi xuống rồi đứng dậy.

– Mà, ta cứ thử làm gì đó xem sao đã. Cô có ý gì không?

– …

Tôi cười có chút cay đắng về phía Kirito – người không hề bị tác động chút nào bởi tình cảnh hiện tại mà vẫn giữ được thái độ như lúc bình thường. Cảm thấy có chút phấn khởi hơn, tôi mang hai tay lên vỗ hai má mình và đứng dậy.

Tôi đi xem xét khu vực xung quanh; đáy cái hang là một mặt phẳng phẳng phiu bằng băng phủ một tí tuyết. Đường kính của nó là cỡ 10 mét, bằng với miệng hang ở phía trên. Phần vách băng gần miệng hang vẫn tiếp tục phản chiếu những tia sáng còn sót lại của buổi hoàng hôn, nhưng chỗ này trước sau gì cũng sẽ bị bóng tối bao trùm thôi.

Tôi nhìn quanh, nhưng ở trên vách băng lẫn trên nền đất đều không có dấu hiệu gì của lối ra cả. Tôi chống cả hai tay lên hông, đầu óc tư duy hết mức có thể và nói cho Kirito ý tưởng trước nhất nảy ra trong đầu mình.

– Ừm…ta có thể nhờ ai đó giúp không nhỉ?

Kirito phủ nhận ngay.

– À ừ— tôi đoán chỗ này vẫn được xem là một dungeon.

Những người chơi có tên trong danh sách bạn thân, ví dụ như tôi với Asuna ví dụ, có thể trò chuyện với nhau qua một dạng tin nhắn gọi là “tin nhắn riêng tư”. Tuy nhiên tính năng này không thể sử dụng được trong mê cung, cũng không thể dùng tính năng “theo dấu” để xác nhận vị trí được.

Tôi mở cửa sổ tin nhắn ra với một hi vọng mù quáng, nhưng đúng như lời Kirito nói, nó không hoạt động.

– Vậy…hay là ta thử hét lên gọi những người chơi tới đây săn căn rồng ?

– Tất cả chúng ta hiện giờ cách đỉnh núi phải tầm 80 mét, nên tôi đoán là giọng của tất cả chúng ta không vang xa được đến thế đâu.

– Chắc vậy rồi… Đợi đã! Giờ thì anh thử mang ra ý kiến xem nào!

Thấy thất vọng vì cứ mang ra ý tưởng nào thì lại bị anh ta từ chối ngay, tôi lên giọng hạch sách lại. Kirito trả lời bằng một phương án vô lí.

– Chạy trên tường.

– …Anh bị dở người à?

– Ừ thì, cứ thử xem sao đã.

Trong lúc tôi vẫn đang đứng ngây ngốc nhìn thì anh ta đã đi về một bên vách hang rồi khởi đầu lao về phía đối mặt với một vận tốc nhanh không tưởng. Tuyết ở trên mặt đất bắn tung lên; một cơn cuồng phong thổi rát vào mặt tôi. Ngay khi Kirito sắp đâm vào vách, anh ta cúi người xuống và bật nhảy lên trên với một lực cực mạnh. Anh ta đặt chân lên vách hang ở một độ cao khó tin và khởi đầu chạy chéo lên phía trên.

– Ôi trời ơi…

Tôi đứng nhìn với vẻ đầy kinh hãi, còn Kirito thì đã ở phía bên trên cách rất xa tôi và chạy hướng lên miệng hang theo hình xoắn ốc như thể mấy gã ninja trong một bộ phim hạng ba vậy. Bóng hình anh ta càng lúc càng nhỏ dần—

Thế rồi, khi đã chạy lên được độ một phần ba quãng đường thì anh ta đột nhiên trượt chân.

– Ááááááá!!

Kirito vẫy vùng trong lúc rơi thẳng xuống chỗ tôi.

– Kyaaa!

Tôi hét lên và lùi lại, liền đó một cái hố hình người xuất hiện ở ngay chỗ tôi vừa đứng. Độ một phút sau, sau khoảng thời gian Kirito đã uống xong một bình thuốc hồi máu nữa, tôi ngồi xuống cạnh anh ta và thở dài.

– Vẫn biết anh là một gã hâm, nhưng tôi không ngờ là anh lại dở người tới mức này…

– Nếu đoạn chạy đà xa hơn thì tôi đã thành công rồi.

– Không có đâu.

Tôi khẽ buột miệng nói.

Kirito lờ tịt lời tôi đi và đút cái bình trống rỗng vào túi. Sau khoảng thời gian duỗi duỗi hai tay, anh ta nói:

– Mà thôi, trời cũng tối quá rồi, thế nên ta cứ hạ trại ở đây đã. Cũng may, tôi nghĩ là chả có quái vật nào lại xuất hiện ở chỗ này đâu.

Mặt trời đã lặn, và đáy hang lúc này khá là tối.

– Chắc phải vậy thôi…

– Vậy được rồi…

Kirito mở cửa sổ và gọi ra mấy thứ. Một cái đèn dầu, một cái ca, mấy cái bao tải nhỏ mà tôi cũng chẳng rõ là có tác dụng gì, và hai cái cốc to xuất hiện.

– …Anh lúc nào cũng mang theo mấy thứ này ư?

– Tôi hay cắm trại ngoài bãi luyện cấp lắm.

Vẻ mặt anh ta khi nói câu đó nghiêm túc tới mức tôi không nghĩ là anh ta đang đùa.

Anh ta nhấp lên cái đèn dầu, nó cháy phụt lên và chiếu sáng đáy hang bằng một thứ ánh sáng màu cam mờ ảo. Kirito đặt cái ca lên phía trên cây đèn, đổ mấy nắm tuyết vào trong đó rồi cho mấy thứ ở trong bao tải vào. Anh ta đậy nắp lại cái ca lại và nhấp đúp lên nó; cửa sổ hẹn giờ nấu hiện lên.

Một lát sau, tôi khởi đầu ngửi thấy hương thảo mộc. Mà giờ nghĩ lại thì, trừ cái bánh kẹp xúc xích ăn lúc ban chiều thì cả ngày nay tôi chưa ăn gì cả. Dạ dày tôi đột nhiên réo lên đòi ăn như thể nó vừa nhớ ra là mình đang đói.

– Đừng có kì vọng quá nhé, kĩ thuật nấu nướng của tôi hầu hết là bằng không mà.

– Cảm ơn anh…

Hơi ấm lan sang tay tôi từ cái cốc Kirito vừa mang cho. Ở trong cốc là một món súp đơn giản gồm thịt khô và thảo mộc, nhưng mấy món nguyên liệu có vẻ là loại thượng hạng nên ăn khá là ngon. Vị ấm nóng lan tỏa khắp toàn thân tôi.

– Cái cảm nghĩ kì bí này là sao nhỉ… Tôi không có cảm nghĩ rằng chuyện này là thật.

Tôi lẩm bẩm trong lúc húp chỗ súp.

– Ý tôi là tình cảnh hiện giờ ấy, hạ trại ở một nơi chưa được tìm hiểu và dùng bữa cùng một người xa lạ…

– 𝓐, chắc vậy…vì cô là thợ thủ công mà. Tôi thì hay lập nhóm chung với mấy người chơi là mặt khác rồi cùng nhau hạ trại lắm.

– Hưmm, thật ư? …Kể cho tôi nghe thêm đi, về chuyện ở dungeon rồi những chuyện khác nữa ấy.

– Hử? Ừm…được thôi. Mà tôi cũng chẳng nghĩ mấy chuyện đó có gì thú vị lắm đâu… Ờ đợi đã, trước khi khởi đầu kể…

Kirito nhặt nhạnh cái ca và hai cái cốc rỗng lại rồi mang trả chúng về thùng đồ. Anh ta lại mở một tấm bảng ra rồi gọi ra thứ gì đó trông giống như hai cuộn vải.

Sau khoảng thời gian anh ta trải chúng ra thì hóa ra này là hai cái túi ngủ. Trông chúng khá giống túi ngủ ngoài đời thật, chỉ có điều là kích thước to hơn rõ rệt.

– Đây đều là những món item thượng hạng cả. Tác dụng giữ nhiệt hoàn hảo, thêm vào đó còn tồn tại hiệu ứng ẩn mình trước các loại quái vật hung tợn nữa.

Anh ta vừa ném cho tôi một cái vừa mỉm cười. Khi tôi đặt cái túi ngủ lên nền tuyết, trông nó như thể đủ chỗ cho ba người cỡ như tôi vậy. Ngây người ra trước kích thước của nó, tôi nói với Kirito:

– Thật đáng ngạc nhiên khi anh đi đâu cũng vác theo cái thứ này đấy, lại đang là hai cái nữa chứ…

– Ừ thì, cũng phải tận dụng chỗ trống trong thùng đồ để chứa thứ gì đó chứ.

Kirito mau chóng gỡ bỏ mọi trang bị ra rồi nằm lên cái túi ngủ phía bên trái. Tôi cũng gỡ áo choàng và cây chùy của mình ra, rồi cuộn người vào trong túi ngủ. Quả nhiên là item thượng hạng có khác, phía bên trong rất ấm áp, và êm mịn hơn nhiều so với vẻ ngoài của nó. Chúng tôi nằm cách nhau độ một mét, ở giữa là cây đèn dầu. Thế nhưng tôi vẫn cảm thấy có chút…ngượng ngùng, nên lại lên tiếng để xóa tan bầu không khí tĩnh mịch.

– Ừm…phải rồi, anh kể tiếp chuyện đi xem nào…

– Ờ, được rồi…

Kirito khởi đầu kể một cách chậm rãi sau khoảng thời gian gối đầu lên hai tay. Anh ấy kể cho tôi nghe về cái lần bị mắc bẫy của bọn MPK – những tên tội phạm cố tính lùa quái vật tới để phục kích người chơi khác – trong một dungeon nọ, và tranh đấu liên tục với một con boss phụ có lượng sát thương thấp nhưng nhiều máu kinh khủng suốt hai ngày trời bằng cách thay phiên nhau tranh đấu rồi ngủ với những người chơi còn sót lại. Cũng có một lần anh ấy phải tung xúc xắc với 100 người chơi khác để chia một món item hiếm. Những mẩu truyện của anh đều rất kịch tính, thú vị và có chút gì đó khôi hài. Chúng cũng nêu ra rõ một điều – rằng anh là một trong số những người chơi tham gia phá đảo game, những người mạo hiểm tính mạng mình trên tiền tuyến. Nhưng điều đó cũng có nghĩa là anh ấy mang trên mình trọng trách nặng nề về số phận của hàng ngàn người chơi. Anh không phải là dạng người nên mạo hiểm tính mạng chỉ để cứu mình tôi.

Tôi quay người sang nhìn khuôn mặt Kirito. Đôi mắt đen láy phản chiểu ánh sáng từ cây đèn dầu.

– Này… Kirito, tôi hỏi anh chuyện này được không?

– —Sao tự dưng cô lại nghiêm túc vậy?

– Lúc đó sao anh lại cứu tôi…? Đâu có gì chắc rằng là anh sẽ thành công chứ? Mà, thực ra lúc đó giống như thể anh định chết chung với tôi vậy, thế nên…vì sao chứ?

Vẻ mặt Kirito đanh lại trong chớp mắt, nhưng rồi anh lại thả lòng ra và trở lại với dáng vẻ như bình thường rồi trả lời với giọng đầy điềm tĩnh.

– …Tôi thà cùng chết chung còn hơn là đứng nhìn ai đó thiệt mạng ngay trước mắt mình mà không thể làm gì cả. Nhất là nếu này lại là một cô gái, như cô ví dụ Liz à.

– …Anh đúng là một tên ngốc. Chắc chỉ có anh mới nói ra được những lời như vậy thôi.

Tuy tôi nói vặn lại một cách mỉa mai như vậy, nhưng đôi mắt tôi không khỏi thấy cay cay. Một phần nào đó trong trái tim tôi chợt thấy đau nhói, và tôi cố hết sức để kiểm tra và che giấu điều đó. Kể từ khi tới toàn cầu này, tôi chưa từng được nghe những lời ngang bướng, thẳng thắn mà đầy ấm áp như vậy. Á không, kể cả lúc trước khi còn ở toàn cầu thực cũng vậy.

Cái cảm nghĩ độc thân đầy đớn đau và muốn được tiếp xúc với người khác vốn vẫn chôn sâu trong một góc trái tim tôi chợt bùng cháy lên, nó bao trùm lấy tôi tựa như một cơn lốc dữ dội. Tôi muốn được ở gần hơi ấm của Kirito, gần tới mức trái tim tôi có thể cảm thu được—

Những lời nói cứ tự động thốt ra khỏi miệng tôi mà tôi không hề nhận thấy.

– Anh có thể…nắm lấy tay tôi không?

Tôi xoay người về phía Kirito, và vươn cánh tay phải ra của mình ra khỏi túi ngủ.

Đôi mắt Kirito hơi mở to ra, nhưng rồi anh ấy vẫn khẽ nói “ừ” và mang bàn tay trái ra. Khi những ngón tay của chúng tôi chạm vào nhau, cả hai đứa hơi rụt tay lại trong giây lát, nhưng rồi lại vươn ra và đan những ngón tay vào nhau.

Tôi nắm lấy bàn tay anh ấy thật chặt – nó còn ấm hơn rất nhiều so với món súp tôi vừa ăn. Mặc dù mu bàn tay tôi vẫn bị băng tuyết bao phủ, nhưng tôi lại không hề thấy lạnh chút nào. Tôi cảm thu được hơi ấm của nhân loại. Hình như tôi đã hiểu rằng cái nỗi khao khát vẫn ngự trị trong góc trái tim tôi kể từ khi bước vào toàn cầu này là gì.

Bởi vì tôi sợ phải nhận thấy sự thật rằng nơi đây chỉ là một ảo ảnh— rằng thân thể thật của tôi đang nằm ở một nơi nào đó rất xa, xa tới mức cho dù phấn đấu tới đâu tôi cũng không với tới được. Tôi tiếp tục tự đưa ra mục tiêu cho bản thân và tập trung toàn thể sức lực vào công việc. Tôi cố thuyết phục mình rằng việc luyện cấp kĩ thuật thợ rèn và mở rộng cửa tiệm mới chính là hiện thực của mình.

Nhưng phần nào đó trong tôi lại luôn biết rõ rằng đây đều chỉ là những thứ giả tạo, không gì hơn là một mớ dữ liệu đơn giản. Thứ tôi khao khát là hơi ấm nhân loại thực sự.

Hẳn nhiên, thân thể của Kirito cũng chỉ là dữ liệu. Hơi ấm mà tôi đang cảm thấy chỉ là những tín hiệu điện tử khiến não của tôi phản ứng lại. Nhưng cuối cùng tôi cũng nhận thấy chuyện đó chẳng có gì quan trong cả. Tôi có thể cảm thu được trái tim của anh ấy — này là sự thật duy nhất, cho dù là ở trong toàn cầu này hay là ngoài đời thực.

Tôi nắm lấy bàn tay Kirito thật chặt, mỉm cười và nhắm mắt lại. Mặc dù trái tim tôi đang đập với nhịp nhanh chưa từng có, nhưng thật đáng tiếc giấc ngủ lại tới quá nhanh, kéo tâm trí tôi vào trong bóng tối dịu êm.

Phần 3

Một mùi hương ngọt ngào đầy tươi mới phảng phất qua mũi tôi. Tôi từ từ mở mắt ra và nhìn thấy khung cảnh trước mắt tràn ngập một luồng sáng màu trắng chói chang. Ánh rạng đông phản chiếu vài lần xuôi theo vách băng rồi chiếu xuống khiến lớp tuyết ở đáy hang sáng bừng lên.

Tôi liếc mắt sang bên và thấy một ấm trà đang bốc hơi nghi ngút được đặt phía trên cây đèn dầu. Có vẻ như mùi hương tỏa ra từ đó. Phía trước cây đèn có một người mặc bộ quần áo đen đang ngồi, tôi chỉ nhìn thấy được một bên khuôn mặt của người ấy. Nhưng ngay khi tôi nhận thấy bóng người đó, hình như có một ngọn lửa nhỏ cháy bừng lên trong tim tôi.

Kirito quay đầu lại, khẽ nở một nụ cười và nói:

– Chào buổi sáng.

– …Chào buổi sáng.

Tôi đáp lại. Khi tôi định chuẩn bị ngồi dậy, tôi nhận thấy bàn tay phải của mình vốn lẽ ra vẫn đang vươn ra bên ngoài túi ngủ thì lúc này lại được đặt gọn vào bên trong cái túi ngủ. Tôi mang lòng bàn tay còn vương chút hơi ấm lên môi, rồi đột nhiên bật dậy.

Vừa mới lồm cồm bò ra ngoài, tôi đã được Kirito mang cho một cái cốc vẫn còn bốc khói. Tôi nói lời cảm ơn rồi cầm lấy cái cốc và ngồi xuống bên cạnh anh ấy. Bên trong cốc là một loài trà hoa có mùi bạc hà nào này mà tôi chưa từng thử qua. Tôi chậm rãi nhấp từng ngụm trà, để nó từ từ thấm vào trong thân thể mình. Trái tim tôi ấm dần lên đầy thoải mái.

Tôi dịch người tựa sát vào Kirito. Khi tôi quay đầu sang, ánh nhìn hai đứa chạm nhau trong giây lát rồi lại ngoảnh đi. Suốt một lúc sau, chỉ có tiếng hai người sì sụp uống trà.

– Này…

Cuối cùng, tôi cũng lí nhí lên tiếng, mắt vẫn dán chặt vào cốc của mình.

– Hử?

– …nếu thật sự không thể thoát khỏi đây được, thì tất cả chúng ta nên làm gì đây?

– Cứ ngủ suốt ngày thôi.

– Trả lời nhanh quá vậy, anh nghĩ kĩ một tí xem nào!

Tôi vừa huých cùi trỏ vào tay Kirito vừa mỉm cười.

– …Mặc dù như vậy cũng không tệ lắm…

Nói xong, tôi hơi nghiêng đầu dần về phía bờ vai Kirito—

– 𝓐…!?

Đột nhiên, Kirito kêu lên và lao ngươi về phía trước. Bị mất điểm tựa, tôi ngã bịch xuống nền tuyết.

– Trời ạ, anh làm cái gì vậy!

Tôi phàn nàn đầy bực tức, rồi ngồi thẳng người lên. Ấy thế nhưng Kirito vẫn đứng yên đó không hề quay đầu lại, sau đó anh ta chạy thẳng về phía giữa cái hố hình tròn.

Cảm thấy có chút kì quái, tôi cũng đứng dậy và đi theo sau.

– Rốt cục chuyện này là sao?

– Ờ, đợi chút…

Kirito quỳ xuống và dùng cả hai tay gạt tuyết sang một bên thành đống. Anh ta nhanh chóng đào sâu xuống thành một cái hố, tạo ra tiếng nạo ken két. Và rồi-

– 𝓐!?

Một luồng sáng màu bạc ngạc nhiên lóe lên trước mắt tôi. Có thứ gì đó chôn sâu dưới đất đang phản chiếu tia nắng rạng đông.

Kirito đào thứ đó lên, dùng cả hai bàn tay ôm lấy nó rồi đứng dậy. Không nén nổi tò mò, tôi cúi sát lại gần và nhìn nó chuyên chú.

Này là một vật hình chữ nhật màu trắng bạc trong suốt. Nó chỉ to hơn hai bàn tay của Kirito một tí. Kiểu dáng và kích thước thân thuộc ấy – đó chính là một miếng nguyên liệu kim loại. Nhưng tôi chưa từng thấy loại nào có màu sắc như vậy này cả.

Tôi mang tay phải lên rồi nhấp vào nó. Một cửa sổ tự động ngay mau lẹ xuất hiện. Tên của vật thể này là «Crystallite Ingot».

– Đây – chẳng phải đây là…

Tôi ngẩng lên nhìn mặt Kirito. Anh ấy cũng có vẻ rất bối rối và gãi đầu.

– Ừ… Đây chính là thứ kim loại tất cả chúng ta đang tìm… Không biết sao mà nó lại ở đây nhỉ…

– Nhưng vì sao nó lại được chôn ở đây?

– Hưmmm…

Kirito tiếp tục nhìn chằm chằm vào thỏi kim loại đang cầm trên tay phải và ngẫm nghĩ. Thế rồi anh ta kêu lên một tiếng “A…”.

– …Con rồng ăn pha lê…rồi tinh luyện chúng trong dạ dày để trở thành… Hê, hóa ra là như vậy!

Hình như anh ta đã hiểu rằng điều gì đó và khởi đầu nở một nụ cười, rồi tung miếng kim loại về phía tôi. Tôi vội vàng mang cả hai tay ra bắt lấy nó rồi ôm sát vào ngực.

– Này, thế là sao hả! Đã biết rồi thì sao lại ngừng nói vậy!

– Cái hang này không phải là bẫy. Đây là tổ của con rồng.

– 𝓐…hả?

– Nói cách khác, cái thỏi này là chất thải của con rồng. Tức là phân của nó.

– Phâ…

Bờ má tôi co quắp lại, rồi tôi cúi xuống nhìn thỏi kim loại ở trước ngực mình.

– Áááááááá.

Chẳng kịp nghĩ gì khác, tôi ném trả nó về cho Kirito.

– Oa.

Kirito khéo léo dùng đầu ngón tay đẩy ngược nó lại. Sau một hồi cứ tung qua tung lại như hai đứa trẻ như vậy, cuối cùng Kirito cũng nhanh tay mở rộng vùng chứa item rồi thu thỏi kim loại vào thùng đồ.

– Mà, dẫu sao thì tất cả chúng ta cũng đạt được mục đích rồi. Vấn đề còn sót lại là…

– Giá như tất cả chúng ta ra khỏi đây được nhỉ…

Cả hai đứa liếc nhìn nhau rồi thở dài.

– Tạm thời thì chẳng có cách nào khác ngoài việc thử mọi phương án ta nghĩ ra được thôi.

– Chắc vậy. Ai, giá như mình có cánh giống con rồng…

Ngay khi tôi nói vậy, tôi chợt nhận thấy một điều và cứ há hốc miệng ra không nói lên lời.

– …Sao vậy, Liz?

Tôi quay sang nhìn đương đầu Kirito. Anh ta đang nghiêng đầu sang một bên và chuyên chú nhìn tôi.

– Này, anh bảo đây là tổ của con rồng, phải không?

– À, nếu ở đây đã có phân của nó thì…

– Cái đó không trọng yếu! Rồng là loài sống về đêm, vậy lúc này đã là buổi sáng, nó chẳng phải đang quay về tổ sao…

– …

Trong chốc lát, ánh nhìn tôi chạm vào ánh nhìn của Kirito, lúc này đang câm lặng không biết nói gì. Thế rồi cả hai đứa nhìn lên khung trời trên chỗ miệng hố.

Đúng lúc đó…

Ở phía xa trên đầu, giữa thinh không, tại trung tâm cái miệng hang hình tròn tràn ngập ánh sáng màu trắng ấy, một cái bóng đen mờ ảo xuất hiện. Trong lúc chúng tôi nhìn, cái bóng càng lúc càng lớn dần lên. Chỉ trong nháy mắt tôi đã nhìn thấy đôi cánh cùng với cái đuôi và bốn cái chân đầy móng vuốt.

– Nó… Nó…

Cả hai chúng tôi lui lại. Thế nhưng, đương nhiên là ở dưới này chẳng có nơi đâu để trốn được cả.

– Nó tới rồi—

Cả hai chúng tôi hét lên và rút vũ khí của mình ra.

Con rồng trắng bổ nhào xuống hố và nhận thấy sự hiện diện của chúng tôi. Nó kêu lên một tiếng chói tai và dừng lại ngay trước khi đâm xuống đất. Đôi mắt màu đỏ với con ngươi nằm dọc ở giữa tỏ rõ thái độ thù địch với những kẻ xâm nhập vào tổ của nó. Thế nhưng ở dưới đáy hang chật hẹp này chẳng có nơi nào ẩn núp được hết. Tôi cầm lăm lăm cây chùy trong lúc cố kìm nén sự lo âu của chính bản thân mình.

Tương tự như vậy, Kirito cũng cầm sẵn sàng cây kiếm và tiến lên đứng chắn phía trước tôi rồi vội nói.

– Nghe này, cứ đứng đằng sau tôi. Phải uống thuốc hồi máu ngay sau khoảng thời gian mất dù chỉ một tí HP.

– À-ừ…

Lần này tôi chỉ biết ngoan ngoãn gật đầu.

Con rồng há cái mồm to lớn của nó ra và gầm lên một lần nữa. Đôi cánh của nó vỗ ra một luồng gió khiến tuyết cất cánh tứ tung lên không trung.

Bịch! Bịch! Cái đuôi dài của con rồng đập xuống nền đất, mỗi cú đập lại tạo ra một cái rãnh sâu trên mặt tuyết.

Kirito vung thanh kiếm trên tay phải lên như để chiếm thế chủ động, nhưng đột nhiên anh ta khựng lại ngay khi chuẩn bị lao tới.

– … 𝓐… Có vẻ…

Anh ta thấp giọng nói.

– Ş-sao thế?

– Không…

Không hề đáp lại thắc mắc của tôi, Kirito mang kiếm vào trong bao, rồi ngạc nhiên quay lại mang tay trái ra ôm chặt lấy tôi.

– Ế!?

Tôi hoảng lên vì chẳng hiểu gì cả, thế rồi Kirito nâng tôi lên trên vai anh ta.

Một tiếng “Vù” vang lên, cùng với đó, khung cảnh xung quanh nhòe đi. Kirito lao tới vách hang như vũ bão. Ngay khi chuẩn bị đâm vào đó, anh ta nhảy mạnh lên, rồi giống như cái lần thử thoát ra ngày hôm qua, anh khởi đầu chạy lên mặt vách hang. Tuy thế, như thể không hề có ý định rơi xuống, cung đường chạy vẫn chỉ giữ một mức độ cao như vậy. Con rồng quay đầu và tiếp tục nhìn theo chúng tôi, thế nhưng Kirito vẫn tiếp tục chạy với một vận tốc vượt quá mức con rồng có thể theo kịp.

Vài giây sau, khi Kirito hạ xuống đáy hang thì mắt tôi đã quay cuồng hết cả lên. Sau khoảng thời gian chớp chớp mắt không biết bao nhiêu lần, cuối cùng tôi cũng mở được mắt ra và thấy mình đang đứng ở phía sau lưng con rồng. Lúc này nó đã mất dấu chúng tôi và đang liên tục quay đầu sang hai bên tìm kiếm.

Ngay khi tôi nghĩ là Kirito định tấn công từ phía sau lưng con rồng, thì thật ngạc nhiên, anh ta lại lặng lẽ tiến tới phía nó – rồi mang tay phải ra, nắm mạnh lấy phần chóp cái đuôi đang ve vẩy.

Đúng lúc đó, con rồng rít lên một tiếng chói tai. Tiếng kêu the thé đầy vẻ ngạc nhiên – mà có thể đó chỉ là do tôi tưởng tượng thôi. Càng lúc càng không thể hiểu được ý định của Kirito, tôi cũng sắp hét lên đến nơi mất.

Đột nhiên, con rồng trắng dang đôi cánh ra và khởi đầu cất cánh lên với một vận tốc kinh hoàng.

– Ối!

Gió rít đập vào mặt tôi. Chẳng kịp có thời gian tư duy về việc đó, thì thân thể chúng tôi đã bắn lên không trung như thể tên rời cung. Trong lúc cả hai chúng tôi nắm lấy đuôi con rồng, nó cứ liên tục vừa vung vẩy sang trái rồi sang phải vừa cất cánh lên phía trên miệng hố. Rất nhanh, cái đáy hang hình tròn đã lùi xa.

– Liz! Nắm chắc vào!!

Đáp lại lời của Kirito, tôi bám lấy đầu anh ta, đầu óc mơ hồ chẳng rõ ràng. Tia nắng chiếu rọi lên những mỏm băng xung quanh càng lúc càng sáng hơn, cùng với này là tiếng gió rít như dao cắt cũng thay đổi một tí—

Tới lúc tôi nghĩ cả toàn cầu đã nổ tung trong một luồng hào quang chói lòa, thì cả hai đứa đã cất cánh ra bên ngoài cái hố.

Khi tôi hé mở mắt ra nhìn, thì toàn cảnh từ trên cao nhìn xuống của tầng 55 rộng lớn trải ra trước tầm mắt tôi.

Ngay bên dưới tôi là một ngọn núi tuyết hình nón tuyệt đẹp. Ở xa hơn một tí là một ngôi làng nhỏ. Phía ngoài xa cánh đồng tuyết rộng lớn và cánh rừng um tùm, những mái nhà chĩa thẳng lên của những căn nhà tại quận trung tâm chụm lại với nhau. Khung cảnh đó lóe sáng lên bởi được tia nắng rực rỡ chiếu rọi, nó khiến tôi quên đi nỗi sợ hãi và không tự chủ được mà reo lên.

– Oaaa…

– Yeah-!!

Kirito cũng hét lớn lên, và buông bàn tay phải ra khỏi đuôi con rồng. Anh ấy bế tôi như bế một đứa trẻ, rồi cứ để cho bản thân mình văng đi theo quán tính.

Chuyến cất cánh ngắn ngủi đó chỉ kéo dài mấy giây, vậy nhưng có cảm nghĩ nó còn lâu hơn thế cả chục lần. Hẳn là tôi đang mỉm cười rồi. Ánh sáng và những cơn gió mãnh liệt quét qua trái tim tôi. Xúc cảm của tôi như đang thăng hoa.

– Kirito— Anh biết không, tôi…!!

Tôi hét lên bằng cả trái tim mình.

– Sao cơ!?

– Ƭ, tôi thích anh!!

– Nói lại đi!? Tôi không nghe rõ!!

– Không có gì!!

Tôi bật cười trong lúc vẫn bám chặt vào đầu anh ấy. Dần dần, khoảnh khắc tựa như phép màu ấy cũng qua đi, và chúng tôi rơi gần xuống mặt đất. Xoay người một vòng, Kirito sải rộng hai chân ra và vào tư thế tiếp đất.

Một tiếng “Bập” vang lên, tuyết cất cánh tung lên không trung. Sau này là một cú trượt dài. Trượt xuyên qua những viên pha lê trắng như thể một cái xe ủi tuyết, vận tốc của chúng tôi giảm dần và cuối cùng cũng dừng lại ở gần đỉnh núi.

– …Phùù.

Kirito hít một hơi và hạ tôi xuống đất. Tôi miễn cưỡng ngoảnh đầu lại và buông tay ra khỏi người anh ấy.

Cả hai đứa cùng nhìn về phía cái hố; con rồng có vẻ như đã mất dấu chúng tôi và cất cánh vòng vòng chậm rãi trên không trung.

Kirito đặt tay lên thanh kiếm ở phía sau lưng, rút nó ra một tí nhưng rồi lại ngay mau lẹ đút nó trở vào bao phát ra một tiếng “keng”. Khẽ nở một nụ cười, anh ấy tới đứng đương đầu với con rồng và nhẹ nhõm nói.

– …Hẳn là mày đã gặp nhiều phiền toái từ những người tới đây săn mày. Nhưng một khi phương thức lấy được món item được lan truyền thì sẽ không có ai tới giết mày nữa đâu. Thế nên, từ giờ trở đi hãy cứ sống thư thả đi nhé.

—Đương đầu với một con quái vật vốn chỉ hành động theo thuật toán được hệ thống thiết lập và làm một việc như vậy; cho tới tận ngày ngày hôm qua tôi vẫn nghĩ này là một hành động ngốc nghếch. Thế nhưng vì lí do nào đó, tôi có cảm nghĩ rằng lúc này tôi có thể nghênh đón những lời của Kirito vào trong trái tim mình. Tôi mang bàn tay phải mình ra và dịu dàng nắm lấy bàn tay trái của Kirito.

Hai người chúng tôi lặng lẽ nhìn cảnh con rồng quay đầu đi, kêu lên một tiếng rõ ràng và hạ cánh cái tổ của nó. Tĩnh lặng.

Một lúc lâu sau, Kirito liếc nhìn sang phía tôi và nói.

– Được rồi, ta quay về chứ?

– Chắc vậy rồi.

– Cô muốn dùng pha lê dịch chuyển không?

– …Không, ta cứ đi bộ về thôi.

Tôi mỉm cười trả lời rồi bước đi trong lúc vẫn nắm tay Kirito. Thế rồi tôi nhớ ra một chuyện và quay sang nhìn Kirito.

– À… còn cây đèn dầu với cả mấy món đồ túi ngủ nữa, tất cả chúng ta lãng quên chúng ở dưới đó rồi phải không?

– Cô nhắc tôi mới nhớ… Mà thôi, không vấn đề gì đâu. Có vẻ sẽ có ai đó dùng chúng thôi.

Chúng tôi nhìn nhau và cười, sau đó khởi đầu đi xuôi theo đoạn đường mòn trên núi và lên đường trở về nhà. Tôi nhìn qua khung cảnh xung quanh: khung trời xanh trong không chút gợn mây.

– Tôi về rồi đây!

Tôi mở tung cánh cửa của ngôi nhà yêu dấu ra.

– Mừng cô trở về.

Mặc dù NPC nữ trông cửa tiệm đang đứng ở chỗ quầy thu ngân chỉ đơn giản đáp lại một câu lịch sự, tôi vẫn vẫy tay lại rồi quay ra nhìn quanh cửa tiệm. Tôi mới rời khỏi đây có một hôm, nhưng thật kì quái, nơi này giờ đây trông thật mới mẻ.

Kirito vừa mua một ít đồ ăn ở chính cái quán ngày ngày hôm qua và bước vào cửa tiệm ngay sau tôi với một cái bánh kẹp xúc xích trên mồm.

– Cũng từng là giữa trưa rồi, lẽ ra anh cứ ngồi luôn ở cái quán này mà ăn đi.

Tôi lên tiếng phàn nàn, còn Kirito lại cười toe toét và vẫy tay trái mở ra một cửa sổ.

– Trước tiên thì cứ rèn thanh kiếm đã.

Khéo léo mở thùng đồ ra, anh ấy gọi ra một thỏi kim loại. Tôi lờ tịt đi nguồn gốc của nó và cẩn trọng cầm lấy thỏi kim loại rồi gật đầu.

– Phải rồi, rèn nó thôi nào. Vào trong xưởng đi đã.

Tôi mở cánh cửa phía sau quầy thu ngân ra, tiếng thùm thụp do bánh xe nước phát ra trở nên to hơn rõ rệt. Kéo cần gạt ở trên tường xuống, ống bễ khởi đầu chuyển động và thổi không khí vào. Lò nung ngay mau lẹ khởi đầu tỏa ra ánh sáng màu đỏ sáng rực.

Tôi nhẹ nhõm thả thỏi kim loại vào lò, và quay sang chỗ Kirito.

– Một thanh đơn thủ kiếm thẳng là được, phải không?

– Ừ. Nhờ cô đấy.

Kirito gật đầu trong lúc ngồi trên cái ghế đẩu tròn giành riêng cho khách.

– Hiểu rồi— Nhưng tôi phải thông báo trước là thành tựu cuối cùng cũng có mặt ngẫu nhiên tác động đến nó đấy, thế nên đừng có kì vọng quá, được chứ?

– Nếu thất bại thì ta có thể đi kiếm lại thỏi kim loại được mà. Lần này thì mang theo dây thừng.

– …Ừ, một sợi thật là dài ấy.

Nhớ lại cú ngã ấy, tôi bất giác nở một nụ cười. Hướng mắt xuống nhìn lò nung, tôi để ý thấy thỏi kim loại đã nóng lên đủ mức. Tôi dùng kẹp lấy nó ra và đặt trên đe.

Cầm lấy cây búa rèn yêu thích từ trên tường xuống, tôi đặt thiết lập trong thực đơn rồi lại liếc nhìn qua gương mặt Kirito. Anh ấy lặng lẽ gật đầu, còn tôi thì mỉm cười đáp lại và mang cây búa lên cao quá đầu.

Tôi dồn tâm trí của mình vào và đập xuống miếng kim loại đang phát ra ánh sáng màu đỏ thẫm; một tiếng “Keng!” rõ ràng vang lên, cùng với này là những tia lửa sáng chói bắn tung ra.

Trong mục về rèn vũ khí của phần «Trợ giúp tham khảo», về quá trình rèn chỉ được mô tả ngắn gọn là “Tùy theo loại vũ khí muốn làm ra và cấp độ của kim loại được sử dụng, thỏi kim loại sẽ cần được gõ một số lần nhất định.”

Nói cách khác, trong việc dùng búa đạp lên miếng kim loại, kĩ thuật của người chơi hoàn toàn không gây ra tác động gì; hiểu theo nghĩa đen thì có vẻ là vậy, nhưng có đủ loại tin đồn và giả thiết huyền bí lan truyền trong SAO, rằng độ chuẩn xác của nhịp gõ búa và chiến ý của người thợ rèn có thể kiềm chế được chất lượng thành quả, theo như những ý kiến chắc như đinh đóng cột ấy.

Tôi coi bản thân cũng là người hợp lí trí, nhưng tôi chỉ tin tưởng vào giả thiết này thông qua kinh nghiệm lâu dài của chính mình. Vì vậy, tôi luôn gạt bỏ mọi tạp niệm khi rèn vũ khí, và tập trung sự Note vào bàn tay phải đang cầm búa gõ xuống, đập liên hồi trong lúc giữ đầu óc mình trống rỗng – này là những gì mà tôi tin tưởng.

Tuy nhiên.

Trong lúc gõ xuống thỏi kim loại tạo ra những tiếng “leng keng”, lúc này đây trong tâm trí tôi lại có đủ thứ tư duy đang quay cuồng mà không thể nào xua tan được.

Nếu như thanh kiếm được rèn thành công và yêu cầu được hoàn tất— theo lẽ tự nhiên, Kirito sẽ lại quay trở về tiền tuyến tham gia quá trình phá đảo, và chúng tôi sẽ không còn nhiều thời cơ để gặp nhau. Cho dù anh ấy tới để bảo trì cây kiếm, thì nhiều nhất cũng phải độ mươi ngày một lần.

Chuyện như vậy – mình không muốn mọi chuyện sẽ như vậy. Tôi cảm thấy giọng nói đó hét lên trong thâm tâm.

Mặc dù khao khát hơi ấm của người khác – không, này là lí do, là nguyên nhân vì sao tôi lại ngại ngần việc thu hẹp khoảng cách với bất kì một người chơi nam nào suốt từ trước tới giờ. Tôi sợ rằng mùa đông cô độc bên trong tôi sẽ thay đổi hoàn toàn vì tình yêu. Đó không phải là tình yêu thật sự, mà chỉ là sự ảo tưởng được tạo ra bởi một toàn cầu hư ảo – tôi đã nghĩ vậy.

Nhưng đêm ngày hôm qua, khi cảm nhận hơi ấm từ đôi tay của Kirito, tôi nhận thấy rằng sự ngại ngần đó chỉ là những cái gai tưởng tượng đã kiềm hãm chính bản thân tôi. Tôi là chính tôi – thợ rèn Lisbeth, đồng thời cũng là Shinozaki Rika. Kirito cũng vậy. Không phải là một nhân vật trong game, mà là một nhân loại thực sự. Do đó, tình yêu của tôi giành riêng cho anh ấy, những xúc cảm đó cũng là thật.

Nếu tôi rèn ra được một thanh kiếm vừa ý, tôi sẽ thổ lộ tình cảm với anh ấy. Rằng tôi muốn anh ở bên cạnh tôi, rằng tôi muốn ngày ngày anh sẽ từ khu mê cung trở về căn nhà này, tôi sẽ nói với anh ấy như vậy.

Tới khi thỏi kim loại được rèn thì luồng hào quang nó tỏa ra càng rực rỡ hơn; những xúc cảm của tôi cũng vậy, hình như đã kiên định lên. Có cảm nghĩ như những tình cảm ấy đang trào ra từ bàn tay phải của tôi, chảy vào trong món vũ khí đang được sinh ra dưới dưỡi búa.

—Và rồi, thời khắc đó cuối cùng cũng tới.

Tôi không rõ mình đã gõ búa bao nhiêu phát nữa – chắc là khoảng từ 200 tới 250 lần gì đó – và ngay sau tiếng gõ búa, thỏi kim loại tỏa ra một luồng sáng trắng chói mắt rõ rệt.

Vật thể hình chữ nhật ấy vừa phát sáng vừa thay đổi hình dạng từng chút một. Phía đầu và phía đuôi của nó khởi đầu trồi ra, tiếp này là một chỗ phình trông giống như chuôi kiếm phồng ra.

– Ồ…

Kirito thấp giọng ồ lên một tiếng ngạc nhiên, đứng lên khỏi ghế và tiến lại gần. Hai chúng tôi đứng bên nhau và nhìn vật thể đó thành hình trong vài giây, và cuối cùng, xuất hiện dưới hình dạng một thanh trường kiếm.

Thật đẹp, đó quả thực là một thanh kiếm tuyệt đẹp. Phải nói là một thanh đơn thủ kiếm đẹp ngây ngất mới đúng. Lưỡi kiếm có màu nhàn nhạt mờ ảo và rất mỏng manh, dù chưa tới mức như liễu kiếm. Trông nó có vẻ hơi trong suốt, như thể kế thừa đặc tính của thỏi kim loại. Phần lưỡi kiếm có màu trắng chói mắt, còn tay cầm thì màu bạc ám chút sắc xanh nước biển.

«Một toàn cầu mà ở đó kiếm biểu tượng cho người chơi»; như thể để nhất định thêm câu nói đầy hứa hẹn ấy, trong SAO có vô vàn các loại vũ khí. Nếu có ai đó định liệt kê danh sách tên riêng của toàn bộ các vũ khí có trong danh sách thì danh sách đó phải dài tới cả nghìn dòng.

Không giống như trong các game RPG bình thường, mức độ phong phú của những tên gọi riêng ấy tăng tiến cùng với cấp độ của vũ khí. Những vũ khí cấp thấp, ví dụ như trong loại trường kiếm đơn thủ, những thanh có tên tẻ ngắt như «Bronze Sword» hay «Steel Blade» ví dụ thì có cả mớ, nhưng với những thanh thuộc hàng thượng hạng nhất hiện giờ, ví dụ như thanh «Lambent Light» của Asuna, thì hầu hết chỉ có một thanh trên cả toàn cầu này – vô tiền khoáng hậu theo đúng nghĩa đen luôn.

Hẳn nhiên, những thanh liễu kiếm có cùng cấp độ như vậy, cho dù là loại «Player made» hay «Monster Drop», thì vẫn có. Nhưng mỗi thanh như vậy đều có tên riêng và mẫu mã tách biệt. Cũng chính vì vậy mà vũ khí thượng hạng có một loại mị lực đặc biệt, biến chúng trở thành một chiến hữu cùng sẻ chia tâm hồn với chủ nhân.

Vì tên và vẻ ngoài của vũ khí đều là do hệ thống quyết định, thế nên đến cả những người rèn ra chúng như chúng tôi cũng không hoàn toàn hiểu rõ được. Tôi nâng thanh kiếm đang tỏa sáng lấp lánh trên đe lên – hay ít ra là tôi cũng cố làm vậy; bản thân tôi cũng phải ngạc nhiên bởi sức nặng chẳng ăn nhập gì với vẻ ngoài thanh nhã của nó. Chỉ số sức mạnh yêu cầu để sử dụng nó không thua kém gì thanh kiếm đen «Elucidator» của Kirito. Cố hết sức duỗi thẳng lưng lên, tôi kêu lên một tiếng rồi nâng nó lên trước ngực.

Chìa một ngón tay bên bàn tay phải đang đỡ mặt dưới thanh kiếm ra, tôi nhấp một cái và nhìn cửa sổ nổi lên trên mặt phẳng nó.

– Xem nào, tên nó hình như là «Dark Repulser». Đây là lần trước nhất tôi nghe thấy tên gọi này, nên chắc nó không được đề cập tới trong danh sách hiện giờ của cửa tiệm phân phối tin tức đâu — Này, thử nó đi.

– Ừ.

Kirito gật đầu và mang tay phải ra cầm lấy thanh kiếm. Anh ấy nâng nó lên như thể không hề bị tác động bởi sức nặng của nó. Vẫy bàn tay trái để mở thực đơn chính ra, anh ấy thao tác trên hình trang bị nhân vật và chọn thanh kiếm màu trắng. Như vậy, thanh kiếm sẽ được trang bị vào hệ thống của Kirito và cho phép anh ấy xem các số liệu của nó.

Nhưng Kirito ngay mau lẹ đóng thực đơn lại, lùi vài bước và chuyển nó sang tay trái, vung qua vung lại vài lần tạo ra tiếng “vun vút”.

– — Thế nào hả?

Tôi hỏi không chút chậm trễ. Kirito lặng im nhìn chằm chằm lưỡi kiếm trong chốc lát, nhưng rồi— anh ấy nhanh chóng nở một nụ cười.

– Nó đúng là nặng thật… Một thanh kiếm tốt đấy.

– Thật ư!? …Được rồi!!

Tôi nắm chặt bàn tay phải lại làm ra tư thế thắng lợi mà chẳng kịp nghĩ gì. Tôi mang tay ra cụng vào nắm đấm tay phải của Kirito.

Lâu lắm rồi tôi mới lại cảm thấy như vậy này.

Rất lâu về trước – từ cái hồi tôi còn buôn bán ở cái quán ven đường trên đường phố chính tại tầng 10, tôi cũng từng cảm thấy thế này mỗi khi vũ khí mà mình đánh liều làm ra được khách hàng tán thưởng. Thật vui vì mình đã trở thành thợ rèn – vào khoảnh khắc ấy, từ tận đáy lòng mình tôi đã thực sự nghĩ vậy. Khi tôi tiếp tục luyện cấp hoàn thiện kĩ thuật và chuyển sang chỉ giao dịch với những người chơi level cao, tôi đã quên mất cái cái cảm nghĩ ấy từ lúc nào không hay.

…Chỉ là vấn đề với nội tâm mình thôi ư…toàn bộ những chuyện đó…

Kirito nghiêng đầu nhìn tôi đầy tò mò trước những lời tôi vừa buột miệng nói.

– ₭-không, không có gì đâu. —Mà thôi kệ nó đi, giờ ta đi đâu uống mừng nhé. Tôi đói rồi.

Tôi lên giọng để che giấu sự ngượng ngùng và đẩy vai Kirito từ phía sau.

Tôi định cứ giữ nguyên tư thế ấy mà ra khỏi cửa tiệm, nhưng rồi— một thắc mắc đột nhiên xuất hiện trong đầu tôi.

– …Này.

– Hưmmm?

Kirito ngoảnh đầu lại nhìn qua vai. Thanh đơn thủ kiếm màu đen đeo lủng lẳng ở phía sau lưng anh ấy.

– Lại nói về việc này— Lúc đầu anh bảo muốn rèn một thanh kiếm ngang ngửa với thanh này đúng không? Thanh kiếm màu trắng ấy đúng là tốt thật, nhưng tôi nghĩ là nó không chênh lệch mấy với thanh kiếm rơi ra từ quái này. Vì sao anh lại cần đến hai thanh kiếm ngang ngửa với nhau làm gì?

– À…

Kirito quay lại, nhìn tôi với vẻ như đang ngại ngần gì đó.

– Ừ thì, tôi không giải thích được toàn bộ đâu. Nếu cô không hỏi kĩ thêm về việc này thì tôi có thể nói cho cô biết.

– Thế là sao hả, tự dưng lại ra vẻ ngầu như vậy.

– Lùi lại chút đi.

Sau khoảng thời gian tôi lùi về đứng bên cạnh chỗ hàng rào, Kirito mang tay phải lên rút thanh kiếm đen từ trên lưng ra tạo ra một tiếng động chói tai, trong lúc vẫn cầm thanh kiếm trắng ở bên dưới.

– …?

Tôi không tài nào hiểu nổi ý đồ của anh ấy. Sau khoảng thời gian điều chỉnh hình trang bị nhân vật ban nãy, với hệ thống hiện giờ thì trạng thái trang bị của anh ấy hẳn là chỉ có một thanh kiếm ở bên tay trái; việc cầm thêm một thanh bên tay phải chẳng có tác dụng gì cả. Trái lại, với trạng thái trang bị có thể coi là dị thường ấy, có thể anh ấy sẽ không thể sử dụng kiếm kĩ được.

Liếc qua khuôn mặt bối rối của tôi trong giây lát, Kirito điềm tĩnh vào thế với hai thanh kiếm trên hai tay. Thanh kiếm ở bên phải ở phía trước, thanh kiếm bên trái ở phía sau, anh ấy hơi hạ thấp hông xuống, thế rồi ngay lúc đó—

Một hiệu ứng anh sáng màu đỏ tươi lóe lên, nhuộm cả xưởng rèn trong ánh sáng chói lọi của nó.

Hai thanh kiếm trên tay Kirito luôn phiên nhau đánh tới với một vận tốc mắt thường khó nhìn rõ. “Viuvùùùùùù!”, những tiếng động ấy dồn lại thành một stress vô hình trong không khí, và mặc dù nó không nhắm vào bất kì thứ gì, đồ đạc trong căn phòng vẫn rung lên cành cạch.
Đó hiển nhiên là một kiếm kĩ được sắp xếp bởi hệ thống. Nhưng— tôi chưa từng nghe nói về bất kì kiếm kĩ nào lại cần đến hai thanh kiếm để thi triển cả!

Tôi đứng đờ người ra thở hổn hển, còn trước mặt tôi, Kirito lặng lẽ đứng thẳng người lên sau khoảng thời gian vừa tung ra một đòn liên hoàn vào khoảng mười chiêu liên tiếp.

Gạt cả hai thanh kiếm đi – chỉ đút thanh kiếm bên tay phải về sau lưng, anh ấy nhìn tôi và nói.

– Và chuyện là như vậy đấy— Tôi cần một cái bao kiếm cho thanh này. Cho tôi chọn một cái được không?

– À… Ừ.

Không biết đã bao nhiêu lần tôi phải ngây người ra vì Kirito rồi. Mặc dù hiện giờ lẽ ra tôi cũng phải quen với việc đó rồi, thế nhưng lúc này tôi quyết định kìm những thắc mắc của mình lại và mang tay về phía hàng rào rồi mở thực đơn của ngôi nhà ra.

Cuộn qua danh sách trong cửa sổ lưu trữ đồ đạc, tôi nhìn qua phần tóm tắt danh sách những bao kiếm mà tôi thu thập được từ những thợ thủ công mà mình quen biết. Chọn xong một cái làm từ da màu đen trông khá giống với cái Kirito đeo sau lưng, tôi gọi nó ra. Sau khoảng thời gian đặt lên đó một cái logo nhỏ của cửa tiệm, tôi mang cái bao kiếm cho Kirito. Đút thanh kiếm trắng vào bao với một tiếng động gãy gọn, Kirito sau đó mở một cửa sổ ra và cất nó vào đó. Tôi cứ nghĩ anh ấy sẽ đeo cả hai cây kiếm lên lưng, nhưng có vẻ không phải như vậy.

– …Vậy này là một bí mật à? Chuyện ban nãy ấy?

– À, ừ. Đừng kể cho ai nghe nhé, được không?

– Hiểu rồi.

Thông tin về kĩ thuật là thứ bảo mệnh trọng yếu nhất của người chơi, thế nên nếu anh ấy đã bảo là đừng hỏi thì tôi cũng không dây dưa với vấn đề này làm gì. Với lại, tôi cũng thấy vui vì anh ấy thậm chí còn cho tôi ngó qua chút bí mật của chính bản thân mình, và khẽ mỉm cười gật đầu.

– …Vậy được rồi.

Kirito chống hai tay lên hông, nét mặt thay đổi.

– Yêu cầu của tôi tới đây là xong. Tôi sẽ trả tiền cho thanh kiếm. Giá bao nhiêu nào?

– 𝓐, cái đó…

Tôi cắn môi trong giây lát – rồi nói thành lời điều vẫn luôn sôi sục trong lòng mình.

– Tôi không cần anh trả đồng nào hết.

– …Ế?

– Đổi lại, tôi muốn được trở thành thợ rèn riêng của anh.

– …Ý cô là sao?

Đôi mắt Kirito thoáng hiện lên nét ngạc nhiên.

– Bất kì khi nào anh hoàn tất xong quá trình phá đảo, hãy quay về đây để tôi bảo trì trang bị cho anh… —Ngày nào cũng vậy, kể từ ngày hôm nay trở đi, không được lỡ hẹn đâu đấy.

Nhịp tôi tôi không ngừng tăng trưởng. Liệu đây chỉ là cảm nghĩ từ thân thể ảo này, hay là trái tim thật của tôi cũng đang đập nhanh như vậy — Tôi tự hỏi điều đó trong một góc tâm trí mình. Đôi má tôi nóng rực lên như lửa đốt. Hẳn là cả khuôn mặt tôi giờ đang đỏ bừng lên.

Ngay cả Kirito, vốn trước giờ vẫn mang diện mạo thản nhiên như không, cũng hình như nhận thấy được ngụ ý đằng sau những lời của tôi, và cúi gằm khuôn mặt đỏ rực vì ngượng xuống. Tôi vẫn luôn nghĩ anh ấy lớn tuổi hơn mình, nhưng khi nhìn thấy anh ấy trong tình trạng như vậy, có vẻ như anh cũng cùng thế hệ với tôi, có khi còn nhỏ tuổi hơn.

Tôi lấy hết dũng khí ra và bước tới trước một bước và ôm lấy cánh tay anh ấy.

– Kirito…em…

Tôi đã hét rất lớn những lời đó lúc hai đứa thoát khỏi tổ của con rồng, nhưng khi nói ra lúc này thì lưỡi của tôi lại cứng đờ lại. Tôi cứ nhìn chằm chằm đôi mắt đen láy của Kirito, lòng muốn những lời nói ấy sẽ có thể phát ra theo một cách nào đó – chính lúc đó….

Cánh cửa xưởng rèn bị mở tung ra. Tôi buông tay Kirito ra theo phản xạ và nhảy dựng lên.

– Liz, mình lo lắm đấy cậu có biết không!!

Người vừa lao tới ngay sau đó xông vào ôm lấy tôi với lực mạnh như một cú phi thân, miệng hét ầm lên. Mái tóc dài màu hạt dẻ nhẹ nhõm cất cánh nhảy giữa không trung.

– 𝓐, Asuna…

Asuna tiếp tục nói không ngừng, mắt nhìn chằm chằm vào khuôn mặt tôi với vẻ mặt ngây ngốc.

– Tin nhắn không gửi tới được; cũng không theo dấu được trên bản đồ; chưa kể là các khách quen cũng chẳng biết gì nốt. Rốt cuộc là tối qua cậu đi đâu hả! Tớ còn mò xuống tận Hắc Thiết Thành để xác minh đấy có biết không!

– Ҳ-Xin lỗi. Tớ bị kẹt trong mê cung mất một…

– Trong dungeon á!? Liz, cậu đi một mình ư!?

– À không, với người đó…

Tôi liếc nhìn về phía đằng sau Asuna. Cậu ấy quay lại, và sau khoảng thời gian thấy chàng trai kiếm sĩ mặc đồ đen đang đứng đó với vẻ buồn chán, ánh nhìn Asuna ngây ra còn miệng thì há hốc. Liền sau đó, giọng cậu ấy cất lên cao hơn một quãng tám—

– Ki-Kirito-kun!?

– Ế!?

Lần này, tới lượt tôi ngạc nhiên. Tôi nhìn qua Kirito, người lúc này cũng đang đứng thẳng lên như Asuna.

Anh ấy ho vài tiếng, rồi giơ bàn tay phải lên và nói.

– À ừ, Asuna, cũng rất lâu rồi… à không, chắc không phải. Mới vài hôm thôi.

– À ừ… Ngạc nhiên thật đấy nhỉ. Ra vậy, cậu tới đây luôn à. Nếu cậu bảo với tớ thì tớ đã đi cùng rồi.

Asuna mang hai bàn tay ra sau lưng và cười ngượng ngùng, gõ gõ gót đôi giáy xuống sàn liên tục. Tôi thấy đôi má cậu ấy thoáng ánh lên chút hồng đào.

Giờ thì tôi đã hiểu toàn bộ mọi chuyện rồi.

Không phải tự dưng mà Kirito tới đây. Asuna đã giữ lời hữa với tôi và giới thiệu nơi này với anh…với người trong mộng của cậu ấy.

—Mình nên làm gì đây… Mình nên làm gì đây.

Thắc mắc ấy cứ xoay vòng vòng trong đầu tôi. Có cảm nghĩ như thân nhiệt tôi đang từ từ tỏa ra ngoài qua những đầu ngón chân. Tôi không còn cảm thu được sức lực của chính bản thân mình nữa. Tôi không thở nổi. Những xúc cảm cứ tuôn trào ra mà không có cách nào giải tỏa được…

Asuna quay lại đương đầu với tôi, lúc này đã cứng đờ cả người ra, và hỏi tôi với vẻ rất bình thường.

– Chàng trai này có nói gì thô lỗ với Liz không? Hẳn là cậu ta cứ đòi hỏi toàn những điều vô lí phải không?

Vừa nói cậu ấy vừa nghiêng đầu sang bên.

– Ờ… Tuy thế cậu bảo tối qua cậu ở cùng với Kirito tức là sao?

– 𝓐… Ừ…

Ngay lúc đó, tôi bước lên một bước và nắm lấy bàn tay phải Asuna, rồi đẩy cánh cửa xưởng rèn ra. Tôi ngoảnh lại nhìn về hướng Kirito một tí, và nói nhanh trong lúc phấn đấu tránh nhìn thẳng vào khuôn mặt anh ấy.

– Xin hãy đợi một lát nhé. Bọn tôi sẽ quay lại ngay, thế nên…

Tôi cứ vậy mà kéo tay Asuna đi và chạy ra ngoài qua lối chỗ quầy thu ngân. Đóng cánh cửa lại xong, chúng tôi đi qua khoảng trống giữa những ô cửa trưng bày rồi ra bên ngoài cửa tiệm.

– Đợi, đợi đã Liz. Có chuyện gì vậy?

Mặc dù nghe thấy giọng thắc mắc của Asuna, nhưng tôi vẫn lặng im đi về hướng đường phố chính và bước đi rất nhanh. Chỉ là tôi không thể chịu được việc phải ở trước mặt Kirito thêm một tí nào nữa. Nếu tôi không chạy trốn, có vẻ là tôi sẽ lại đi tới cái tổng kết rằng mình đã lạc lối mất rồi.

Như thể đã để ý tới thái độ kì quái của tôi, Asuna lặng lẽ đi theo mà không nói lời nào cả. Tôi nhẹ nhõm buông bàn tay cậu ấy ra.

Chúng tôi đi vào đường phố phía bên quay về hướng phía đông, đi bộ thêm một lát và rồi thấy một quán cà phê vỉa hè trông như thể bị giấu kín bởi hàng rào đá cao. Trong quán không có khách hàng nào cả. Tôi chọn một bàn phía ngoài rìa, rồi ngồi xuống chiếc ghế trắng.

Asuna ngồi xuống ghế đối mặt và nhìn chuyên chú khuôn mặt tôi, không hề dấu hiệu ra chút gì về tư duy của cậu ấy cả.

– …Sao thế, Liz?

Tôi phấn đấu tập hợp chút sức lực còn sót lại của chính bản thân mình và nở một nụ cười. Vẫn là nụ cười như mọi khi, từ những lúc hai đứa hứng thú kể chuyện tin đồn cho nhau nghe.

– …Ừm, là người đó phải không…

Tôi khoanh tay lại trước ngực rồi cúi người lại gần nhìn khuôn mặt Asuna.

– Ê-Ế?

– Người mà Asuna thích ấy!

– À…

Ánh nhìn Asuna hướng xuống, đôi vai như co lại. Cậu ấy gật đầu, bờ má đỏ lựng lên.

– …Ừ.

Thịch. Tôi cố lờ đi cái cảm nghĩ đớn đau bén nhọn vừa đâm vào trái tim mình và lại nở một nụ cười toe toét.

– Mà anh ta đúng là một người kì quái đấy, thật sự rất lạ.

– …Kirito-kun đã làm gì à…

Tập trung hết sự mạnh mẽ của mình lại, tôi gật đầu đáp lại với Asuna trông đầy vẻ lo âu.

– Anh ta cứ thế là đến và đột nhiên phá hỏng thanh kiếm tốt nhất ở cửa tiệm tớ.

– Oa… Ҳ-xin lỗi.

– Đó có phải là chuyện mà cậu nên xin lỗi đâu.

Nhìn cảnh Asuna bắt chéo hai bàn tay lên nhau đầy vẻ hối lỗi như thể chính cậu ấy đã làm việc đó, sâu thẳm trong trái tim tôi có cái gì đó đập mạnh hơn.

Chỉ một tí nữa thôi… Một tí nữa, cứ tiếp tục đi nào Lisbeth.

Tự thì thầm với bản thân trong tim mình, tôi cuối cùng cũng gắng giữ được nụ cười trên môi.

– Mà dù sao thì, để chế tạo ra thanh kiếm người đó yêu cầu, bọn mình cần một loại kim loại hiếm nên đã tới những tầng trên để tìm. Trong quá trình ấy, cả hai bị mắc một cạm bẫy nhỏ, cậu thấy đây; bọn mình gặp khó khăn trong việc thoát khỏi đó, thế nên tớ mới không trở về được.

– Ra vậy… Cậu có thể nhắn tin cho tớ mà, à, tin nhắn cũng không gửi được nhỉ…

– Đúng ra tớ phải mời Asuna đi cùng mới phải. Xin lỗi nhé.

– À không, ngày hôm qua guild tớ có hoạt động tham gia phá đảo mà… Thế, cậu làm xong thanh kiếm chưa?

– À, rồi. Thực lòng, tớ không muốn làm loại công việc phiền toái này thêm lần nào nữa đâu.

– Cậu nhất định phải tính tiền công cho anh ấy nhiều vào.

Cả hai chúng tôi cùng bật cười.

Tôi cố giữ một nụ cười trên môi và nói nốt lời comment cuối cùng.

– Mà, anh ta đúng là kì quặc thật, nhưng không phải là người xấu. Tớ ủng hộ cậu đấy, thế nên háy cố hết sức nhé, Asuna.

Đó đã là hạn chế rồi. Giọng tôi trở nên run rẩy ở đoạn cuối câu.

– À ừ, cảm ơn…

Asuna gật đầu, rồi lại nghiêng đầu sang một bên và nhìn khuôn mặt tôi. Trước khi cậu ấy kịp nhận thấy thứ cất giấu dưới mí mắt tôi, tôi đứng vọt dậy và nói.

– 𝓐, chết rồi! Ƭ, tớ có hẹn phải đi mua ít đồ dự trữ. Tớ đi một lát nhé!

– Ơ, thế ở cửa tiệm… Còn Kirito-kun thì sao?

– Mau đi lôi anh ta đi cùng đi Asuna! Nhờ cậu nhé!

Tôi quay người lại và chạy biến đi. Tôi ngoảnh lại nhìn Asuna phía sau lưng và vội vàng vẫy tay về phía cậu ấy. Tôi không thể nào quay lại được nữa rồi.

Sau khoảng thời gian chạy về phía quảng trường cổng dịch chuyển, tới tận một chỗ khuất tầm nhìn từ quán cà phê ấy, tôi rẽ sang phía Nam. Tôi cứ vậy mà chạy tới phần rìa thị xã, hướng về khu vực không có người chơi, cứ chạy với một mục đích duy nhất mà không hề ngừng nghỉ.

Khi cảnh vật trước mắt nhòa dần đi,tôi mang bàn tay phải lên quệt mắt. Cứ vừa chạy vừa liên tục quệt như vậy.

Lúc để ý lại thì tôi đã đi tới ngay trước hàng rào thành bao quanh thị xã rồi. Phía trước hàng rào uốn lượn ra phía ngoài ấy là những cái cây lớn được trồng cách nhau một khoảng đều tăm tắp. Tôi bước tới dưới bóng một cái cây, đặt tay lên thân của nó và đứng yên ở đó.

– Ưgưư… Ưư…

Giọng tôi nấc lên từ trong cổ họng, không hề có chút gì là phấn đấu để ngăn nó lại cả. Những giọt nước mắt mà tôi đã phấn đấu trong vô vọng để kìm nén, giờ đây tuôn ra từng giọt từng giọt một, lăn xuống dọc bờ má tôi.

Đây là lần thứ hai tôi khóc kể từ khi bước vào toàn cầu này. Từ cái lần mà tôi hoảng sợ và bật khóc vào ngày trước nhất đăng nhập, tôi đã tự thuyết phục bản thân rằng mình sẽ không khi nào khóc nữa. Tôi đã nghĩ rằng mình không cần những giọt lệ bị ép phải chảy ra bởi hệ thống biểu cảm này. Nhưng chưa khi nào tôi cảm thấy nước mắt lại ấm nóng và đớn đau như lúc này đây, cho dù là lúc còn ở ngoài toàn cầu thực.

Lúc trò chuyện với Asuna, có một chuyện mà tôi không tài nào nói ra được. “Tớ cũng thích người đó”, những lời ấy đã suýt buột ra khỏi miệng tôi không biết bao nhiêu lần. Thế nhưng tôi vẫn không thể nào nói ra được.

Lúc ở xưởng, ngay giây phút nhìn thấy Kirito và Asuna quay ra trò chuyện với nhau, tôi đã biết rằng mình sẽ không thể có được vị trí nào ở bên cạnh Kirito. Này là bởi vì— trên ngọn núi tuyết ấy, tôi đã khiến Kirito phải gặp nguy hiểm. Chẳng có ai có thể ở bên cạnh người ấy, trừ những người cũng có trái tim dũng cảm như vậy. Phải rồi…một ai đó, như Asuna ví dụ.

Hai người đó gắn kết với nhau bởi một lực hút mạnh mẽ, giống như giữa một thanh kiếm và một bao kiếm được tạo ra tỉ mỉ để giành cho nhau vậy. Và trên hết, Asuna đã luôn nghĩ về Kirito suốt bao tháng qua, và với những nỗ lực mà cậu ấy đã phấn đấu làm ra để thu hẹp khoảng cách giữa hai người từng chút từng chút một, từ ngày này qua ngày khác, tôi làm sao có thể đột nhiên chen ngang vào mối quan hệ ấy được.

Phải rồi…tôi mới chỉ quen biết Kirito có một ngày thôi mà. Trái tim tôi hẳn đã ngạc nhiên vì được tham gia một chuyến phiêu lưu, thứ vốn chẳng mấy thân thuộc với tôi, cùng với một người xa lạ. Đó chẳng phải là sự thật. Đó không phải là những xúc cảm thật của tôi. Nếu mình yêu ai đó, mình sẽ không vội vàng mà từ từ tư duy về chuyện đó – tôi đã luôn luôn, luôn luôn nghĩ vậy.

Thế nhưng, sao những giọt nước mắt này vẫn cứ rơi mãi không thôi.

Giọng nói, cử chỉ, và toàn bộ những nét biểu cảm của Kirito trong hai mươi tư tiếng đồng hồ ấy cứ hiện lên mỗi khi tôi nhắm mắt lại, từng cái một tiếp nối nhau. Cái cảm nghĩ khi anh ấy xoa tóc tôi, mang cánh tay cho tôi ôm lấy, khi bàn tay anh nắm lấy bàn tay tôi — những ký ức nóng bỏng ấy cứ chạy qua trong tôi, cùng với này là cơn đau nhói vang vọng sâu thẳm trong trái tim.

Quên đi. Đó đều chỉ là một giấc mơ thôi. Hãy để những giọt lệ này xóa nhòa chúng đi.

Nắm chặt lấy gốc cây ở bên đường ấy, tôi bật khóc. Hướng ánh nhìn xuống trong lúc cố ngăn lại tiếng nấc của mình, tôi tiếp tục khóc. Ở toàn cầu thực, những giọt nước mắt này trước sau gì cũng sẽ khô đi, nhưng hình như những giọt nước nóng bỏng đang lăn xuống từ đôi mắt tôi lại chẳng có vẻ gì là sẽ ngừng rơi cả.

Và rồi— từ phía sau lưng tôi, một giọng nói vang lên.

– Lisbeth.

Toàn thân tôi run run giật nảy lên khi nghe thấy giọng người đó gọi tên mình. Giọng nói dịu dàng, thân mật với thanh điệu nam tính ấy vẫn đang vang vọng.

Đây hẳn phải là mơ rồi. Anh ấy không thể nào ở đây được. Nghĩ thế, tôi ngẩng mặt lên mà chẳng buồn gạt nước mắt đi.

Kirito đứng đó. Đôi mắt nằm dưới phần tóc mái màu đen, trổ tài một nỗi đau buồn đặc trưng của riêng anh ấy, nhìn về phía tôi. Tôi thoáng liếc nhìn lại đôi mắt ấy, và làm nhẩm với giọng run run.

– …Không được rồi, sao anh ấy lại đến lúc này chứ. Mình cũng phải mau trở lại thành Lisbeth năng động như mọi khi thôi.

– …

Kirito lặng lẽ tiến lên một bước và định mang bàn tay phải ra. Tôi khẽ lắc đầu ngăn anh ấy lại.

– …Sao anh tìm được chỗ này?

Nghe thấy vậy, Kirito ngẫm nghĩ và chỉ về phía giữa thị xã.

– Từ đằng đó…

Ở phía ngón tay chỉ, cách rất xa nơi này, đỉnh tháp nhọn của nhà thờ được xây đối mặt quảng trường cổng dịch chuyển nhô cao lên nổi trội giữa những mái nhà nhấp nhô như sóng biển.

– Tôi nhìn quanh thị xã, và tìm thấy cô.

– Hi, hi.

Những giọt nước mắt vẫn lăn xuống trên mặt tôi như trước, nhưng sau khoảng thời gian nghe câu trả lời của Kirito, miệng tôi nở một nụ cười.

– Anh vẫn hài hước như mọi khi nhỉ.

Kể cả mặt đó của anh ấy…tôi cũng thích nó. Tới mức vô vọng.

Tôi lại cảm thấy như thể có một cảm nghĩ nức nở trào dâng lên bên trong mình và cuống cuồng tìm cách đè nén nó xuống.

– Xin lỗi, tôi…ổn mà. Mau quay trở lại chỗ Asuna đi.

Ngay lúc tôi gắng gượng nói được lên lời và định quay đi, thì Kirito tiếp tục lên tiếng.

– Tôi — tôi muốn cảm ơn Liz.

– Ế…?

Ngây ngốc trước lời nói đầy ngạc nhiên ấy, tôi nhìn chằm chằm vào khuôn mặt anh.

– …Tôi, trong quá khứ, đã từng có lần để cho toàn thể thành viên trong guild của mình bị thiệt mạng… Vì lẽ đó, tôi đã quyết định không khi nào thân thiện với ai khác nữa.

Kirito thoáng cau mày và bặm môi lại.

– Này là lí do tại tôi thường tránh party với người khác. Thế nhưng, ngày ngày hôm qua, khi Liz mời tôi cùng làm quest đó, không rõ vì sao mà mọi chuyện lại rất thuận lợi. Suốt cả ngày ngày hôm qua, tôi cứ nghĩ rằng chuyện đó thật là kì quái. Rằng vì sao mình lại bước đi bên cạnh người này chứ…

Trong một khoảnh khắc, tôi quên đi cơn đau trong lồng ngực mình và nhìn Kirito.

Vậy có nghĩa là — Nghĩa là, mình đã…

– Tới tận lúc này, cho dù là ai yêu cầu đi nữa tôi cũng đều từ chối cả. Khi những người mà tôi quen… Không, kể cả những người mà tôi không hề biết tên, chỉ cần nhìn thấy người khác tranh đấu là tôi lại đờ người ra vì sợ hãi. Tôi không ngăn nổi bản thân mình khỏi việc muốn trốn chạy. Đấy cũng là lí do vì sao tôi lại ẩn dật ở nơi xa nhất trên tiền tuyến, nơi ít khi mà có ai khác tới — Khi tất cả chúng ta ngã xuống cái hố ấy, tôi đã nghĩ rằng thà cùng chết chung với nhau còn hơn là làm kẻ duy nhất còn sống sót; đó thật sự không phải là nói dối đâu.

Anh ấy nở một nụ cười như có như không. Hình như ẩn sâu trong này là những nỗi trách móc bản thân nhiều vô kể, điều ấy khiến tôi không thở nổi.

– Nhưng cô đã sống sót. Mặc dù không ngờ tới, nhưng việc tôi và Liz có thể tiếp tục sống khiến tôi rất mừng. Và đêm hôm đó… Khi cô mang tay cho tôi, mọi thứ đều trần trụi như vậy. Bàn tay của Liz rất ấm áp… Người này vẫn còn sống, tôi đã nghĩ vậy. Cả tôi, lẫn toàn bộ những người khác, tất cả chúng ta nhất định không tồn tại chỉ để một ngày nào đó phải nghênh đón tử thần; tôi tin rằng toàn bộ tất cả chúng ta tồn tại là để được tiếp tục sống. Vì vậy…cảm ơn nhé, Liz.

– …

Lần này, tôi nở một nụ cười chân thực từ tận sâu trong trái tim mình. Bị xúc tiến bởi một xúc cảm mạnh mẽ đầy huyền bí, tôi mở miệng.

– Tôi cũng vậy… Chính tôi cũng vậy; tôi đã luôn tìm kiếm điều đó. Một thứ đặc biệt nào đấy thật sự chân thực, ở trong toàn cầu này. So với tôi, đó chính là hơi ấm từ bàn tay anh.

Đột nhiên, cái gai băng giá vẫn cắm sâu vào trong trái tim tôi dần tan đi một cách nhẹ nhõm – tôi có cảm nghĩ gần hầu hết vậy. Những giọt nước mắt của tôi đã thôi rơi được một lúc. Trong chốc lát, cả hai chúng tôi cứ yên lặng nhìn nhau. Cái cảm nghĩ xuất hiện khi chúng tôi cất cánh trên đỉnh núi ấy lại quay trở về, lướt nhẹ qua trái tim tôi trong một khoảnh khắc ngắn ngủi, rồi tan biến.

Mình đã được tưởng thưởng. Tôi tin là vậy.

Những lời Kirito vừa nói bao trùm lấy những mảnh vụn của tình yêu rạn vỡ trong trái tim tôi, và tôi có cảm nghĩ chúng đang chìm dần vào một nơi nào đó rất sâu bên trong.

Tôi chớp mắt một lần và rũ bỏ nốt những giọt lệ còn vương lại, rồi lại mỉm cười và nói.

– Những lời vừa rồi, nhớ là phải nói cả với Asuna đấy. Cậu ấy cũng đang phải chịu đựng nhiều việc. Và sau cùng thì, cậu ấy cũng muốn có hơi ấm của Kirito mà.

– Liz…

– Tôi không sao mà.

Tôi khẽ gật đầu, mang cả hai tay lên nắm trước ngực.

– Cơn say nắng này sẽ chỉ kéo dài thêm một tí nữa thôi. Thế nên, Kirito, hãy kết thúc toàn cầu này đi. Tôi sẽ làm việc thật chăm chỉ cho tới lúc đó. Nhưng khi tất cả chúng ta trở về toàn cầu thực…

Tôi cười với vẻ tinh quái.

– Ta sẽ đấu luôn hiệp hai đấy.

– …

Kirito cũng mỉm cười và gật đầu. Sau đó, anh ấy vẫy bàn tay trái và mở ra một cửa sổ. Khi tôi đang tự hỏi anh ấy định làm gì, thì thanh «Elucidator» trên lưng Kirito đã được bỏ ra và mang trở lại thùng đồ. Liền đó, anh ấy thao tác trên hình trang bị của mình của mình và đặt một thanh kiếm khác vào đó. Thanh «Dark Repulser», thanh kiếm trắng chứa đầy tình cảm của tôi trong đó.

– Từ ngày ngày hôm nay trở đi, thanh kiếm này sẽ là bạn gắn bó của tôi. Hóa đơn sẽ được khắc phục ở toàn cầu thực nhé.

– Ờ, giờ thì anh đã nói ra rồi đấy nhé. Giá thành không rẻ đâu.

Cả hai đứa cùng bật cười và cụng nắm đấm vào nhau.

– Được rồi, ta quay trở lại cửa tiệm thôi. Asuna chắc mệt mỏi vì chờ đợi rồi… Với lại tôi cũng cảm thấy đói.

Tôi nói rồi khởi đầu bước đi sau khoảng thời gian đứng lên trước mặt Kirito. Tôi gạt mạnh lên đôi mắt một lần cuối, những giọt nước mắt còn đọng lại nơi khóe mắt văng đi và tan thành những hạt ánh sáng.

Phần 4

Cái lạnh ngày hôm nay khắc nghiệt hơn rõ rệt.

Tôi vừa bước vào trong xưởng vừa xoa xoa hai bàn tay vào nhau. Kéo cần gạt trên tường xuống, tôi mang tay sưởi trước lửa nung vừa bùng cháy nóng đỏ lên. Tiếng gõ thình thịch của bánh xe nước vẫn như mọi khi, nhưng tiết trời đầu đông thì đã lạnh đến thế này rồi. Nếu như thời tiết giữa đông ập tới và khiến con suối nhỏ phía sau nhà bị đóng băng, vậy thì tôi sẽ rất lo về những việc sẽ xảy đến với mình.

Tôi nghiêm túc nghĩ về chuyện đó một lát trước khi run người một cái và tập trung trở lại, rồi xem lại lịch trình công việc. Vẫn còn tám món đồ cần làm trong đơn đặt mua ngày ngày hôm nay. Nếu không mau khắc phục chúng thì hết ngày mất.

Món trước nhất là một thanh đơn thủ kiếm thẳng loại nhẹ. Tôi nhìn trong danh sách các thỏi kim loại mà mình có và mau chóng chọn ra một cái giải quyết được độ thăng bằng giữa giá thành và hiệu quả, rồi ném nó vào trong lò nung.

Tới thời điểm hiện tại, độ thuần thục khi dùng búa của tôi đã tăng trưởng nhiều, và tôi còn tồn tại được một vài loại kim loại mới nên đã có thể rèn ra các loại vũ khí thượng hạng thường xuyên hơn. Lựa thời điểm ngọn lửa cháy lên tới mức nhiệt độ thích hợp, tôi lấy thỏi kim loại ra đặt lên đe. Thiết lập cho cây búa xong, tôi khởi đầu vung nó xuống một cách mạnh mẽ.

Nhưng nếu nói về đơn thủ kiếm thẳng thì— Không có thanh nào vượt qua được thanh kiếm đặc biệt mà tôi đã rèn hồi hè năm nay. Một sự thật rất đáng chán nản, nhưng cũng rất nhẹ nhõm.

Thanh kiếm đã chôn vùi những mảnh vụn vỡ của trái tim tôi ấy hẳn là ngày hôm nay lại đang càn quét đầy khí thế ở nơi rất xa trên tiền tuyến. Mặc dù thi thoảng tôi vẫn tu sửa nó lại trên chính hòn đá mài này, nhưng khác với những vũ khí khác, độ trong suốt của lưỡi kiếm ấy hình như tăng trưởng theo thời gian sử dụng. Vì nguyên nhân nào đó, nó có vẻ không giống các món đồ tiêu thụ dần có chỉ số rõ ràng vốn trước sau gì cũng sẽ dùng hết; có cảm nghĩ như là khi trọng trách của thanh kiếm ấy được hoàn thiện, nó sẽ tự tan vỡ – đấy là tôi đoán vậy.

Tuy thế, chuyện đó hẳn là vẫn còn ở một tương lai khá xa. Tiền tuyến hiện giờ là tầng 75. Thanh kiếm ấy vẫn phải tiếp tục hoạt động thêm một thời gian nữa, ở trên bàn tay phải của người ấy – Kirito.

Khi tôi để ý lại thì có vẻ như tôi đã gõ búa đủ số lần, thỏi kim loại phát ra ánh sáng màu đỏ và khởi đầu thay đổi hình dạng. Tôi nín thở nhìn khoảnh khắc màu nhiệm ấy trôi qua, và cầm thanh kiếm vừa thành hình lên để xác minh.

– …Cỡ trung bình, chắc vậy.

Lẩm bẩm vài lời xong, tôi đặt nó xuống bàn. Tôi không chậm trễ chút nào cầm thỏi kim loại tiếp theo lên. Lần này là một cái rìu song thủ, tập trung vào tầm đánh…

Tới tầm chiều muộn, tôi rốt cuộc cũng từng hoàn tất hết các đơn đặt mua, và đứng dậy. Xoay xoay cổ theo hình tròn, tôi vươn vai duỗi thẳng cả người ra. Hít một hơi đầy nhẹ nhõm, đôi mắt tôi chợt hướng về bức ảnh nhỏ treo trên tường.

Asuna và tôi đứng chụm vào nhau và cùng làm biểu tượng hòa bình. Bên cạnh Asuna, đứng lùi về phía sau độ nửa bước là Kirito đang cười một cách nhăn nhó. Bức ảnh được chụp ở phía trước căn nhà này vào nửa tháng trước – khi có tin hai người họ đã thành thân.

Cho dù hỏi ai đi nữa thì họ cũng sẽ nói rằng hai người ấy rất xứng đôi, nhưng để đi tới được bước đó thì cả hai cũng từng phải mất tới nửa năm ròng. Tôi cũng từng rất sốt ruột và tìm đủ mọi cách chen vào trợ giúp họ; cuối cùng khi biết tin hai người đã cưới nhau, tôi cảm thấy mừng cho họ. Vậy nhưng— tôi vẫn cảm thấy một tí đau lòng thoáng qua.

Tôi vẫn nhìn thấy những chuyện đã xảy ra đêm hôm ấy trong những giấc mơ của mình. Ký ức về cái đêm tựa như mộng ấy, nó tỏa sáng tựa như một viên ngọc e lệ giữa hai năm dài chẳng có mấy vui buồn vừa qua. Ngay cả lúc này đây, khi ba tháng đã trôi qua kể từ khi đó, nó vẫn khiến trái tim tôi thấy ấm nóng tựa như một cái bếp lò hồng rực.

– …Ngay cả vậy đi nữa…

Điều ấy thực sự vẫn rất tuyệt vời, tôi thầm nhủ trong lòng, và nhẹ nhõm mang ngón tay lướt trên bức ảnh. Dù tôi coi mình là người thực tiễn và hợp lí trí, nhưng lại chưa khi nào để ý rằng mình lại có cả mặt tâm tình dè dặt như vậy.

– Em vẫn luôn yêu anh, cho tới tận giây phút cuối cùng.

Gõ một cái lên tấm ảnh xong, tôi hướng tư duy của mình sang chuyện khác. Tôi bước ra khỏi xưởng rèn, trong đầu đang suy tính xem mình nên làm một bữa ăn trưa muộn đơn giản, hay là ra ngoài ăn vì cũng từng lâu ròi chưa đi — đúng lúc đó thì chuyện xảy ra.

Một hiệu ứng tiếng động trước giờ tôi chưa từng nghe thấy vang vọng từ phía trên xuống. Đinh, đinh, tiếng động ấy nghe giống như tiếng chuông báo động vậy… Ngay mau lẹ, tôi ngẩng đầu lên nhìn trần nhà, nhưng có vẻ như tiếng động kia phát ra từ phía trên cao hơn nữa, vọng xuống từ những tầng trên.

Tôi đang định vội chạy ra bên ngoài, thì đúng lúc đó, một chuyện còn đáng ngạc nhiên hơn xảy ra. NPC trông cửa tiệm đang đứng chỗ quầy thu ngân, vốn vẫn làm việc cần mẫn không hề nghỉ ngơi kể từ khi mở cửa tiệm tới giờ – dù nguyên nhân của việc này là hiển nhiên và rất dễ hiểu – nay đột nhiên tan biến mà không để lại một tiếng động nào.

– …!?

Tôi chớp chớp mắt nhìn chằm chằm vào chỗ cô gái vừa mới đứng đó, nhưng chẳng có dấu hiệu gì là cô ta quay trở lại cả. Chuyện ngày càng trở nên khó hiểu.

So với tôi, lúc này vừa vấp váp chạy ra ngoài, thì còn tồn tại một chuyện đáng ngạc nhiên hơn nữa diễn ra khiến tôi phải ngây người ra.

Ở trên cái đáy trải rộng ra của tầng trên, cao khoảng độ 100 mét phía trên đầu tôi, ngay phía trước cái trần màu xám cằn cỗi ấy — Những chữ cái khổng lồ treo lơ lửng sát cạnh nhau. Tôi nhìn không rời mắt lên đó; hai dòng chữ tiếng Anh «Warning» và «System Announcement» nằm trên nền kẻ ca rô.

“System… Announcement…”

Tôi đã từng thấy cảnh tượng này trước đó. Làm sao mà tôi quên được chứ. Hai năm trước, vào cái ngày mà trò chơi tử thần này khởi đầu, cảnh tượng y hệt như vậy này đã xuất hiện ở phía sau lưng cái avatar trống rỗng lên tiếng giải thích luật chơi cho mười ngàn người chơi ấy.

Sau khoảng thời gian đờ người ra mất vài giây, tôi cuối cùng cũng quay sang nhìn xung quanh mình, và nhìn thấy rất nhiều người chơi khác cũng đang đứng thẳng người ngẩng lên nhìn phía trên giống như tôi vậy. Cảm thấy có gì đó bất hợp lí với cảnh tượng lúc này, tôi cau mày lại, và ngay mau lẹ nghĩ ra nguyên nhân.

Bình thường, khi dạo bước quanh các đường phố, ta sẽ bắt gặp ngay các NPC bán hàng dạo; nhưng lúc này lại không hề thấy ai cả. Hẳn là họ biến mất đồng thời với NPC trông cửa tiệm của tôi, nhưng…vì sao—

Đột nhiên, tiếng chuông báo im bặt. Sau một thoáng lặng im, lần này, một giọng đàn ông dịu dàng vang lên với âm lượng cũng lớn như tiếng chuông khi nãy vậy.

[Giờ chúng tôi xin đưa ra một thông báo khẩn tới toàn bộ người chơi.]

Giọng nói ấy khác hoàn toàn so với cái giọng tổng hợp nhân tạo lẫn với tiếng nhiễu điện tử của GM Kayaba Akihiko hai năm về trước. Hiển nhiên, đây là một thông báo được truyền đi bởi hệ thống, nhưng vì trong SAO vốn hầu hết chẳng có sự quản lí nào, thế nên đây là lần trước nhất tôi thấy một thông báo được mang ra theo phương pháp này. Tôi căng tai ra lắng nghe, trong lúc cố kìm nén hơi thở.

[Trò chơi giờ sẽ được đưa vào chế độ quản trị cưỡng chế. Toàn bộ việc spawn quái vật và item sẽ bị ngưng lại. Tất cả các NPC sẽ được giải tán. Lượng HP còn lại của mọi người chơi sẽ được đưa về mốc cao nhất.]

Một lỗi hệ thống ư? Có bug nguy hiểm nào đó vừa xảy ra chăng…?

Trong giây lát, tôi đã nghĩ vậy. Trái tim tôi bị bóp nghẹt bởi cảm nghĩ bất an. Nhưng ngay sau đó-

[Giờ chuẩn ở Aincrad, ngày 7 tháng Mười một, 14 giờ 55 phút, trò chơi đã được hoàn thành.]

—và rồi giọng thông báo hệ thống tiếp tục vang lên.

Trong vài giây, tôi không hiểu được ý nghĩa của những lời đó. Những người chơi khác xung quanh tôi cũng vậy, họ đứng ngây người với vẻ mặt đờ ra. Thế nhưng, khi nghe thấy câu nói tiếp theo, toàn bộ đều nhảy cẫng lên.

[Toàn bộ người chơi sẽ lần lượt được đăng xuất theo thứ tự. Vui lòng hãy đứng chờ tại vị trí hiện giờ. Tôi nhắc lại…]

Đột nhiên, những tiếng “Oa” và hò reo vui vẻ vang lên. Mặt đất, à không, cả tòa tháp cất cánh Aincrad rung chuyển. Mọi người ôm chầm lấy nhau, lăn lộn trên nền đất, mang tay lên trời và hét lớn.

Tôi không nhúc nhích và cũng chẳng được lời nào, mà cứ đứng phía trước cửa tiệm như vậy. Cuối cùng, tôi cũng mang được hai bàn tay lên che lấy miệng.

Vậy là anh ấy đã làm được. Anh ấy – Kirito, đã làm được rồi. Vẫn với cái sự liều lĩnh như mọi khi…

Tôi tin là vậy. Sau cùng thì, tiền tuyến hiện mới chỉ là tầng 75, vậy nhưng trò chơi đã được hoàn thiện như vậy này. Cái kiểu hành động ngớ ngẩn, thiếu tư duy và điên rồ ấy chắc rằng là của Kirito rồi.

Tôi có cảm nghĩ như có lời thì thầm nhẹ nhõm nào đó vang vọng sát bên tai mình.

—Tôi đã giữ lời hứa của mình rồi nhé.

– Ừ… Ừ… Cuối cùng, anh cũng từng làm được rồi…

Cùng với đó, những giọt nước mắt nóng hổi trào ra khỏi đôi mắt tôi. Chẳng buồn gạt chúng đi, tôi lấy hết sức giơ tay thẳng lên trời và nhảy lên nhảy xuống không ngừng.

– Ô—Ô!!

Tôi bụm hai tay lên trước miệng, và hét lên to hết cỡ có thể, như để nó có thể chạm tới nơi anh ấy đang đứng ở một tầng nào đó rất xa phía trên.

– Tất cả chúng ta nhất định sẽ hội ngộ nhau, Kirito—!! Em yêu anh!!

Bé gái trong sương sớm (Aincrad tầng thứ 22, Tháng Mười năm 2024)

Phần 1

Chuông báo thức buổi sáng của Asuna luôn được đặt vào lúc bảy giờ năm mươi.

Nếu bạn hỏi vì sao lại là giờ đó, thì này là vì chuông báo thức của Kirito vang lên đúng tám giờ sáng. Thức dậy trước lúc đó mười phút và nằm trên giường ngắm nhìn Kirito đang ngủ bên cạnh, này là sở thích của cô.

Sáng nay, Asuna lại thức dậy trong tiếng nhạc vui tai của những chiếc chuông gió và cứ thế nằm trên giường, gối đầu lên tay và ngắm nhìn khuôn mặt của Kirito đang ngủ.

Nửa năm trước cô đã yêu. Họ trở thành đồng đội cách đây hai tuần. Và mới chỉ có sáu ngày trôi qua kể từ khi họ lấy nhau và chuyển tới đây sống, giữa khu rừng ở tầng 22. Mặc dù Kirito là người mà cô yêu thương nhất, cô vẫn không biết nhiều về cậu. Có lúc, càng nhìn khuôn mặt cậu ấy lúc đang ngủ, cô càng cảm thấy không chắc rằng về tuổi đời của cậu.

Mới không lâu trước đó thôi, tính cách hờ hững và ít quan tâm tới người khác của cậu đã khiến cô nghĩ rằng cậu to hơn cô một vài tuổi. Tuy nhiên, cảnh Kirito đang say giấc nồng, toát ra một vẻ ngây thơ chất phác lại cho thấy rằng cậu chỉ giống như là một cậu bé, không lớn tuổi hơn cô là mấy.

Hỏi về những thứ như là tuổi của Kirito – chắc sẽ không là vấn đề gì to tát. Tuy nhiên, hỏi về vấn đề ở toàn cầu thật là không ổn, hơn nữa hai người cũng từng là vợ chồng. Thay vì tuổi tác, thì việc gặp nhau sau khoảng thời gian trở về toàn cầu thực, rồi trao đổi thông tin bằng tên và địa chỉ thật sẽ đáng tin cậy hơn nhiều.

Tuy nhiên, Asuna không tài nào nói ra điều đó được.

Cô sợ rằng sau khoảng thời gian nói về những chuyện ở toàn cầu thực, «cuộc sống hôn phối» này sẽ chỉ đang là một thứ ảo tưởng mơ hồ của chính cô mà thôi. So với Asuna hiện giờ, hiện thực duy nhất và trọng yếu nhất, chính là những ngày bình yên ở ngôi nhà trong rừng này; dù cho cả hai không thể thoát ra khỏi toàn cầu này, và thân thể thật bị tử thần nghênh đón, cô vẫn sẽ thỏa mãn nếu được sống như vậy này tới giây phút cuối, ra đi mà không chút ăn năn.

Cũng chính vì thế cô sẽ không tỉnh giấc khỏi giấc mơ này vội – Nghĩ thế, Asuna nhẹ nhõm mang tay ra và vuốt ve khuôn mặt đang ngủ của Kirito.

Dù vậy, khuôn mặt mơ ngủ này thật sự trẻ con quá đi.

Khỏi phải bàn về sức mạnh của Kirito lúc này: những kinh nghiệm cực lớn có được từ thời gian beta test cùng với chỉ số đạt được qua việc tranh đấu không ngừng nghỉ, cũng như óc phán đoán và sự kiên định để tận dụng hiệu quả những yếu tố trên. Có thể cậu đã thua thủ lĩnh của Huyết Kỵ Sĩ, «Thánh Kiếm» Heathcliff, nhưng Kirito vẫn là người chơi mạnh nhất mà Asuna biết. Dù cho chiến trường có khắc nghiệt thế nào đi chăng nữa, chỉ phải có cậu ở bên, cô sẽ không khi nào lo ngại.

Tuy nhiên, khi cô nhìn Kirito đang nằm quấn tròn, không hiểu sao, cảm nghĩ rằng cậu chỉ như là một đứa em trai ngây thơ và yếu ớt sôi sục lại sôi sục bên trong như thể sắp trào ra từ lồng ngực cô. Cái cảm nghĩ rằng cô cần phải bảo vệ cậu.

Asuna khẽ thở nhẹ rồi rướn người sang, vươn tay ôm lấy người Kirito. Cô thì thầm nhỏ nhẹ:

– Kirito-kun… Em yêu anh. Hãy mãi ở bên em nhé, được không?

Đúng lúc đó, Kirito khẽ run mình, và từ từ mở mắt. Ánh nhìn hai người chạm vào nhau, trong lúc khuôn mặt họ kề sát đối mặt nhau.

– Oaa!!

Asuna hoảng loạn lùi xa ra. Cô đổi sang ngồi quỳ gối trên giường rồi đỏ mặt nói:

– ₵-Chào buổi sáng, Kirito-kun… Anh…có nghe thấy gì vừa nãy không…?

– Chào buổi sáng. Vừa nãy…ờ, có gì à?

Kirito ngồi dậy và trả lời trong lúc cố kìm cái ngáp. Ngồi ở phía đối mặt, Asuna khua hai tay qua lại.

– ₭-Không, không có gì đâu!

Asuna ăn xong bữa sáng gồm trứng ốp một mặt với bánh mì đen, sa lát, cà phê và sau đó lau dọn bàn trong chớp mắt, rồi cô đập hai tay vào nhau.

– Nào! Ngày hôm nay tất cả chúng ta đi đâu chơi đây?

– Này em.

Kirito cười châm chọc.

– Đừng nói thẳng thừng những việc như vậy chứ.

– Nhưng anh biết đấy, mỗi ngày đều rất vui mà.

Này là tư duy thật lòng và trong sáng của Asuna.

Nghĩ về quá khứ chỉ khơi dậy những kỉ niệm buồn, nhưng trong suốt một năm rưỡi, từ lúc cô bị giam giữ trong SAO cho tới khi yêu Kirito, trái tim Asuna đã trở nên chai cứng.

Hi sinh giấc ngủ để nâng cao kĩ thuật, được chọn làm phó thủ lĩnh của guild Huyết Kỵ sĩ, cô đã lao tới mê cung với vận tốc nhanh tới mức làm cho đôi lúc các thành viên khác cũng phải chào thua.

Trong trái tim cô lúc đó chỉ có một mục tiêu duy nhất là phá đảo trò chơi này và thoát ra, và vì vậy, cô cho rằng toàn bộ những việc không liên tới mục đích này là vô dụng.

Nghĩ tới đó, Asuna không khỏi hối hận vì đã không tự dưng gặp Kirito sớm hơn. Những ngày sau khoảng thời gian gặp cậu quả là rực rỡ, chứa nhiều ngạc nhiên hơn hết cuộc sống trước kia ở toàn cầu thực. Nếu được ở bên cậu, thời gian ở đây có thể coi như là một trải nghiệm hiếm hoi.

Đó chính là lí do vì sao với Asuna, việc cuối cùng cũng có thể có được một ngày mà hai người có thể ở bên cạnh cùng nhau, mỗi một khoảnh khắc trong quãng thời gian đó đều có thể coi như một viên ngọc quý hiếm. Cô muốn cả hai cùng sánh đôi đi tới nhiều nơi hơn nữa và trò chuyện về đủ thứ trên đời.

Asuna chống hai tay lên hông và bĩu môi nói.

– Vậy ra Kirito-kun muốn đi đâu chơi sao?

Để đáp lại, Kirito cười toe toét và vẫy tay trái, mở bản đồ ra. Sau khoảng thời gian chuyển nó sang chính sách hiện, cậu mang ra cho Asuna xem. Vị trí các khu rừng và hồ nước được trổ tài trên đó.

– Ở ngay đây.

Nơi cậu chỉ là một góc của khu rừng, không quá xa căn nhà của họ.

Là một tầng dưới thấp nên tầng 22 vốn dĩ khá rộng. Đường kính của toàn thể khu vực này vào khoảng tám kilomet. Một hồ nước khổng lồ nằm trung tâm tầng, ở phía bờ nam của nó là thị xã chính, làng «Coral». Ở phía bắc là mê cung. Phần còn sót lại được bao phủ bởi rừng cây lá kim tuyệt đẹp. Ngôi nhà nhỏ của Asuna và Kirito toạ lạc khu vực gần mép phía nam của tầng, còn chỗ mà Kirito đang chỉ nằm về hướng phía đông bắc, cách đó khoảng hai kilomet.

– Mà, ngày hôm qua anh có nghe tin đồn lúc ở trong làng… Ở cánh rừng này, nơi cây cối dày đặc…“Nó” hay xuất hiện đấy.

– Hả?

Asuna hỏi lại với vẻ hoài nghi, trong lúc Kirito đang cười xảo quyệt.

– Cái gì cơ?

– …Một con ma.

Sau một hồi không nói nên lời, Asuna rón rén hỏi lại.

– …Nghĩa là một con quái vật hệ «Astral» phải không? Đại loại như là một bóng ma hoặc yêu nữ phải không?

– Không, là thật cơ. Linh hồn của một người chơi…tức là nhân loại ấy. Có vẻ như là nữ.

– Aa…

Asuna bất giác co rúm người lại. Với mấy chuyện dạng này thì Asuna so với người thường còn bị ám ảnh nặng hơn. Cô sợ tới mức từng nghĩ ra đại ra mấy lí do nào đó để trốn tham gia đợt vượt mê cung lâu đài cổ nằm giữa tầng 65 và tầng sáu 66, vốn nổi danh là rất kinh dị.

– и-Nhưng anh thấy đấy, đây chỉ là toàn cầu ảo của game mà thôi. Những thứ kiểu như – ma xuất hiện, những thứ đó không khi nào có thể xảy ra được.

Cô cố nặn ra một nụ cười rồi khởi đầu phản đối kịch liệt.

Nhưng Kirito biết khuyết điểm của Asuna là mấy chuyện ma quỷ, nên cậu vẫn hứng thú đổ thêm dầu vào lửa.

– Ví dụ như… Một người chơi chết đi nhưng lòng vẫn còn đầy luyến tiếc, với chiếc Nerve Gear vẫn đang đeo trên đầu…lang thang trên cánh đồng mỗi tối…

– Thôi ng—!

– Uahaha, xin lỗi nhé, anh đùa hơi quá trớn rồi. Mà, anh cũng không nghĩ rằng một linh hồn sẽ thật sự xuất hiện, nhưng nếu chúng mình định đi chơi nơi nào đó thì nên đi tới nơi nào có khả năng xảy ra những việc thú vị một tí, phải không?

– Uuu…

Chu môi lên bĩu, Asuna chuyển sự Note của cô ra bên ngoài cửa sổ.

Mặc dù mùa đông đang tới gần, thời tiết vẫn rất đẹp. Tia nắng ấm áp và dịu dàng chiếu xuống thảm cỏ trong vườn. Thật chẳng phù hợp với mấy việc như kiểu một con ma xuất hiện chút nào. Do cấu trúc của Aincrad nên mặc dù không thể trực tiếp thấy mặt trời trừ buổi sáng sớm và chiều tối, nhưng nhờ có ánh sáng đầy đủ xung quanh nên sân vườn vẫn được chiếu sáng đầy vẻ tươi tắn.

Asuna quay lưng về phía Kirito, ngẩng cao đầu rồi đáp lời.

– Được rồi, đi thôi. Em sẽ chứng tỏ rằng không đời nào những thứ như ma quỷ lại thật sự tồn tại.

– Cứ như vậy đi. –Nếu lần này chúng mình không tìm thấy, lần tới ta sẽ đi vào nửa đêm nhé?

– Còn lâu!! …Em sẽ không làm đồ ăn cho những người thích bắt nạt như vậy đâu đấy.

– Úi, thôi bỏ đi. Coi như em chưa nghe thấy gì nhé.

Mắng Kirito một lần cuối, rồi Asuna bật cười toe toét.

– Mà, tất cả chúng ta hãy chuẩn bị xong đi đã. Em sẽ nướng cá. Kirito-kun, anh cắt bánh mì nhé, được không?

Sau khoảng thời gian nhanh chóng chuẩn bị hộp cơm trưa có bơ-gơ cá, lúc cả hai rời khỏi nhà thì đã là chín giờ sáng rồi.

Bước lên bãi cỏ trong vườn, Asuna quay về phía Kirito và nói.

– Này, cõng em lên vai anh đi.

– Cõng em trên vai anh á!?

Kirito vội vàng hỏi lại.

– Anh xem, cứ nhìn mãi từ một góc độ thì chán lắm. Với chỉ số sức mạnh vật lý của Kirito-kun thì đây là chuyện nhỏ mà, phải không?

– À, có vẻ thế… Thiệt tình, em bao nhiêu tuổi rồi vậy…

– Tuổi tác chả liên quan gì tới việc này hết! Có sao đâu? Cũng đâu có ai nhìn chúng mình.

– Đ-Được rồi, chắc phải vậy thôi…

Tuy có hơi ngạc nhiên, nhưng Kirito cũng ngồi xuống và quay lưng về phía Asuna trong lúc vẫn lắc đầu. Cô kéo váy lên rồi đặt hai chân lên trên vai cậu.

– Tất cả chúng ta đi thôi. Nhưng anh mà quay mặt lại là em đánh đấy.

– Sao em quá đáng vậy…

Vừa càu nhàu về tình cảnh hiện tại, Kirito vừa nhanh chóng đứng dậy, khiến hướng nhìn lên cao hơn hẳn.

– Oaa! Nhìn kìa, anh có thể nhìn thấy hồ từ đây đấy!

– Anh không có thấy!!

– Vậy thì lát nữa em sẽ cho anh lên.

– …”

Asuna đặt hai tay lên đầu Kirito, vốn đang gục xuống vì mệt mỏi, rồi nói.

– Giờ, xuất phát thôi! Chyển hướng, bắc – đông bắc!

Kirito điều độ đi về phía trước, còn Asuna cười đùa vui vẻ trên hai vai cậu. Asuna đã hiểu được những ngày được sống cùng nhau thế này trọng yếu đến nhường nào. Cô tin bằng cả trái tim rằng trong mười bảy năm cuộc sống của mình, đây là quãng thời gian cô cảm thấy thực sự được «sống» nhất.

Đi dạo trên đoạn đường – mà, thật ra Kirito là người duy nhất phải bỏ công sức – sau khoảng mười phút, một trong số rất nhiều hồ nước nẳm rải rác ở tầng 22 đã xuất hiện trong tầm mắt. Có vẻ là do thời tiết ngày hôm nay đẹp, nên một vài người chơi đã có mặt từ sáng sớm, thả cần câu xuống hồ, tạo ra những gợn sóng lăn tăn trên mặt nước. Đoạn đường chạy vòng quanh hồ, hướng về phía con dốc vốn nằm khá xa so với bờ hồ. Nhưng khi hai người đi tới, những người chơi nhìn thấy họ đều vẫy tay. Có vẻ như những ai trông thấy Kirito và Asuna đều mỉm cười, vài người thậm chỉ còn cười to.

– …Thế này mà là không ai nhìn thấy à!!

– Ahaha, vậy ra là có người xung quanh à… Này, Kirito-kun, vẫy tay chào lại họ đi.

– Còn lâu anh mới làm thế.

Tuy phàn nàn vậy, nhưng Kirito vẫn chẳng có dấu hiệu gì rằng muốn thả Asuna xuống. Asuna hiểu rằng cậu thật ra cảm thấy việc này rất thú vị.

Chẳng mấy chốc đã tới đoạn xuống dốc, đoạn đường tiếp tục hướng sang bên phải, đi sâu vào rừng. Len lỏi giữa khoảng trống xen kẽ giữa những cây lá kim to lớn trông giống như cây tuyết tùng đâm vọt lên khung trời cao, hai người đi dạo từ từ. Tiếng lá xào xạc, tiếng suối chảy rì rầm, tiếng chiêm chiếp của chim non. Toàn bộ những tiếng động đó như tô điểm thêm cho khung cảnh của cánh rừng nhuộm màu sắc mùa thu.

Asuna hướng mắt nhìn lên trên những ngọn cây – lúc này đây chúng trông có vẻ gần cô hơn so với bình thường.

– Những cái cây này lớn thật đấy… Này, liệu anh có trèo lên cây được không…?

– Hừm… Ừm…

Trước lời thắc mắc của Asuna, Kirito nghĩ ngợi một lúc.

– Việc đó chắc vẫn nằm trong hạn chế của hệ thống… Em có muốn thử không?

– Thôi, để lần sau đi. — Lại nói tới việc leo trèo…

Asuna vươn người trong lúc vẫn đang ngồi trên vai Kirito và nhìn qua khoảng trống giữa những chiếc cây, về phía rìa ngoài của Aincrad.

– Mấy thứ ở xung quanh mép trông giống như rường cột đó, chúng nối với tầng trên đúng không? Không biết…chuyện gì sẽ xảy ra nếu tất cả chúng ta trèo lên những cái cột đó nhỉ?

– À, anh thử rồi.

– Hả!?

Cô cúi người xuống nhìn Kirito.

– Sao anh không rủ em đi cùng?

– À, chuyện đó xảy ra từ hồi chúng mình chưa quen thân nhau lắm.

– Sao cơ, này là bởi vì Kirito–kun cứ cố ý trốn tránh đấy chứ.

– …𝓐-Anh thật sự đã làm thế à?

– Đúng vậy. Em đã mời anh rất nhiều lần, nhưng anh thậm chí còn chẳng buồn đi uống trà với em.

– ₵-Cái đó… ʍ-Mà thôi, dẹp chuyện đó sang một bên.

Cuộc trò chuyện đang khởi đầu lệch sang một đề tài khá kì quặc, nên Kirito quay lại chuyện ban đầu và tiếp tục nói.

– Nếu xét đơn thuần về mặt kết quả thì cách đó thất bại hoàn toàn. Leo lên từ những phần mặt phẳng đá gồ ghề thì rất đơn giản, nhưng sau khoảng thời gian trèo được khoảng tám mươi mét thì một thông báo lỗi xuất hiện, đại loại là, “Bạn không thể đi tiếp”, đúng là bực mình mà.

– Ahaha, đúng như phán đoán, không thể gian lận được à.

– Chả phải chuyện gì đáng để cười đâu. Anh trượt tay vì ngạc nhiên và ngã một quả nhớ đời…

– Ơ-Ơ!? Không phải nếu như vậy thì anh sẽ chết sao?

– Ừ. Anh tưởng thế là tàn rồi. Nếu anh dùng pha lê dịch chuyển chậm chỉ vài ba giây thôi thì e là đã trở thành thành viên mới của nhóm những người đã hi sinh rồi.

– Thật là, nguy hiểm quá đi. Đừng khi nào làm những chuyện như vậy nữa nhé.

– Anh đang định nói thế đây!

Trong lúc cả hai vẫn vừa dạo bước vừa trò chuyện những việc đâu đâu, rừng cây ngày càng trở nên um tùm hơn. Ngay cả tiếng hót của những con chim đang trốn nơi nào đó, và cả những tia nắng len lỏi qua kẽ lá cũng khởi đầu biến mất.

Khi Asuna nhìn lại xung quanh, cô hỏi Kirito.

– Này anh, cái chỗ…trong tin đồn, nằm ở hướng nào vậy?

– À, nó…

Kirito vẫy tay, xác minh lại vị trí của hai người trên bản đồ.

– À, chúng mình gần chỗ đó thôi. Đi vài phút nữa là đến rồi.

– Hừm… Này anh, có thông tin cụ thể gì về chuyện này không?

Cô thật sự không muốn nghe gì về việc đó cả, nhưng nếu không biết gì thì lại càng thấy không yên, nên đành phải mở lời hỏi.

– À, khoảng một tuần trước, hình như có một người chơi theo class thợ mộc đã tới xung quanh đây để tìm gỗ. Gỗ lấy ở đây có chất lượng khá tốt, vì mải làm việc nên anh ta không để ý rằng trời đang tối dần… Người thợ mộc vội vàng trở về, nhưng lẩn khuất phía sau những cái cây…có một thứ màu trắng lướt qua.

– …

Asuna đã tới hạn chế chịu đựng, nhưng Kirito vẫn tiếp tục nói một cách không thương tiếc.

– Người chơi đó hoang mang và sợ hãi nghĩ rằng này là quái vật, nhưng có vẻ như không phải thế. Này là một nhân loại, hay đúng hơn là một cô bé, theo những gì người đó kể. Mái tóc đen dài cùng với bộ y phục trắng. Từ từ, đi về phía một lùm cây. Người thợ mộc kia nghĩ nếu không phải quái vật thì đó chỉ có thể là người chơi và nhìn cô bé.”

– …

– —Không có con trỏ.

– Ế…

Một tiếng kêu nhỏ vô tình thoát ra từ cổ họng cô.

– Không thể nào. Dù nghĩ như vậy, nhưng người đó vẫn tiến tới gần. Anh ta còn gọi cô bé. Thế rồi, cô bé ngừng động đậy…và từ từ quay về phía anh ta…

– Ƭ–Ƭ–Thế là đủ r…

– Rồi anh ta chợt nhận thấy. Cô bé ấy, dưới ánh trăng sáng chiếu rọi xuống bộ y phục trắng, những cái cây tuy nhiên — anh ta có thể thấy xuyên qua người cô bé.

– ——!!

Asuna cố đè nén tiếng thét và nắm chặt lấy mái tóc của Kirito.

– Nếu cô ta quay lại thì đời mình đi đứt là cái chắc – anh ta nghĩ vậy, và bỏ chạy. Cuối cùng, sau khoảng thời gian bỏ chạy đủ xa và có thể thấy được ánh sáng từ phía ngôi làng, anh ta nghĩ rằng mình đã an toàn và dừng lại…anh ta vừa thở khò khè vừa nhìn lại phía sau…

– ——!?

– Chẳng có ai ở đó cả. Và anh ta sống hạnh phúc mãi mãi về sau.

– …₭-Ki-Kirito-kun, đồ ngốc—!!

Cô nhảy xuống khỏi vai Kirito và giơ nắm đấm lên, định đấm cho cậu một cái vào lưng— đúng lúc đó.

Từ sâu bên trong rừng, vốn rất tối tăm mặc dù vẫn đang là ban ngày, cách hai người không xa, có thứ gì đó màu trắng đang đứng dưới một gốc cây lá kim nhìn trộm họ.

Bị lấn át bởi một thứ không khí ma quái, Asuna cứng đờ người lại vì sợ hãi. Kĩ thuật nhận thấy của cô, mặc dù không bằng Kirito, nhưng cũng rất cao. Kĩ thuật này tự khởi động ngầm, giúp cô có thể nhìn thấy rõ hơn thứ mà cô tập trung nhìn vào.

Một thứ gì đó màu trắng đang đung mang trong gió. Không phải cây. Cũng không phải đá. Mà là vải. Hay mô tả kĩ hơn thì là một chiếc váy liền mảnh với đường khâu nổi trội. Thò ra từ mép váy là—đôi chân dài và thon thả.

Cô bé đứng yên đó. Giống như những gì Kirito mô tả, này là một cô bé mặc chiếc váy liền mảnh, đứng bất động, nhìn vào hai người.

Cảm thấy ý thức của mình khởi đầu mờ dần như thể sắp ngất đi tới nơi, Asuna phấn đấu mở miệng ra. Cô thì thầm với giọng the thé.

– Ki… Kirito–kun, bên này.

Kirito vội quay theo hướng Asuna đang nhìn. Ngay mau lẹ, cậu cũng đờ người ra.

– Đ–Đây không thể là thật được…

Cô bé không hề di chuyển, mà cứ đứng cách khoảng mười mét so với hai người, ánh nhìn dán chặt lên người họ. Đúng lúc Asuna nghĩ rằng cô chắc rằng sẽ lăn ra ngất nếu cô bé này lại gần hơn nữa, và gắng đứng vững lại.

Thì thân thể cô bé khẽ đung mang— không vững vàng. Như thể một con búp bê máy đã hết pin, cô bé ngã xuống đất, với một động tác trông không giống một sinh vật sống chút nào. Một tiếng uỵch nhỏ vang lên.

– Đó…

Ngay lúc đó, Kirito nheo mắt lại.

– Không thể nào lại là ma được!!

Và cậu vừa chạy vừa la lên.

– Đ-Đợi đã, Kirito-kun!

Kirito không buồn nhìn Asuna đang lên tiếng xin cậu dừng lại phía sau lưng, và lao về phía cô bé vừa ngã.

– Thực lòng!!

Asuna miễn cưỡng đứng dậy và đuổi theo cậu. Mặc dù vẫn còn hơi run, nhưng cô chưa khi nào nghe kể về con ma nào lại bị ngất và ngã xuống cả. Đây chắc hẳn phải là người chơi.

Sau đó khoảng vài giây, khi tới được bóng râm dưới tán cây lá kim, cô thấy cô bé đó đã nằm trong vòng tay của Kirito. Cô bé vẫn ngất xỉu. Đôi mắt của cô bé, được che bởi hai hàng mi dài, vẫn đang nhắm nghiền, đôi tay yếu ớt buông thõng xuống. Nhìn kỹ lại thân thể cô bé bao bọc bởi chiếc váy liền mảnh, Asuna chắc rằng rằng không thể nào lại nhìn xuyên qua nó được.

– ₵–Cô bé có sao không?

– Hừm…

Kirito nói trong lúc nhìn vào khuôn mặt của cô bé.

– À, nói thật thì… Ở trong toàn cầu này thì không cần phải thở hay tim phải đập gì cả, nên…

Ở trong SAO, hầu như các tính năng sinh lý của nhân loại vẫn được tái tạo lại, nhưng không bắt buộc. Bạn có thể cố ý thở, cũng như cảm thu được không khí đi vào hệ hô hấp, nhưng avatar sẽ không cần thở một cách vô thức và cũng sẽ không làm thế. Tương tự như vậy, so với nhịp tim đập, mặc dù cảm nghĩ được nó đập mạnh khi stress hoặc thích thú, bạn lại không thể cảm thu được nhịp tim đập của người khác.

– Nhưng, cô bé vẫn không biến mất nên có vẻ cô bé này vẫn sống, chắc thế. Nhưng việc này…lạ thật đấy…

Nói xong, Kirito nghiêng đầu sang bên.

– Cái gì lạ cơ?

– Cô bé không phải là ma, vì anh có thể chạm được vào cô bé. Nhưng dù thế, con trỏ…lại không xuất hiện…

– 𝓐…

Asuna lại một lần nữa tập trung nhìn vào kiểu dáng của cô bé. Tuy nhiên, con trỏ màu vốn vẫn xuất hiện khi thấy một vật thể động trong Aincrad, như người chơi, quái vật, hay thậm chí cả NPC, lại không xuất hiện ở đây. Này là một chuyện chưa khi nào xảy ra cho tới giờ.

– Có khi là một lỗi (bug), hay đại loại như vậy chăng?

– Có vẻ là thế. Trong tình huống thế này, thường thì mọi người sẽ gọi GM trong các game online khác, nhưng trong SAO không có GM… Nhưng dù thế, vấn đề không chỉ là ở con trỏ. Cô bé quá nhỏ tuổi để có thể là người chơi.

Này là sự thật. Thân thể đang nằm trên đôi tay Kirito thon thả một cách dị thường. Cô bé có vẻ như còn chưa tới mười tuổi. Có một thông báo hạn chế độ tuổi khi thiết lập Nerve Gear, trước bước đăng kí tài khoản. Nó nghiêm cấm không cho trẻ em, có vẻ là dưới mười ba tuổi, được sử dụng.

Asuna nhẹ nhõm mang tay ra, vuốt nhẹ lên trán cô bé. Cảm tưởng chạm vào mát dịu và mềm mại.

– Vì sao… một cô bé, nhỏ như vậy này, lại ở trong SAO…

Kirito cắn chặt môi, vừa đứng dậy vừa nói.

– Hiện tại thì chúng mình không thể bỏ mặc cô bé thế này được. Chúng mình chắc sẽ có thể hiểu rằng điều gì đó khi cô bé tỉnh dậy. Cứ mang cô bé về cùng đi.

– Ừ, anh nói đúng.

Kirito đứng dậy và bế lấy cô bé bằng hai tay. Asuna nhìn mọi thứ xung quanh, nhưng chẳng thấy gì khác ngoài một gốc cây mục nát. Cô còn không hiểu được vì sao cô bé lại ở đây.
Cả hai chạy hầu hết suốt cả quãng đường trở về, nhưng, thậm chí cả khi họ đã ra khỏi khu rừng và về đến nhà, cô bé vẫn chưa tỉnh lại. Sau khoảng thời gian đặt cô bé lên giường của Asuna và đắp chăn lên, hai người ngồi xuống cạnh nhau trên chiếc giường kế bên, vốn là giường Kirito.

Hai người ngồi lặng im một lát trước khi Kirito phá vỡ bầu không khí tĩnh mịch đó.

– Mà, ít ra chúng mình cũng có thể biết chắc rằng cô bé không phải là NPC, vì chúng mình đã mang được cô bé về đây.

– Ừ…đúng vậy.

NPC được hệ thống điều khiển, vị trí của chúng chỉ nằm trong một hạn chế tọa độ nhất định và vì vậy, không thể thay đổi theo ý của người chơi được. Nếu họ thử chạm vào hoặc ôm lấy NPC, một cửa sổ thông báo quấy rối sẽ xuất hiện trong vòng vài giây, làm cho họ đớn đau cực độ và đánh cất cánh họ ra chỗ khác.

Khẽ gật đầu trước lời tán thành của Asuna, Kirito tiếp tục nêu ra suy đoán của mình.

– Và, đây cũng không thể nào là mở màn của một nhiệm vụ được. Nếu là thế, thì cửa sổ nhiệm vụ sẽ phải được update ngay lúc tất cả chúng ta chạm vào cô bé. …Nói cách khác, đứa trẻ này hẳn là một người chơi bị lạc đường…hay ít ra thì đấy là lời giải thích hợp lí nhất.

Cậu liếc nhanh về phía chiếc giường, rồi nói tiếp.

– Không có pha lê trong tay, có vẻ còn không biết cách đi lại, nên anh tin rằng cô bé chưa từng ra tới khu vực săn quái, và chỉ ở trong khuôn viên của «Tp Khởi đầu». Anh không biết làm thế nào mà cô bé tới được tận đây, nhưng ở Tp khởi đầu, tất cả chúng ta chắc có thể tìm thấy ai đó biết cô bé…thậm chí là bố mẹ hoặc người giám hộ cũng nên.

– Ừ. Em cũng nghĩ thế. Em không tin rằng một đứa trẻ còn nhỏ như vậy này lại có thể một mình tới đây. Cô bé chắc phải đi cùng gia đình hay ai đó tương tự… Em thật sự hi vọng là họ không sao.

Có vẻ như rất phấn đấu mới nói ra được câu cuối, Asuna quay lại nhìn Kirito.

– Này, cô bé sẽ tỉnh lại chứ?

– À. Nếu cô bé chưa biến mất, thì chắc là vẫn được nối với Nerve Gear. Tình trạng của cô bé hầu hết là đang ngủ . Vì vậy trước sau gì cô bé cũng sẽ tỉnh dậy thôi… Anh tin thế.

Kirito gật đầu chắc rằng, trong lời nói có chút hi vọng.

Asuna đứng dậy, tới quỳ trước chiếc giường cô bé đang nằm ngủ và mang bàn tay phải ra, nhẹ nhõm vuốt ve đầu cô bé.

Cô bé này thật sự rất xinh xắn. Trông cô bé giống như một tiên nữ hơn là một đứa trẻ bình thường. Nước da của cô bé na ná giống thạch cao, mịn màng và trắng như tuyết. Mái tóc dài, đen bóng đầy thanh nhã, và với vẻ đẹp kì quái của bé, Asuna chắc rằng sẽ bị hút hồn nếu cô bé mở mắt ra và cười.

Kirito cũng lại gần, cúi thấp người xuống bên cạnh Asuna. Mang tay phải ra một cách ngại ngần, cậu vuốt ve mái tóc của cô bé.

– Cô bé nhìn còn chưa tới mười tuổi… Có vẻ khoảng tám tuổi chăng?

– Chắc là khoảng đấy… Đây là người chơi nhỏ tuổi nhất em từng gặp.

– Đúng vậy. Trước kia anh đã từng gặp một người khiển thú, nhưng cô cũng chỉ tầm mười ba tuổi gì đấy thôi.

Phản ứng một cách đầy bản năng khi nghe một điều mà cô chưa từng biết tới, Asuna quay sang nhìn Kirito.

– Hừm, vậy ra anh có một người bạn dễ thương thế à.

– À, bọn anh thỉnh thoảng cũng trao đổi thư từ… ₭-Không, chỉ thế thôi, không có gì hơn đâu!

– Không biết có phải vậy không nữa. Kirito vốn là một kẻ chậm hiểu mà.

Và cô quay ngoắt đi.

Nhận thấy rằng cuộc trò chuyện đang chuyển hướng sang đề tài khác, Kirito đứng dậy và nói.

– À, muộn thế rồi à. Chúng mình ăn trưa thôi.

– Em sẽ bắt anh phải giải thích cặn kẽ về chuyện đấy sau, nhớ đấy.

Lườm Kirito thêm một lần nữa, rồi Asuna cũng đứng dậy, cười và quyết định tạm gạt vấn đề này sang một bên.

– Mình ăn bữa trưa đã làm sẵn thôi. Em sẽ chuẩn bị trà.

Chiều thu muộn trôi qua yên bình, và ngay cả khi tia nắng từ ngoài vùng rìa chiếu vào đã chuyển sang màu đỏ thẫm, bé gái đó vẫn chưa tỉnh dậy.

Khi tấm rèm đã được kéo lại và ngọn đèn trên tường được thắp sáng, Kirito trở về sau khoảng thời gian vào làng hỏi thăm tin tức. Lắc đầu lặng im, cậu tỏ ý không tìm được manh mối gì về cô bé.

Hai người không còn tâm trạng để tận hưởng bữa tối, và đành ăn một bữa ăn đơn giản gồm bánh mì và súp. Kirito khởi đầu ăn sau khoảng thời gian xem qua một loạt các tờ báo mà cậu đã mua.

Mặc dù được gọi là báo, nhưng chúng không phải là tờ giấy được dập lại với nhau như báo ở đời thực, mà thay vào này là một miếng da, có kích thước tương tự như một tờ tạp chí. Chúng giống như là cửa sổ hệ thống vậy, và bằng cách chỉnh sửa nó như so với một website, người ta có thể dùng chúng để sắp xếp và hiển thị những thông tin được thu thập.

Phần nội dung cũng vậy, giống như là một website hướng dẫn game được điều hành bởi người chơi, gồm rất nhiều đề tài: tin tức, hướng dẫn người mới chơi, những thắc mắc thường gặp, danh sách item, vân vân. Kirito và Asuna hiện giờ đang dán mắt vào mục Tìm đồ thất lạc/Hỏi đáp. Họ nghĩ là có khả năng ai đó đang tìm cô bé. Tuy nhiên—

– …Không có à…

– Không có ư…

Bỏ ra vài phút đọc hết toàn thể tờ báo, hai người nhìn nhau và xìu vai xuống. Họ không thể làm gì hơn ngoài việc đợi cô bé tỉnh dậy và thăm hỏi tình hình.

Bình thường, hai người sẽ ngồi trò chuyện đủ thứ vô nghĩa, chơi những trò chơi đơn giản, đôi lúc còn đi dạo buổi tối, hay làm hàng tá những việc họ ít khi làm khác cho tới tận khuya, nhưng ngày hôm nay cả hai người đều không có tâm trạng đó.

– Chúng mình đi nghỉ thôi.

– Em cũng nghĩ thế.

Asuna gật đầu tán thành với Kirito.

Tắt đèn trong phòng khách đi, hai người đi vào phòng ngủ. Vì cô bé đã sở hữu mất một giường, nên họ sẽ phải ngủ chung với nhau— mà thực ra tối nào chẳng thế— và rồi cả hai nhanh chóng thay quần áo ngủ.

Đèn trong phòng ngủ đã tắt, và hai người nằm lên giường.

Kirito đúng là có nhiều kĩ thuật đặc biệt thật, nhưng có vẻ như kĩ thuật ngủ nhanh cũng nằm trong số đó. Khi Asuna cảm thấy muốn trò chuyện và quay sang, tiếng thở điều độ đã vang lên rồi.

– Trời ạ.

Khẽ thì thầm ra vẻ không vừa ý, cô quay sang bên, nhìn sang chiếc giường đối mặt nơi bé gái đang nằm. Trong bóng tối ám chút màu xanh nhạt, cô bé tóc đen vẫn ngủ say như trước. Mặc dù Asuna chưa từng nghĩ một cách hẳn hoi về quá khứ của cô bé, dần dần cô khởi đầu nghĩ về nó trong lúc tiếp tục nhìn bé gái.

Nếu cô bé này sống tới tận giờ cùng với một người giám hộ, như là bố mẹ hay họ hàng ví dụ, như vậy thì thật tốt. Tuy nhiên, nếu như cô bé tới toàn cầu này một mình và sống suốt hai năm trời trong nỗi sợ hãi và tách biệt— với một đứa trẻ tám chín tuổi, những ngày đó quả thật là quá sức chịu đựng.

Liệu có thể nào— Asuna nghĩ tới trường hợp xấu nhất có thể xảy ra. Có thể nguyên nhân mà cô bé lại lang thang trong rừng và ngất đi là do nguyên nhân nào đó liên quan tới trạng thái trí não cô bé. Tất nhiên, không có Chuyên Viên tâm thần học nào ở Aincrad, cũng như không có người quản lý hệ thống để có thể nhờ vả cả. Phán đoán lạc quan nhất về thời điểm phá đảo game cũng là vào khoảng nửa năm nữa, cho dù là Kirino và Asuna cùng góp sức đi nữa thì cũng chẳng thay đổi được mấy. Vì thực tiễn rằng họ đang rời khỏi chiến tuyến, nên số lượng người chơi ở tầm level của họ sẽ bị giảm đi hai người, làm cho việc tạo ra một party thăng bằng sẽ khó hơn.

Dù cho cô bé đang phải phải trải qua nỗi dày vò sâu sắc đến thế nào đi nữa, cô vẫn không có khả năng để cứu được cô bé— Khi nhận thấy điều đó, một nỗi đau nhói lên bên trong lồng ngực của Asuna. Cô bất giác rời khỏi giường và tới bên cạnh bé gái đang ngủ.

Vuốt ve mái tóc của cô bé một lúc, Asuna nhẹ nhõm lật chăn lên và nằm xuống cạnh cô bé. Cô mang cả hai tay ra ôm lấy thân thể bé nhỏ ấy vào lòng. Mặc dù bé gái vẫn không nhúc nhích một tí nào, nhưng nét mặt cô bé đã dịu đi, và Asuna khẽ thì thầm.

– Chúc em ngủ ngon. Nếu ngày mai em tỉnh dậy thì thật tốt biết bao…

Phần 2

Chìm trong tia nắng trong lành của buổi sáng, nhạc điệu nhẹ nhõm vang lên trong đầu Asuna đang nửa tỉnh nửa mơ. Này là chuông báo thức của cô với nhạc điệu là một bản nhạc của kèn ô-boa. Bao bọc trong cảm nghĩ nửa tỉnh nửa mơ, Asuna tận hưởng nhạc điệu thân thuộc. Ngay lúc đó, tiếng động vang tươi mới của nhạc cụ dây và nhịp chính từ kèn cla-ri-nét hòa vào nhau, cùng với tiếng ngâm nga nhỏ nhẹ—

—Ngâm nga?

Cô không phải là người đang ngâm nga. Asuna mở mắt bất thình lình.

Trong vòng tay cô, hai mí mắt của bé gái tóc đen vẫn khép chặt… ngâm nga theo nhạc điệu chuông báo thức của Asuna.

Cô bé không sai một nhịp nào. Tuy nhiên, điều đó không thể nào xảy ra được. Vì Asuna đã chỉnh báo thức để chỉ mình cô nghe thấy, không ai có thể thực hiện được kì tích là ngâm nga nhạc điệu bên trong đầu cô.

Nhưng dù sao thì, Asuna quyết định tạm gác việc đó sang một bên. Trọng yếu hơn là—

– Ki- Kirito-kun, … , Kirito-kun!!

Không nhúc nhích một tí nào, cô gọi Kirito, đang nằm trên chiếc giường phía sau. Ngay sau này là tiếng thì thầm của Kirito khi cậu thức dậy.

– …Chào buổi sáng. Có gì xảy ra sao?

– Nhanh lên, lại đây đi!

Không có tiếng kẽo kẹt của sàn gỗ. Ngồi bật dậy, Kirito mở to mắt ra ngay mau lẹ khi nhìn vào chiếc giường ngủ, nơi Asuna đang nằm.

– Cô bé đang hát ư…!?

– Đ-Đúng thế…

Asuna lắc nhẹ cô bé trong vòng tay và gọi.

– Này, dậy đi em… Mở mắt ra nào.

Cô bé ngừng động đậy môi. Rồi, mí mắt dài của cô bé chớp chớp một cách yếu ớt, và từ từ mở hẳn ra.

Với đôi mắt đen mờ ảo, cô bé nhìn thẳng vào mắt Asuna, ở ngay phía trước. Chớp mắt vài lần, bé gái mở đôi môi nhợt nhạt ra một tí.

– Aa… uu…

Giọng nói của bé gái vang lên, như là một rung động tinh tế của đồ bạc, một tiếng động nhanh đẹp. Asuna ngồi dậy, vẫn ôm lấy cô bé.

– …Ơn trời, em tỉnh dậy rồi. Em có biết gì về, à thì, việc xảy ra với em không?

Khi được nói tới, bé gái lặng im trong vài giây, rồi lắc đầu ngắn gọn.

– Vậy à… Em tên là gì? Em nói cho chị nghe được không?

– Ƭ…ên… Ƭ…ên… em…

Cô bé nghiêng đầu, một vài sợi tóc đen bóng nằm trên má cô bé.

“Yu…i. Yui. Đó là… tên…”

“Vậy, Yui-chan? Một cái tên rất đẹp. Chị là Asuna. Và anh này là Kirito.”

Khi Asuna quay trái lại, cô bé gọi là Yui cũng nhìn theo. Nhìn qua nhìn lại giữa Asuna và Kirito, người đang nghiêng mình về phía trước, cô bé nói.

“𝓐… una. Ki… to

Cô bé nói mấy tiếng rời rạc với đôi môi yếu ớt. Asuna cảm thấy nước mắt từ tối hôm qua tràn về. Vẻ ngoài của cô bé có thể là tối thiểu tám tuổi; nhưng nếu xem xét kĩ quãng thời gian đã trôi qua kể từ khi cô bé đăng nhập vào đây, lúc này cô bé chắc phải khoảng mười tuổi. Nhưng mấy lời run run của cô bé thì như thể là nó được nói bởi một đứa trẻ vừa mới nhận thức được.

“Này Yui-chan. Tại sao em lại ở trên tầng 22? Liệu bố hay mẹ của em có gần đây không?”

Yui nhìn xuống và chìm vào lặng im. Lặng im một lúc, cô bé lắc đầu tới lui.

“Em không… biết… Em không… biết, gì hết…”

Sau khoảng thời gian đặt cô bé ngồi lên chiếc ghế ở bàn ăn, Asuna mang đến một cốc sữa ngọt và ấm áp. Bé gái cầm lấy chiếc cốc bằng cả hai tay mang trước ngực và khởi đầu uống chúng. Dõi theo cô bé bằng khóe mắt, Asuna quyết định bàn việc này với Kirito, cách xa cô bé một tí.

“Này, Kirito-kun. Anh nghĩ thế nào…?”

Kirito cắn môi với nét mặt nghiêm nghị, nhưng rồi sau đó cúi mặt xuống và nói.

“Cô bé có vẻ… bị mất trí nhớ. Nhưng, với những phản ứng đó… cứ như thể là, trí não cô bé, bị tổn thương hoặc…”

“Ừ… Anh cũng nghĩ thế à…”

“Chết tiệt.”

Kirito nhăn mặt lại, hình như sắp khóc.

“Trong thế giới này… Anh đã chứng kiến rất nhiều điều khủng khiếp… nhưng việc này… là khủng khiếp nhất. Thật là quá tàn nhẫn…”

Nhìn đôi mắt rưng rưng nước mắt của cậu, Asuna cũng cảm thấy một thứ gì đó bật tung ra từ lồng ngực. Ôm lấy Kirito, cô nói.

“Không sao đâu Kirito-kun. …Nếu là chúng ta, chắc chắn phải có điều gì đó… một điều gì đó chúng ta có thể làm.”

“…Ừ. Đúng thế…”

Kirito ngẩng đầu lên thoáng cười, đặt tay lên vai Asuna và đi về phía chiếc bàn ăn. Asuna đi theo sau cậu.

Kéo chiếc ghế kêu lên cộp cộp, Kirito ngồi xuống bên cạnh Yui và khởi đầu trò chuyện với một giọng vui vẻ.

“À, Yui-chan. …Anh gọi em là Yui có được không?”

Ngẩng mặt lên khỏi chiếc cốc, Yui gật đầu.

“Vậy à. Thế thì Yui cũng có thể gọi anh là Kirito.”

“Ki… to.”

“Là Kirito. Ki, ri, to.”

“…”

Nét mặt Yui hiện lên sự phức cảm và lặng im một lúc.

“…Kiito.”

Kirito cười toét miệng cười và đặt tay lên đầu Yui.

“Có lẽ nó hơi khó đọc với em. Em có thể gọi anh bằng bất kì cái tên nào dễ dàng hơn.”

Yui lại ngồi lặng im một lần nữa, đôi mắt vô cảm nhìn chằm chằm xuống cái cốc sữa. Cô bé không nhúc nhích một tí nào, ngay cả khi mà Asuna cầm lấy chiếc cốc trên bàn và đổ đầy sữa.

Sau đó, Yui từ từ ngẩng mặt lên và nhìn Kirito, rồi bẽn lẽn nói.

“…Papa.”

Rồi cô bé quay sang Asuna và nói.

“Asuna là… Mama.”

Asuna run rẩy không kiềm chế được. Cô không biết liệu Yui đã nhầm họ với bố mẹ thật, hay là— bởi vì bố mẹ của Yui không tồn tại ở toàn cầu này, nên cô bé muốn có một bố mẹ khác; nhưng trước khi khắc phục được vấn đề đó, Asuna phấn đấu hết sức để đè nén xúc cảm đang đột phá từ tim mình và gật đầu với một nụ cười.

“Đúng thế… Là Mama đây, Yui-chan.”

Nghe thấy điều đó, Yui nở nụ cười lần trước nhất. Bên dưới mái tóc thẳng, đôi mắt vô cảm trước đó của cô bé giờ giờ tỏa sáng, và trong giây lát, khuôn mặt trông như búp bê của cô bé bỗng tươi tỉnh hơn.

“…Mama!”

Nhìn đôi tay đang chìa ra về phía cô ấy, Asuna cảm thấy một cơn đau dằn vặt bên trong lồng ngực.

“Uu…”

Phấn đấu hết sức để không rơi lệ, bằng cách nào đó cô đã giữ được nụ cười của mình. Cô nhấc thân người nhỏ nhắn của Yui lên khỏi ghế, và khi cô ôm chặt lấy bé, cô cảm thấy một giọt lệ, chứa đựng toàn bộ xúc cảm hỗn độn, trào ra và chảy xuống má.

Sau khoảng thời gian uống nốt cốc sữa nóng và ăn một chiếc bánh bao nhỏ, có vẻ Yui lại cảm thấy buồn ngủ, đầu cô bé cứ đung mang trước sau khoảng thời gian ngồi trên ghế

Nhìn tình trạng của cô bé trong lúc ngồi về phía đối mặt của chiếc bàn, Asuna mang đôi tay run run lên lau mắt và nhìn sang Kirito, đang ngồi bên cạnh cô.

“Em- em…”

Cô không sao có thể nói lên những lời muốn nói dù đã rất phấn đấu.

“Em xin lỗi, chỉ là em không biết mình phải làm gì…”

Kirito nhìn Asuna bằng ánh nhìn thông cảm, nhưng rồi cũng thở dài và nói.

“…Cho tới khi cô bé này phục hồi được trí nhớ, em muốn ở đây và chăm sóc cô bé đúng không? Anh hiểu… cảm giác đó. Anh cũng như thế. Nhưng… việc này thật là tiến thoái lưỡng nan… Nếu làm thế, chúng ta sẽ không thể tiếp tục việc hoàn thành trò chơi này một thời gian, và nếu thế, thời gian chúng ta cần để giải thoát cô bé khỏi thế giới này cũng sẽ kéo dài thêm…”

“Ừ… như thế cũng đúng…”

Dẹp chuyện bản thân mình sang một bên, Asuna khởi đầu nghĩ. Không thổi phồng gì đâu, nhưng sự hiện diện của Kirito với tư cách là một người chơi tiên phong trọng yếu hơn rất nhiều người khác, phân phối bản đồ những khu vực có thể đi được của mê cung, với chất lượng còn vượt qua rất nhiều guild nổi trội, trong lúc chỉ là một người chơi solo. Mặc dù đã lên plan là trăng mật kéo dài vài tuần,nhưng việc giữ Kirito cho riêng mình thế này đã đủ khiến cô cảm thấy tội lỗi rồi.

“Tạm thời thì, hãy cố làm những gì có thể đã.”

Nhìn về phía Yui, đang ngủ gật trên ghế, Kirito tiếp tục nói.

“Trước tiên, hãy tới Thành phố khởi đầu để xem chúng ta có thể tìm thấy bố mẹ hoặc họ hàng của Yui không. Cô bé là một người chơi nổi bật thế này, anh tin rằng ít nhất cũng phải có ai đó nhận ra cô bé.”

“…”

Này là một quyết định bình thường. Nhưng Asuna nhận thấy xúc cảm không muốn rời xa cô bé từ bên trong cô. Cô luôn mơ về một cuộc sống với chỉ mình Kirito, nhưng không hiểu sao, cô cũng sẽ không phản đối nếu nó bỗng trở thành ba người. Có vẻ là vì cô cảm thấy Yui giống như là con của Kirito và cô… Nghĩ tới đó, Asuna giật mình và ý thức được điều mình vừa nghĩ, mặt cô đỏ tới tận tai.

“…? Sao vậy?”

“K-Không có gì!!”

Asuna quay sang Kirito, người đang bán tín bán nghi, gật đầu lia lịa.

“Đ-Đúng rồi. Khi Yui-tỉnh dậy, chúng ta hãy tới Thành phố khơi đầu. Trên đường đi chúng ta có thể ghé vào đăng tin ở mục Q&A ở tờ báo luôn.”

Vẫn không thể nhìn thẳng vào mặt của Kirito, nhanh chóng nói và vội vàng dọn bàn. Khi cô nhìn Yui, đang ngủ trên ghế, có vẻ là do trí tưởng tượng của cô, nhưng khuôn mặt đang ngủ của cô bé khác so với ngày ngày hôm qua, cảm thấy yên bình hơn.
Sau khoảng thời gian được đặt lên giường, Yui ngủ suốt cả buổi sáng, và Asuna lo ngại rằng liệu có bé có mê man thêm lần nữa không, cô rất lo ngại, nhưng may mắn thay, cô bé tỉnh dậy ngay trước lúc bữa trưa được chuẩn bị xong.

Mặc dù cô đã nướng bánh trái cây, món mà cô ít khi làm, cho Yui, nhưng khi Yui ngồi vào bàn ăn, thay vì món bánh, cô bé có vẻ thích món xăng-uých, phết đầy mù tạt, mà Kirito đang ăn ngon lành, khiến cả hai thấy khó xử.

“À, Yui, món này cay thật đấy.”

“U~… Con muốn ăn, món giống như Papa.”

“Vậy à. Nếu con quyết tâm vậy thì bố cũng không ngăn con. Mọi thứ đều là một trải nghiệm.”

Nhận chiếc bánh xăng-uých, Yui cố hết sức mở to cái miệng nhỏ nhắn và cắn một miếng mà không hề ngần ngừ.

Hai người nín thở nhìn Yui, nhai món ăn với nét mặt phức tạp, sau đó nuốt ực xuống và cười vui vẻ.

“Ngon lắm ạ.”

“Cô nhóc này cũng dũng cảm ghê.”

Kirito cũng cười và xoa đầu Yui.

“Bữa tối nay chúng ta hãy thách thức bản thân với những món ăn cay, nóng bỏng miệng nhé.”

“Này, đừng tự quyết định thế chứ! Không đời nào em lại làm mấy món như thế đâu!”

Nhưng nếu họ tìm thấy người giám hộ của Yui ở Tp khơi đầu, sẽ chỉ có hai người họ trở về đây. Nghĩ thế, Asuna bỗng cảm thấy một thoáng độc thân trong tim.

Asuna hướng về phía Yui, người đã ăn hết chiếc bánh xăng-uých và uống một cốc trà sữa với khuôn mặt thỏa mãn, rồi nói.

“Ồ, Yui-chan, chiều nay chúng ta hãy ra ngoài chơi một chút đi.”

“Ra ngoài?”

Nhìn thẳng vào khuôn mặt lúng túng của Yui, cô dừng lại, không hiểu nên giải thích thế nào thì Kirito xen vào.

“Chúng ta sẽ đi tìm những người bạn của Yui.”

“Bạn… Thứ đó là gì vậy?”

Trước câu trả lời đó, hai người bất giác nhìn nhau. «Triệu chứng» của Yui có quá nhiều dấu hiệu kì quái. Nó giống như là từng chút, từng chút trí nhớ của cô bé biến mất dần, chứ không phải là suy giảm tuổi tác về mặt trí não.

Để cải tổ tình trạng của Yui, cách tốt nhất là cần tìm thấy người giám hộ thật sự của cô bé… Tự nhủ vậy, Asuna đối mặt với Yui và trả lời.

“À, bạn là những người có thể giúp được Yui-chan. Giờ thì chuẩn bị đi thôi.”

Nét mặt của Yui vẫn còn sự nghi ngờ, nhưng rồi cô bé cũng gật đầu và đứng dậy.

Cô bé mặc một chiếc váy một mảnh, có tay áo ngắn phồng lên, được làm từ một loại vải mỏng, nhìn có vẻ sẽ bị lạnh khi đi ra ngoài vào lúc đầu mùa đông này. Tất nhiên, cảm nghĩ lạnh, hay bị cảm mạo, chịu tổn thương, những thứ đó không xảy ra— mà, mọi chuyện sẽ khác nếu như bạn không có mảnh vải che thân nào ở khu vực băng giá, nhưng— Thực tiễn bạn sẽ thấy không thoải mái một tý thôi, chứ thực chất thì cảm nghĩ cũng không hề thay đổi.

Asuna kéo danh sách item xuống, mang ra từng chiếc áo khoác một, và khi cô tìm thấy một chiếc áo phù hợp với cô bé, cô bỗng khựng lại.

Thường thì, khi trang bị quần áo, bạn sẽ phải thao tác trên hình người ở cửa sổ trạng thái. Quần áo, các dung dịch và các vật thể mềm ở SAO tái tạo không được tốt lắm, hơn nữa, thay vì là một vật thể độc lập, tách rời, quần áo lại được xem như là một phần của thân thể.

Thấy Asuna đang chần chừ, Kirito hỏi Yui.

“Yui, về cửa sổ của con, con mở nó được không?”

Đúng như phán đoán, cô bé nghiêng đầu sang bên, hoàn toàn không hiểu chuyện gì.

“Vậy thì con thử cử động ngón tay ở tay phải như thế này xem.”

Kirito vẫy ngón tay, và một cửa sổ hình chữ nhật màu tím xuất hiện dưới tay cậu. Thấy thế, Yui học theo lại động đậy đó một cách run rẩy, nhưng cửa sổ không mở ra.

“…Đúng như anh đoán, đây là một lỗi hệ thống. Nhưng mà, không thể mở được cửa sổ trạng thái thì thật là quá đáng…. Nếu thế thì con bé không thể làm được gì.”

Ngay khi Kirito cắn môi, Yui, cảm thấy khó chịu, vẫn đang vẫy ngón tay phải, lần này lại chuyển sang vẫy tay trái. Ngay lúc đó một cửa sổ màu tím xuất hiện dưới tay cô bé.

“Nó hiện ra rồi!”

Phía trên Yui, Asuna cười vui sướng, nhìn sang Kirito, người đã hoàn toàn ngạc nhiên. Cô không thể hiểu được chuyện gì đang xảy ra nữa.

“Yui-chan, để mẹ xem nào.”

Asuna nghiêng người sang và nhìn vào cửa sổ của cô bé. Tuy nhiên, toàn bộ trạng thái đều bị ẩn chỉ có chủ nhân mới nhìn thấy, và toàn bộ những gì cô thấy chỉ là một cửa sổ trống không.

“Xin lỗi nhé, con đưa tay cho mẹ chút.”

Asuna nắm lấy tay Yui bằng tay của cô, mang ngón tay thon nhỏ của cô bé nhấn vào vùng mà cô nghĩ phím bật chính sách hiện theo cảm tính.

Và cô đã đoán đúng, toàn bộ các thông số kỹ thuật trên màn hiện nhanh chóng xuất hiện sau một tiếng hiệu ứng ngắn. Bình thường thì nhìn trộm vào trạng thái của người khác được xem là vi phạm quy tắc xa giao, nhưng dù cho trường hợp này không như bình thường, Asuna cũng phấn đấu không nhìn vào và chỉ mở túi đồ ra, nhưng…

“Cá-Cái gì thế này!?”

Ngay khi cô nhìn vào mục trên cùng của cửa sổ, cô thốt lên vì ngạc nhiên.

Trên cùng của cửa sổ thực đơn bình thường chia ra làm ba khu vực. Sự sắp xếp của cửa sổ là như sau, khu vực trên cùng là tên nhân vật bằng kí tự của tiếng Anh cùng với hai cột HP và EXP nhỏ và dài, và bên dưới, ở nửa bên phải, sẽ là hình trang bị, trong lúc ở nửa bên trái sẽ là bảng một số phím điều khiển. Có vô số mẫu thiết kế, có thể tùy biến các biểu tượng và một số thứ khác, nhưng cách sắp xếp cách khu vực thì không thể thay đổi. Trong lúc đó, khu vực trên cùng ở cửa sổ của Yui lại chỉ có mỗi một tên gọi lạ hoắc, «Yui-MHCP001», mà không có thanh máu mà cũng chẳng có thanh EXP, thậm chí không có cả hiện thị level. Mặc dù vẫn có hình trang bị ở đó, nhưng số lượng phím điều khiển lại thiếu trầm trọng, chỉ có mỗi lựa chọn «Item» và «Tùy chọn» ở đó.

Thấy Asuna không chớp mắt, Kirito lại gần và nhìn vào cửa sổ, không thở nổi. Yui, không hiểu được sự khác biệt ở cửa sổ của cô bé, tò mò nhìn hai người .

“Đây cũng là… lỗi của hệ thống ư…?”

Asuna lẩm bẩm, và tiếng phàn nàn phát ra từ cổ họng của Kirito.

“Vì lí do nào đó… thay vì lỗi hệ thống, nó giống như là đã được thiết lập như vậy này ngay từ ban đầu… Chết tiệt, anh không nghĩ anh có thể cảm thấy khó chịu vì không có GM ở quanh như ngày ngày hôm nay.

“Thường thì, trong SAO, không có lỗi hay bị lag vì thế GM thật sự không cần tới…Giờ có nghĩ thêm về việc này cũng chẳng có ích gì…”

Cùng với một tiếng hiệu ứng giống như tiếng chuông, thân thể của Yui ngay mau lẹ chìm trong luồng ánh sáng, thay đổi chiếc áo len màu hồng thành một vật thể lên cô bé.

“Uoaa…”

Với nét mặt hớn hở, Yui duỗi tay ra và nhìn xuống thân thể của mình. Asuna tiếp tục, lấy ra một chiếc váy có viền đen, đôi giày đỏ và trang bị những item này lên, từng chiếc một, cuối cùng thì đặt chiếc váy một mảnh ban đầu về túi đồ, cô đóng cửa sổ.

Mặc xong, Yui nhìn vui sướng, áp má vào chiếc áo len mềm mịn và kéo chiếc váy.

“Giờ thì xuất phát thôi.”

“Vâng. Papa, bế con.”

Đáp lại việc Yui vươn hai tay ra trong vẻ mặt rất ngây thơ, Kirito nhấc cô bé lên và gượng cười ngượng ngùng. Trong lúc bế cô bé, cậu nhìn sang Asuna và nói.

“Asuna, chỉ để đề phòng thôi, nhưng hãy chuẩn bị để chiến đấu nhé. Chúng ta không nên chiến đấu ở thành phố, nhưng… dù sao thì đó cũng là lãnh thổ của «Quân đoàn»…”

“Hừm… Tốt nhất là chúng ta nên cẩn thận.”

Asuna gật đầu, xác minh lại túi đồ và đi về cánh cửa cùng với Kirito. Nếu tìm thấy được người giám hộ của cô bé thì thật tốt, đó xúc cảm từ đáy lòng cô, nhưng tưởng tượng việc phải chia xa khỏi Yui khiến cô cảm thấy không thoải mái. Hai người mới gặp nhau được có một ngày, nhưng Yui có vẻ đã hoàn toàn chiếm lấy sự mềm yếu trong tim Asuna.

Đã là nhiều tháng trôi qua kể từ lần cuối cô xuống dưới tầng một, «Tp khởi đầu».

Trong lòng nhiều xúc cảm, Asuna đứng ở gần lối ra của cổng dịch chuyển, xem xét quảng trường rộng lớn và những đường phố trải dài.

Tất nhiên, vì đây là tp lớn nhất Aincrad, số lượng những cửa tiệm bán vật dụng thiết yếu để đi tìm hiểu vượt qua toàn bộ các tp khác. Giá thành ở đây khá rẻ, và có thể tìm thấy toàn bộ các loại nhà trọ ở đây. Nếu xét về năng suất kinh tế, đây là tp thích thống nhất để làm căn cứ.

Tuy nhiên, nếu xét về những người quen của Asuna, không một người chơi nào ở level cao tiếp tục ở lại «Tp khởi đầu»tới tận lúc này. Sự áp bức của «Quân đoàn» là một trong các nguyên nhân, nhưng phần lớn là bởi vì khi bạn đứng ở quảng trường trung tâm và nhìn lên khung trời, bạn sẽ không thể không nhớ tới sự việc xảy ra vào hôm đó.

Mọi việc như đột nhiên xảy ra.

Sinh ra trong mối quan hệ giữa cha cô, một tỷ phú, và mẹ cô, một nhà phân tích, Asuna— Yuuki Asuna, được nuôi dưỡng, bị tóm gọn ép theo những kì vọng của bố mẹ cô ngay từ khi cô khởi đầu nhận thức được mọi việc. Cả hai người đều rất nhẫn tâm với bản thân, trong lúc lại rất nhẹ nhõm với Asuna, và vì vậy, cô sợ hãi cách họ sẽ phản ứng nếu cô không được như kì vọng của họ.

Anh trai cô có vẻ cũng thế. Cả Asuna và anh cô cùng học ở trường tư, một ngôi trường khá tốt ở Tokyo được chọn lựa bởi cha mẹ, và đều liên tục giữ được kết quả học tập tốt. Từ lúc anh trai cô tới tuổi để đi học đại học và rời nhà, cô tồn tại mà không có tư duy gì, như chỉ biết sống theo như kì vọng của bố mẹ. Phải học nhiều buổi học của nhiều khóa học, giao lưu với những người mà cha mẹ cho phép. Tuy thế, khi sống một cuộc sống như vậy, Asuna dần cảm thấy toàn cầu của cô đang thu hẹp lại, và hình như nó đang dần xẹp xuống. Nếu cô tiếp tục đi trên đoạn đường đã định sẵn này— tiếp tục học ở trường cấp ba và đại học mà cha mẹ chọn, lấy người bạn trăm năm mà cha mẹ sắp xếp, cô tin rằng cô chắc rằng kẹt trong một chiếc vỏ cứng, thậm chí còn nhỏ hơn hiện giờ và sẽ mãi mãi không thể thoát khỏi nó; đây là nỗi sợ mà cô vẫn luôn chịu đựng.

Này là lí do vì sao, khi anh trai cô được tuyển vào công ty du học mà cha cô điều hành và trở về nhà, hứng thú nói về chiếc Nerve Gear và một bản sao của SAO mà anh ấy đã sở hữu nhờ các mối quan hệ, về thứ được gọi là game «VRMMO» trước nhất của toàn cầu, ngay cả Asuna, người chưa từng chạm vào máy console, cũng cảm thấy một tí tò mò về toàn cầu kì quái đó.

Tất nhiên, nếu anh trai cô sử dụng nó trong phòng riêng của mình, cô sẽ sớm lãng quên và không hề lo nghĩ về thứ được gọi là Nerve Gear. Tuy nhiên, do may mắn (hay là xui xẻo – cũng không thể nhất định được), anh trai cô lại phải đi công tác nước ngoài vào đúng ngày trước nhất hoạt động của SAO, và thế là, Asuna đã chợt nảy ra ý tưởng mượn nó trong một ngày. Chỉ đơn giản là ham muốn được nhìn thấy một toàn cầu mà cô chưa từng được thấy—

Và thế là, mọi thứ đã thay đổi.

Thậm chí ngay lúc này, cô vẫn còn nhớ tâm trạng phấn khích ngày hôm đó, khi cô từ Asuna trở thành “Asuna”, đang đứng giữa một đường phố xa lạ, cùng những nhân loại không hề quen biết
Nhưng ngay sau đó, khi chúa tể của thinh không xuất hiện và thông báo về trò chơi tử thần này, với việc không thể thoát khỏi toàn cầu này, việc trước nhất Asuna nghĩ tới là đống bài tập Toán mà cô chưa làm.
Nếu không sớm quay trở về và khắc phục nó, buổi học ngày mai cô sẽ bị giáo viên mắng. So với cuộc sống của Asuna cho tới lúc ấy, đó sẽ là một sai lầm không thể cho phép…nhưng tất nhiên, việc ấy cũng chưa phải vấn đề trọng yếu nhất.

Một tuần, hai tuần, từng ngày cứ từ từ trôi qua mà không hề có chút dấu hiệu gì về sự trợ giúp từ bên ngoài. Nhốt mình bên trong một phòng trọ ở«Tp khởi đầu», nằm thu mình trên giường, Asuna liên tục trải qua rất nhiều cơn hoảng sợ. Đôi lúc gào thét, thậm chí đập tường. Này là vào mùa đông năm thứ ba trung học. Kì xác minh sắp tới, rồi sau đó học kì mới sẽ khởi đầu. So với Asuna, bị rời xa khỏi đoạn đường đó không khác gì dấu chấm hết cho cuộc sống của cô.

Asuna chìm trong những cơn sóng phiền muộn, từng ngày từng ngày trôi qua trong toàn cầu này, so với cô không khác gì là địa ngục. Một tương lai đen tối, mịt mờ đang chờ đợi cô, một viễn tượng mà cô không hề muốn

Có vẻ thay vì lo ngại cho thân thể đứa con của họ, cha mẹ cô chắc sẽ rất bận thất vọng về việc đứa con gái của mình đã không thể vượt qua kì xác minh vì một game console. Những người bạn của cô, có vẻ chỉ nuối tiếc chút xíu, có vẻ đang tỏ ra thương hại người đã bỏ khỏi nhóm, hay thậm chí cười nhạo việc đó.

Khi những tư duy tiêu cực đó vượt qua hạn chế của chính bản thân mình, Asuna đã quyết định— rời khỏi nhà trọ. Không chờ đợi được giải cứu nữa, mà sẽ thoát khỏi nơi này bằng chính sức lực của chính bản thân mình. Để trở thành người người hùng sẽ đặt dấu chấm hết cho sự việc này. Nếu không đi theo đoạn đường đó, có thể những người xung quanh cô sẽ không còn nhớ về cô nữa.

Asuna chuẩn bị một vài trang bị, nhớ toàn thể phần tham khảo, và đi về khu luyện cấp. Thời gian mỗi ngày cô dành để ngủ còn sót lại khoảng hai, ba giờ, và toàn thể thời gian còn sót lại được dành vào việc luyện cấp. Không lâu sau cô đã vào được danh sách những người chơi hàng đầu, kết quả tất yếu của sự tập trung toàn bộ tài năng và ý chí của mình vào việc hoàn thiện trò chơi. Đây là cách người kiếm sĩ dũng mãnh, Asuna «Tia chớp» đã sinh ra.

Trở về hiện tại— Hai năm đã trôi qua, và giờ đây cô gái mười bảy tuổi Asuna nhìn lại quãng thời gian đó với chút đau xót. Không, không chỉ có quãng thời gian ngay sau khoảng thời gian trò chơi khởi đầu, mà là toàn thể những gì đã xảy ra trước đó, và cả bản thân sống trong cái toàn cầu khô cứng, nhỏ nhắn đó nữa. Cô nhớ lại bản thân trong quá khứ với xúc cảm đớn đau, xấu số.

Cô hoàn toàn không và chưa khi nào hiểu ý nghĩa của việc «sống». Toàn bộ những gì cô đã từng làm là không gì khác ngoài việc hướng tới tương lai lí tưởng, hi sinh hiện tại để đạt được điều đó. «Hiện tại» không là gì khác ngoài việc đem tới tương lai hoàn hảo, và vì vậy, cùng với sự kết thúc của nó, không còn gì khác ngoài việc biến mất vào hư vô.

“Chỉ sống một mình với quá khứ, tương lai hay hiện tại thì chắc chắn là không đủ.” Nhìn vào toàn cầu SAO, Asuna đã rút ra điều này.
Những người đuổi theo tương lai sẽ giống như cô trong quá khứ, điên cuồng lao tới hoàn thiện trò chơi, trong lúc những người bám lấy quá khứ vẫn sẽ co rúm ró trong phòng trọ. Và những người chỉ sống vì hiện tại sẽ thỉnh thoảng tìm kiếm vui thú nhất thời giống như những tên tội phạm.

Nhưng mặc dù mắc kẹt trong toàn cầu này, vẫn còn tồn tại những người tận hưởng hiện tại, tạo ra những kỉ niệm đáng nhớ, trong lúc chăm chỉ tranh đấu để thoát ra. Người đã dạy điều đó cho cô là một kiếm sĩ với mái tóc màu đen mà cô gặp một năm trước. Muốn được sống như cậu ta— từ giây phút tư duy đó xuất hiện trong đầu cô —, cuộc sống hằng ngày của cô dần thay đổi.

Giờ đây, dù cho có là ở toàn cầu thật đi chăng nữa, cô cảm thấy mình có thể phá vỡ khỏi lớp vỏ đấy. Cô tin rằng mình sẽ có thể sống vì chính bản thân. Chỉ phải có người này ở bên cạnh cô—

Vừa đắm chìm trong những xúc cảm của riêng mình, Asuna từ từ đi sát vào Kirito. Nhìn xuống mặt đường, nhìn lên mái trần đá trên không, nỗi đau mà cô cảm thấy hình như chỉ như là một cái gì đó thoảng qua rất nhẹ.

Lắc đầu để rũ bỏ những tư duy ủy mị này, Asuna nhìn vào khuôn mặt của Yui, đang được Kirito bế.

– Yui-chan, con có nhớ chút gì về những tòa nhà hay đại loại thế không?

– Ừm…

Yui, với nét mặt suy tư, nhìn xung quanh những thiết kế đá, trải dài ra ngoài quảng trường, trước khi lắc đầu.

– Con không biết…

– «Tp Khởi đầu»cũng rất lớn mà.

Kirito nói trong lúc xoa đầu Yui.

– Mà, cứ tiếp tục đi thì trước sau gì Yui-chan cũng sẽ nhận thấy cái gì này mà thôi, phải không? Giờ cứ tạm thời xác minh khu chợ trung tâm đã.

– Có vẻ anh nói đúng.

Gật đầu tán thành, cả hai người khởi đầu đi về phía đường phố chính ở phía nam.

Nhưng dù vậy— Vừa đi, Asuna vừa nhìn về phía quảng trường một lần nữa trong nghi ngờ. Ngạc nhiên là chỉ có một vài người đi lại xung quanh nơi này.

Quảng trường cổng vào của «Tp Khởi đầu»đúng là rất rộng, đủ để chứa toàn thể mười nghìn người chơi vào ngày khai trương server hai năm trước. Ở giữa vòng tròn lát đá khổng lồ trống rỗng đó, là một tháp đồng hồ cao vút với cổng dịch chuyển tỏa ánh áng xanh toạ lạc tầng thấp. Những luống hoa trải ra, nằm xung quanh tòa tháp thành một vòng tròn, với rất nhiều những chiếc ghế dài màu trắng, trông thanh nhã nằm xen giữa. Sẽ không có gì lạ nếu có cả một đống người tìm tới nơi này để nghỉ ngơi một tí vào một buổi chiều đẹp như vậy này, nhưng toàn bộ mọi người đều hoặc đứng ở cổng, hoặc đang di chuyển về phía lối ra khỏi quảng trường, mà không có ai đứng quanh hoặc ngồi trên những chiếc ghế dài.

Hầu như những tầng trên, quảng trường cổng luôn luôn huyên náo với lũ lượt người chơi. Trò chuyện vui vẻ, rủ người khác tham gia party, lập nên những quầy hàng giản dị, và do có rất nhiều người tập trung, thậm chí đi về phía trước cũng khó, nhưng—

– Này, Kirito-kun.

– Hử?

Kirito quay về phía Asuna.

– Đang có bao nhiêu người chơi ở đây vậy?

– Hừm, xem nào… Số lượng người chơi vẫn còn sống là khoảng sáu nghìn người, và khoảng độ ba mươi phần trăm trong số đó vẫn còn đang sống ở nơi này nếu tất cả chúng ta tính cả «Quân đoàn»; vì vậy sẽ là khoảng dưới hai nghìn, có vẻ thế.

– Nếu như vậy, không phải đang có quá ít người quanh đây sao?

– Em nhắc anh mới để ý… Có thể họ đang tập trung xung quanh chợ chăng?

Tuy nhiên, sau khoảng thời gian từ quảng trường bước vào phố chính, ngay cả khi họ tới gần khu chợ với hai dãy các cửa tiệm và xe ngựa, đường phố vẫn rất vắng lặng. Chỉ còn những lời rao hàng từ những NPC đầy sức sống vạng vọng khắp những đường phố.

Mặc dù như vậy, họ vẫn có thể tìm được một người đàn ông ngồi dưới một cái cây to ở giữa phố, và Asuna tiến lại gần và thử gọi ông ta.

– Ừm, xin hỏi?

Anh ta, đang nhìn về phía hàng cây với nét mặt nghiêm nghị kì quái, nói một cách khó chịu, mà không thèm liếc mắt nhìn.

– Có việc gì nào?

– À thì… Xung quanh đây, có nơi nào nhận tìm người không?

Nghe những lời đó, anh ta nhìn về phía Asuna. Anh ta nhìn chằm chằm vào mặt Asuna mà không hề e ngại.

– Gì cơ, vậy ra cô không phải người ở đây.

– À, vâng. À thì… chúng tôi đang tìm kiếm người bảo lãnh của cô bé này…

Cô chỉ tay về Yui, đang ngủ trên tay Kirito, ở sau lưng cô.

Người đàn ông,– mặc một bộ quần áo đơn giản khiến khó xác nhận class của anh ta–, hơi mở to mắt ra khi anh ta liếc mắt nhìn Yui, nhưng rồi cũng nhanh chóng quay về nhìn hàng cây

– …Một đứa trẻ lạc à, hiếm hoi đấy. …Ở nhà thờ ở bên cạnh dòng sông ở quận bảy về phía đông, có một đám người chơi là trẻ con tụ tập và sống ở đó, cô nên đến đó xem thử.

– ₵-Cám ơn anh.

Asuna nói sau khoảng thời gian thu được một thông tin hữu ích. Thoáng ngập ngừng, cô thử hỏi thêm một câu nữa

– Ừm… Anh đang gì ở đây vậy? Và vì sao lại có ít người chơi ở quanh đây thế?

Anh ta trả lời, mặc dù ra vẻ khó chịu, có vẻ như cảm thấy không khó chịu như vẻ ngoại hình của anh ta.

– Lí do thì là bí mật, hay tối thiểu tôi cho rằng như vậy. Mà vì hai người là người ngoài… Hai người thấy chỗ kia chứ? Nhánh cây cao cao kia kìa.

Asuna nhìn theo hướng mà ngón tay anh ta chỉ. Những cành cây nhô ra trên những cây lớn ở gần đoạn đường nhuộm màu sặc sỡ của mùa thu, nhưng nếu nhìn thật kĩ, ta có thể thấy một vài quả vàng, đung mang đằng sau những chiếc lá.

– Tất nhiên, cây bên đường là vật thể không thể phá hủy, cho dù trèo lên trên, ta cũng không thể làm một cái lá nào rụng xuống.

Anh ta tiếp tục.

– Mỗi ngày, có khoảng vài lần thứ quả đó rụng xuống… Chỉ có vài phút trước khi nó bị thối và biến mất, nhưng nếu tranh thủ được thời cơ đó và nhặt nó, ta có thể bán cho NPC để kiếm chút ít. Chưa kể vị của nó cũng rất ngon.

– Ồ.

Asuna, một người đã đoạt đến mức bậc thầy tuyệt kỹ nấu ăn, không thể giấu vẻ thích thú khi thảo luận về nguyên liệu nấu ăn.

– Mỗi quả giá khoảng bao nhiêu?
– …Đừng loan thông tin này ra nhé. Năm coll mỗi quả.

– …

Nhìn vẻ mặt tự hào của anh ta, Asuna không nói nổi nên lời. Cô ngạc nhiên vì giá của thứ quả đó rẻ đến thế. Nếu thật sự như vậy, số vốn thu được từ việc loanh quanh cái cây này suốt cả ngày thật không đáng với công sức bỏ ra.

– À thì… Như vậy thì, nó không đáng với công sức lắm… Nếu như anh hạ gục một con sâu ở bãi luyện cấp là đã sở hữu ba mươi coll rồi mà.

Lúc cô nói thế, anh ta nhìn cô với vẻ phân vân. Anh ta không hẳn nói rằng Asuna bị ấm đầu, mà quay về phía cô với nét mặt trổ tài rằng điều cô vừa nói là cực kì ngu xuẩn.

– Cô thật nghĩ vậy à. Nếu tranh đấu với quái vật ở bãi luyện… Cô có thể sẽ chết đúng không?

– …

Asuna không thể nghĩ ra lời nào đáp lại. Đúng như những gì anh ta đã nói: tranh đấu với quái vật vẫn luôn đi cùng với tử vong. Nhưng với trạng thái tâm lý hiện giờ của Asuna, nó giống như là suốt ngày lo ngại về việc sẽ xảy ra tai nạn thảm khốc khi đi qua đường ở đời thật vậy; chả hợp lí gì mà phải lo sợ điều đó.

Hoặc là cảm nghĩ của cô về tử vong ở SAO đã trở nên chai cứng, hoặc là anh ta đang lo ngại quá mức, không thể quyết định điều đó ngay mau lẹ, Asuna đứng đó bất động. Có vẻ là, cả hai người đều nghĩ đúng. Ở Tp Khởi đầu, những gì anh ta nói có vẻ là tư duy bình thường.

Không để ý tới tâm trạng phức tạp của Asuna, anh ta tiếp tục.

– Và, gì ấy nhỉ, lí do mà chẳng có ai ở xung quanh đây. Không phải là họ không ở xung quanh đâu. Toàn bộ mọi người đều trốn trong phòng trọ. Bởi vì họ có thể sẽ gặp phải đội thu thuế của Quân đoàn vào ban ngày.

– Th-Thu thuế… Ý anh là sao?

– Đó chỉ là cách lịch sự để nói đến bọn trộm cướp thuộc Quân Đoàn. Hãy cảnh giác; những gã đó không tha cho hai người chỉ vì hai người là người ngoài đâu. Ồ, có vẻ như có quả vừa rụng xuống… cuộc trò chuyện phải dừng tại đây thôi.

Ngừng nói, người đàn ông khởi đầu nhìn lên khung trời với vẻ mặt rất nghiêm trọng. Asuna nhanh chóng cúi chào, nhận thấy rằng Kirito đã lặng im trong suốt cuộc trò chuyện, và quay lưng lại.

Kirito đang đứng đó, nhìn chuyên chú vào thứ quả vàng, giống như là đang ở giữa một trận chiến. Có vẻ như cậu định đứng đó cho tới khi quả tiếp theo rụng xuống.

– Trời ạ, đừng có thế chứ!

– Nh-Nhưng em thấy đó, không phải nó khiến em rất tò mò sao?

Nắm lấy gáy của Kirito, Asuna khởi đầu bước đi, kéo cậu đi cùng.

– 𝓐, 𝓐… Nó nhìn ngon ghê…

Kirito lòng đầy hụt hẫng khi Asuna bắt cậu phải quay đầu lại.

– Thay vào đó, đi đường nào để tới được phía đông quận bảy nhỉ? Có vẻ những người chơi nhỏ tuổi sống ở đó, vì vậy hãy thử đến đó đi.

– …Ừừ.

Nhận lấy Yui, đang say giấc, và giữ chặt lấy cô bé, Asuna vừa nhìn chuyên chú vào bản đồ, vừa phấn đấu bước theo kịp Kirito.

Yui có vẻ ngoại hình tầm khoảng mười tuổi, bế cô bé như vậy này ngoài đời thì tay cô chắc sẽ không trụ nổi vài phút, nhưng nhờ có sự bổ sung từ chỉ số sức mạnh vật lí, Asuna cảm thấy trọng lượng của cô bé không hơn gì một chiếc gối lông.

Đi về hướng phía đông nam qua những con lớn trong mười phút, hầu hết không gặp một ai, họ cuối cùng cũng tới được một khu vực giống như một vườn hoa. Hàng cây lá rộng đang thay màu lá đung mang chán nản trong những cơn gió lạnh của đầu mùa đông.

– Xem nào, theo bản đồ thì đây là phía đông quận bảy, nhưng… không hiểu nhà thờ đó nằm ở đâu?

– 𝓐, không phải nó kia sao?

Ở bên kia hàng cây, trải dài ra từ phía bên phải của đoạn đường, Asuna phát hiện một thiết kế hình chóp cao và nhìn về phía đó. Tại đỉnh của tòa tháp có mái màu xanh nhạt, một chữ thập và một vòng tròn bằng sắt tạo ra một chìa khóa chữ thập lấp lánh. Này là biểu tượng không thể nhầm lẫn của nhà thờ. Một thiết kế mà hầu như mỗi thị xã đều có một cái như vậy, và tại bệ thờ bên trong là nơi thực hiện những việc như giải trừ đòn tấn công chỉ có quái vật mới có, «Lời nguyền», và ban phước cho vũ khí giúp chúng mạnh hơn trước đây những quái vật cương thi. Ở SAO, trong số những nơi mà những thứ liên quan tới quái vật hầu hết không tồn tại, nơi này có thể coi là nơi huyền bí nhất. Hơn nữa, chỉ cần thường xuyên đóng góp coll, bạn có thể mượn một căn phòng nhỏ ở bên trong nhà thờ làm nơi thay thế cho phòng trọ.

– Đ-Đợi đã.

Asuna bất giác gọi Kirito dừng lại, ngay khi cậu định đi về phía nhà thờ.

– Hử? Chuyện gì vậy?

– À, không… Thì là…nếu, tất cả chúng ta vô tình tìm thấy người giám hộ của Yui ở đó, tất cả chúng ta sẽ phải…để Yui lại đó phải không?

– …

Đôi mắt đen của Kirito hiện lên sự thấu hiểu với Asuna. Cậu mang tay lại gần, nhẹ nhõm ôm lấy Asuna cùng với Yui đang ngủ.

– Anh cũng không muốn phải chia xa với cô bé. Phải nói thế nào đây nhỉ…sự có mặt của Yui, căn nhà ở trong rừng trở nên giống ngôi nhà thật sự… Anh cảm thấy như vậy… Nhưng, đâu phải em sẽ không khi nào hội ngộ cô bé nữa. Nếu Yui nhớ lại được, nhất định cô bé sẽ tới thăm tất cả chúng ta.

– Hừm… Có vẻ vậy.

Gật đầu nhẹ, Asuna mang Yui, vẫn đang trong vòng tay cô, lại gần và nhẹ nhõm vuốt ve má cô bé, trước khi tiếp tục đi tiếp, trong lòng đã quyết tâm.

Nhà thờ chỉ như là vụn vặt so với kích thước của toàn thể tp. Nó là một tòa nhà hai tầng, với một đỉnh chóp duy nhất như là biểu tượng của nó. Nhưng dù thế, vẫn còn rất nhiều nhà thờ xung quanh Tp Khởi đầu, và nhà thờ ở gần quảng trường cổng vào thì ngang ngửa một lâu đài nhỏ.

Tới cánh cửa đôi khổng lồ ở phía trước, Asuna đẩy mở một bên bằng tay phải. Là một nơi công cộng, nên lẽ bình thường là cánh cửa không khóa. Bên trong khá nhá nhem, và nguồn sáng duy nhất là từ những ngọn nến, trang hoàng cho bệ thờ ở trước, cháy sáng, soi sáng yếu ớt sàn đá. Có vẻ không hề có dấu hiệu gì của sự sống tại đây.

Rướn thân trên qua cửa vào, Asuna gọi:

– Ừm, Có ai ở đây không?

Ngay cả khi giọng nói của cô vang vọng lên cũng chẳng có ai xuất hiện.

– Không có ai ở đây sao…?

Khi Asuna quay đầu sang bên, Kirito thấp giọng bác bỏ điều đấy.

– Không, có người đấy. Ba người trong căn phòng bên phải, bốn người ở bên trái… Và nhiều nữa trên tầng hai.

– Anh có thể phát hiện từng đấy người đằng sau tường với khả năng phát hiện của mình ư?
– Với điểm thành thục là chín trăm tám mươi thì tuyệt đối có thể. Nó khá hữu ích đấy, em cũng nên luyện tuyệt kỹ này đi.

– Không đâu, luyện tuyệt kỹ làm em phát chán. …Dẹp chuyện đó sang một bên, không hiểu sao họ lại trốn nhỉ…

Asuna nhẹ nhõm bước vào bên trong nhà thờ. Xung quanh lặng im đáng sợ, nhưng cô cảm nhận thấy sự hiện diện của những người đang phấn đấu che giấu hơi thở.

– À, xin lỗi, chúng tôi đang tìm người!

Cô cố gọi to hơn. Thế là— cánh cửa bên phải mở hé ra, và một giọng nữ yếu đuối vang lên.

– …Hai người không phải từ «Quân đoàn», đúng không?

– Phải. Chúng tôi tới từ tầng trên.

Cả Asuna và Kirito đều không đeo kiếm, hay thậm chí một mảnh giáp tranh đấu nào trên người. Những người chơi thuộc Quân đoàn lúc nào mặc trọng giáp trên người, vì vậy có thể hiểu rằng người đó có thuộc quân đoàn hay không chỉ nhờ vào vẻ bên ngoài.

Sau đó, cánh cửa cọt kẹt mở ra, và một người chơi nữ ngại rụt rè bước ra.

Một mái tóc ngắn màu xanh xám, với đôi kính to màu đen, và trong đôi mắt xanh đậm mở to này là sự e sợ. Mặc một bộ quần áo đơn giản màu xanh sậm, cô có một con dao nằm trong bao trong tay.

– Hai người thật sự…không thuộc đội thu thế của Quân đoàn sao…?

Asuna nở một nụ trấn an người phụ nữ, và gật đầu.

– Vâng, chúng tôi đang tìm người và vừa mới từ tầng trên xuống. Chúng tôi hoàn toàn không có liên quan gì tới Quân đoàn.

Ngay lúc đó—

– Từ tầng trên!? Ý chị là hai anh chị là kiếm sĩ ư!?

Cùng với giọng con trai vang cao đó, cánh cửa phía sau người phụ nữa mở tung, và vài bóng người chạy loạn ra. Ngay sau đó, cánh cửa bên trái bệ thờ cũng mở tung, và giống như bên kia, vài bóng người chạy ra.

Asuna và Kirito ngạc nhiên, đứng lặng lẽ xem xét cảnh đó. Một hàng dài tạo dựng hai bên người phụ nữ đeo kính gồm toàn những người chơi trẻ tuổi, có thể gọi là những cậu bé và cô bé. Đứa trẻ nhất có vẻ tầm mười hai, trong lúc đứa lớn nhất có vẻ tầm mười bốn tuổi. Toàn bộ chúng đang rất tò mò về Asuna và Kirito, nhìn chằm chằm vào hai người.

– Này, các con, không phải cô đã bảo phải trốn trong phòng sao!

Chỉ có người phụ nữ, đang bận đẩy lũ trẻ lại, là ở tuổi hai mươi. Nói luôn, không một đứa trẻ nào nghe lệnh của cô ấy.

Nhưng ngay sau đó, đứa trẻ trước nhất chạy ra khỏi phòng, một cậu bé với mái tóc ngắn, lởm chởm màu đỏ đang đứng ở cuối hét lên với giọng thất vọng.

– Sao thế này, hai người thậm chỉ còn chẳng cầm kiếm. Này, không phải hai người tới từ tầng trên sao? Tối thiểu cũng phải có một thứ vũ khí chứ?

Nửa sau của câu ám chỉ về Kirito.

– ₭-Không phải là bọn anh không có, nhưng…

Kirito trả lời, ngạc nhiên liếc mắt nhìn, và khuôn mặt của lũ trẻ lại sáng bừng lên. Cho bọn em xem, cho bọn em xem, toàn bộ đều nài nỉ.

– Đó, con không được ăn nói vô lẽ như vậy mới những người mà con vừa gặp. —Xin lỗi, chúng tôi hầu như không có ai tới thăm, vì vậy…

Trước người phụ nữ đeo kính với vẻ mặt xin lỗi đang cúi đầu, Asuna vội vàng nói:

– ₭-Không sao đâu. —Này Kirito-kun, em nghĩ anh vẫn còn một vài thứ trong hòm đồ, vậy có khi anh mang ra cho chúng xem sao?

– À-ừ.

Gật đầu tán thành với đề xuất của Asuna, Kirito mở một cửa sổ ra và mang ngón tay, biến đồng thời khoảng mười món vũ khí thành đồ vật, và chất chúng trên chiếc bàn dài ở gần đó. Đây là những trang bị rơi ra từ quái vật trong một lần thám hiểm gần đây, những thứ này bị bỏ lại vì cậu chưa có thời gian để bán chúng.

Kirito đóng cửa sổ lại, với toàn bộ những vật phẩm thừa trừ trang bị của hai người được lấy ra, bọn trẻ hô vang ầm ĩ xúm lấy xung quanh. Được cầm thử những thanh kiếm, chiếc chùy, và cứ thế, từng thứ một, những tiếng kêu “Nặng quá” và “Tuyệt thật” nhanh chóng vang lên. Khung cảnh này sẽ làm cho bất kì bậc cha mẹ nào quan tâm tới sự an toàn của con một cách thái quá sẽ ngất ra đất, nhưng dù cho chúng có cầm vũ khí thế nào đi chăng nữa, chúng cũng không thể chịu tổn thương ở trong tp.

– —Thật sự rất xin lỗi…

Mặc dù người phụ nữ đeo kính cúi đầu xuống bối rối, một nụ cười vẫn hiện lên trên khuôn mặt cô khi thấy lũ trẻ vui sướng, và cô nói:

– …À, xin hãy đi lối này. Tôi sẽ pha chút trà, vì vậy…

Đi tới một căn phòng dùng để thờ cúng, Asuna và Kirito uống một hụm trà nóng mà họ được mời và thở ra một hơi sảng khoái.

– Vậy thì… cô nói là hai người đến tìm một người nào đó…?

Người chơi nữ đeo kính ngồi ở ghế đối mặt hỏi, hơi nghiêng đầu.

– À, vâng. Ừm… Em là Asuna, và anh ấy là Kirito.

– À, xin lỗi, tôi chưa nói tên mình cho các bạn. Tôi là Sasha.

Và cùng với lời giới thiệu, cô ấy cúi nhanh một cái.

– Và đứa trẻ này là Yui.

Trong lúc chải lại mái tóc của Yui, vẫn còn đang ngủ trên đùi cô, Asuna tiếp tục.

– Đứa trẻ này bị lạc giữa rừng ở tầng 22. Cô bé…hình như bị mất trí nhớ, vì vậy…

– Ôi trời…

Người phụ nữ tên là Sasha mở to đôi mắt màu xanh lá đậm đằng sau cặp kính đó.

– Cô bé không có gì khác ngoài bộ quần áo, vì vậy có vẻ như cô bé không sống ở trên tầng trên… do vậy, có vẻ người giám hộ của cô bé đang sống ở Tp khởi đầu…hoặc có khi ai đó biết đứa trẻ này sống ở quanh đây, chúng tôi nghĩ thế, vì vậy chúng tôi đến để tìm họ. Và thế là, khi chúng tôi nghe nói về việc trẻ con được tập trung về nhà thờ này…

– Vậy ra là vậy…

Sasha siết chiếc cốc trong tay, và nhìn xuống dưới bàn.

– Hiện giờ, có khoảng hai mươi đứa trẻ sống trong nhà thờ này, từ tiểu học tới trung học. Tôi tin rằng đây có vẻ đã là hầu hết toàn bộ người chơi trẻ tuổi trong tp. Vào thời điểm trò chơi này khởi đầu…

Sasha khởi đầu với giọng nhỏ nhẹ, nhưng rõ ràng:

– Hầu như rất nhiều trẻ em bị rơi vào cơn hoảng sợ và về cơ bản là phải trải qua những vấn đề tâm lí. Tất nhiên, có một số ít làm quen được với trò chơi này và rời khỏi tp, nhưng tôi tin rằng này là ngoại lệ.

Này là điều mà Asuna cũng từng trải qua, thời điểm đó, năm thứ ba trung học. Khi mà cô đã khép mình lại bên trong phòng trọ đó, cô tin rằng cô đã cảm thấy tâm trí mình sụp đổ, suýt chút nữa là đã không thể thoát ra.

– Điều hiển nhiên là bọn trẻ vẫn còn ở độ tuổi muốn được cha mẹ nuông chiều. Đột ngột nói một việc rằng không thể thoát ra khỏi đây và có vẻ sẽ không khi nào trở về được toàn cầu thật— đã khiến những đứa trẻ suýt nữa sụp đổ, và bên trong chúng niềm tin và sức mạnh hình như đã hoàn toàn gãy vụn

Miệng Sasha căng cứng.

– Khoảng một tháng sau khoảng thời gian trò chơi khởi đầu, tôi đã đặt mục tiêu là hoàn thiện trò chơi này và đi luyện cấp ở bãi luyện, nhưng…một ngày nọ, tôi thấy một đứa trẻ ở góc đường, và tôi không thể nào bỏ mặc đứa trẻ đó, vì vậy tôi mang nó về cùng sống ở trong phòng trọ. Và rồi, khi tôi nghĩ về những đứa trẻ giống như nó, tôi khởi đầu đi khắp tp, gọi tìm từng đứa trẻ một. Và trước khi tôi nhận thấy, mọi thứ đã trở thành như vậy này. Vì vậy, không hiểu sao…mặc dù vẫn còn rất nhiều người khác đang tranh đấu ở những tầng trên như hai người, nhưng việc tôi đã bỏ cuộc hình như không thể tha thứ được.

– Việc đó…không hẳn-

Trong lúc lắc đầu, Asuna phấn đấu hêt sức tìm từ ngữ thích hợp, nhưng giọng nói của cô cứ kẹt lại ở trong họng. Kirito tiếp tục những gì đang dang dở:

– Không phải thế đâu. Chị đang tranh đấu rất kiên định… Vĩ đại hơn nhiều một người như tôi.

– Cám ơn cậu nhiều. Nhưng tôi không làm việc này vì trách nhiệm. Sống cùng với những đứa trẻ này thật sự rất vui.

Sasha cười mỉm và nhìn Yui, đang ngủ, một cách lo ngại.

– Vì vậy… Trong suốt hai năm liền, ngày nào chúng tôi cũng đi tới các toà nhà ở khắp các khu vực, tìm thử xem có còn đứa trẻ nào cần trợ giúp không. Nếu như thật sự có một đứa trẻ nhỏ như vậy ở đây, chúng tôi chắc rằng sẽ hiểu rằng. Tôi xin lỗi phải nói điều này… nhưng đứa trẻ này, tôi không nghĩ rằng cô bé sống ở Tp Khởi đầu.

– Vậy ư…

Asuna cúi đầu xuống, ôm chặt lấy Yui. Cô bình tâm lại và nhìn về phía Sasha.

– Ừm, hỏi điều này có vẻ sẽ xâm phạm vào riêng tư của chị, nhưng làm thế nào mà chị có đủ tiền cho ngân sách sinh sống mỗi ngày?

– À, về việc đó, ngoài tôi ra còn tồn tại một vài đứa trẻ lớn tuổi hơn chút giúp vận hành nơi này… Chúng đã ở level có thể đảm bảo an toàn tuyệt đối miễn sao chúng chỉ ở trong bãi luyện cấp xung quanh tp, vì vậy chúng tôi có thể kiếm đủ thức ăn. Nhưng không đủ để sống dư dả đâu.

– Ồ, thật tuyệt… Theo như những gì em đã nghe lúc trước tại tp này, việc đi săn quái vật ở bãi luyện cấp được xem như là tự sát, đi trái lại quy tắc bình thường.

Sasha gật đầu với những gì Kirito nói.

– Cơ bản thì tôi nghĩ rằng toàn bộ những người chơi còn sót lại ở Tp Khởi đầu đều nghĩ thế. Tôi không chối bỏ ý nghĩ đó; không thể làm gì khác được khi bạn xem xét tới tử vong… Tuy nhiên, đó cũng có thể là lí do chúng tôi kiếm được nhiều tiền hơn so với những người chơi bình thường trong tp.

Điều đó hoàn toàn đúng; để thường xuyên thuê phòng giành riêng cho khách ở nhà thờ này, có vẻ sẽ mất 100 coll mỗi ngày. Số vốn đó vượt xa thu nhập hằng ngày của tay thợ săn quả lúc trước.

– Này là lí do vì sao gần đây tôi phải để mắt tới bọn họ…

-…tới ai cơ?

Đôi mắt dịu dàng của Sasha bỗng trở nên lạnh lùng. Đúng lúc cô ấy định tiếp tục nói tiếp, lúc đó…

– Sensei! Sasha-sensei! Chết rồi!!

Cánh cửa dẫn vào căn phòng bật mở tung, và lũ trẻ chạy tràn vào.

– Này, các con đang bất lịch sự trước mặt khách đấy!

– Việc đó không trọng yếu!

Cậu bé tóc đỏ từ vừa nãy hét lên, nước mắt sắp chảy ra.

– Anh Gin và những người khác đã bị Quân đoàn bắt rồi!

– —Ở đâu!?

Tư thế đứng dậy mạnh mẽ như thể là một nhân loại hoàn toàn khác, Sasha hỏi cậu bé trẻ.

– Ở khu đất trống đằng sau cửa tiệm đồ cũ ở phía đông quận năm. Khoảng mười người của quân đoàn đã chặn đường ở đó. Kotta là người duy nhất trốn thoát được.

– Cô hiểu rồi, cô sẽ đi ngay. —Xin lỗi nhưng…

Quay lại đối mặt Asuna và Kirito, Sasha cúi đầu nhẹ.

– Tôi không thể bỏ mặc lũ trẻ trong lúc cấp thiết. Tất cả chúng ta sẽ tiếp tục trò chuyện sau vậy…

– Chúng con đi với, cô!!

Khi cậu bé tóc đỏ hét lên, toàn thể đám trẻ phía sau cũng đồng thanh hét lên. Chạy lại gần Kirito, với nét mặt vô vọng, cậu bé nói.

– Anh ơi, anh mang cho em thứ vũ khí vừa nãy được không! Nếu bọn em có chúng, ngay cả những tên từ Quân đoàn đó cũng sẽ phải bỏ chạy!

– Cô không thể tán thành việc đó! Sasha từ chối. – các em sẽ phải chờ ở đây

Lúc đó, Kirito, người đã lặng lẽ xem xét tình tiết, giơ tay phải lên, như thể để trấn an bọn trẻ. Cậu ít khi đọc bầu không khí hay hiểu đúng toàn thể cuộc trò chuyện, nhưng chỉ những lúc thế này, cậu mới tỏa ra một không khí huyền bí, nhanh chóng làm lũ trẻ lặng im.

– —Thật là tiếc—

Kirito khởi đầu nói với giọng trầm tĩnh.

– Chỉ số cần để nâng được những vũ khí này là quá cao, vì vậy các em sẽ không thể trang bị được chúng. Bọn anh sẽ giúp. Nhìn vậy thôi, nhưng chị gái kia mạnh không tưởng đó.

Nhìn Kirito, Asuna gật đầu chắc rằng. Cô đứng dậy, đi về phía Sasha và mở miệng:

– Hãy để bọn em giúp chị. Có càng nhiều nhân lực thì càng tốt.

– —Cám ơn em, chị nhờ cậy vào em.

Sasha cúi đầu sâu, đẩy chiếc kính mắt lên, và nói:

– Vậy thì, cô xin lỗi, nhưng cô phải đi đây!

Lao ra khỏi nhà thờ, Sasha khởi đầu chạy thẳng đằng trước với con dao đung mang bên hông. Ôm lấy Yui, Asuna rượt đuổi theo cùng với Kirito. Khi Asuna nhìn về phía sau, cô thấy một đông người trẻ con chạy ngay sau, nhưng có vẻ như Sasha cũng không có ý định đuổi chúng về.

Len lỏi qua các lùm cây, họ bước vào phía đông quận thứ sáu và lao vào những ngỏ hẻm. Có vẻ như họ đang di chuyển đường tắt để có thể giảm quãng đường ngắn nhất có thể, và khi họ vượt qua mặt tiền của cửa tiệm NPC, vườn hoa của những ngôi nhà, họ phát hiện thấy một nhóm người đang chặn lối vào của một con ngõ nhỏ. Có tối thiểu khoảng mười người mặc bộ quân phục màu xanh xậm và trang bị bằng sắt đen, họ chắc rằng không thể nhầm lẫn được là những thành viên của «Quân đoàn».

Sasha, đang lao nhanh qua các ngõ hẻm mà không hề chần chừ, bỗng dừng lại, cô đã bị những người chơi từ «Quân đoàn»phát hiện, và họ quay lại với nụ cười thâm hiểm.

– Ồ, cô trông trẻ tới rồi.

– Xin hãy thả những đứa trẻ ra.

Sasha nói với giọng kiên định.

– Đừng có tàn phá danh tiếng của chúng tôi thế chứ. Chúng tôi sẽ thả bọn chúng ra nhanh thôi, chỉ là đang giáo dục chút quy tắc xã hội tý ấy mà.

– Đúng đúng. Những người trong tp có trách nhiệm phải đóng thuế mà.

Những người đàn ông bật ra một trang cười ha hả với giọng khàn khàn. Nắm đấm của Sasha rung lên.

– Gin! Kain! Các em!! Các em có ở đó không!?

Khi Sasha gọi về phía những người đàn ông, một giọng con gái vang lên đáp lại.

– Sensei! Sensei…giúp bọn em!

– Đừng lo về tiền, cứ mang hết cho bọn họ đi!

– Sensei…bọn em không thể cứ…

Lần này là một giọng nam đang stress.

– Ha, ha, ha.

Một trong những người đang chặn đường phun ra một tràng cười giống như đang co thắt.

– Mà, toàn bộ đều là vì các người đã không trả một lượng lớn thuế đấy… Tiền là không đủ cho lúc này.

– Đúng vậy, đúng vậy. Bọn ta sẽ bắt các nhóc phải bỏ trang bị lại đây nữa. Toàn bộ áo giáp…cho tới mảnh cuối cùng.

Nhìn điệu cười thô lỗ của những người đàn ông, Asuna ngay mau lẹ đoán ra được tình hình ở trong con ngõ này. «Đội thu thuế» này không nghi nghờ gì nữa đang yêu cầu một đám trẻ con, có cả bé gái, phải bỏ toàn bộ quần áo ra. Một cơn thịnh nộ giống như cơn khát máu khởi đầu sôi sục bên trong Asuna.

Sasha có vẻ như cũng đi đến tổng kết giống như vậy, lại gần những người đàn ông, tỏa ra sự thù địch.

– Tránh ra… Tránh đường cho ta! Không thì…

– Không thì làm sao cơ hả cô bảo mẫu? Cô định sẽ trả tiền thuế hộ chúng ư?

Những kẻ đang cười kia không hề có ý định di chuyển.

Bên trong tp, hay phạm vi của tp, có một chương trình được gọi là Mã chống phạm tội luôn có hoạt động, việc gây tổn thương, hay di chuyển một người chơi trái lại so với ý muốn của họ là không thể thực hiện được. Nhưng vì vậy, những người chơi thâm hiểm chặn đường thì không thể bị tiêu diệt. Chặn đường bằng cách đứng đấy, để «chặn»; thậm chí mang vài người đứng xung quanh mục tiêu để khiến hắn bất động, để «nhốt»; sự tồn tại của những phương pháp cưỡng ép này cuối cùng được cho phép.

Nói cho cùng, những thứ đó chỉ có tác dụng trong trường hợp người đó chỉ di chuyển dưới đất. Asuna nhìn Kirito và nói:

– Đi thôi, Kirito-kun.

– Ừ.

Gật đầu tán thành, hai người nhẹ nhõm nhảy lên khỏi mặt đất.

Nhìn cặp đôi vừa sử dụng toàn bộ chỉ số khéo léo và sức mạnh, Sasha và những thành viên của Quân đoàn chỉ biết lặng người nhìn hai người họ đơn giản cất cánh qua đầu, tiếp đất ở khoảng trống gian đã bị chặn từ mọi phía.

– Oa!?

Vài người ở đó hoảng sợ lùi lại.

Ở trong góc, hai cậu bé và một cô bé khoảng mười mấy tuổi đầu đang ôm chặt lấy nhau. Áo giáp của chúng đã bị tháo bỏ, chỉ còn sót lại mỗi một bộ quần áo lót trong. Asuna cắn môi, bước lại gần những đứa trẻ và nói với nụ cười trên môi.

– Ổn rồi. Các em lấy lại trang bị đi.

Những đứa trẻ ngay mau lẹ gật đầu với đôi mắt tròn, vội vàng nhặt giáp trụ dưới chân lên, và khởi đầu điều chỉnh ở cửa sổ.

– Này… Này này!!

Lúc đó, một người chơi từ quân đoàn đã điềm tĩnh lại được và hét to.

– Các ngươi làm cái quái gì vậy!! Đừng có hòng cản trở công việc của «Quân đoàn»!!

– Này, đợi chút đã.

Một người với bộ trọng giáp ưa nhìn bước ra trước. Hắn ta có vẻ là lãnh đạo của nhóm người này.

– Bọn ta chưa khi nào thấy hai ngươi ở quanh đây, nhưng các ngươi chắc phải biết chống lại «Quân đoàn» thì sẽ ra sao rồi đấy? Nếu hai người muốn, tất cả chúng ta có thể nghe rõ nội tình sự việc ở trụ sở.

Đôi mắt của tên lãnh đạo tỏa ra thứ ánh sáng hèn mạt. Rút một thanh kiếm lớn từ bên hông, hắn ta bước lên trong lúc liên tiếp đập lưỡi kiếm vào lòng bàn tay, có vẻ là có chủ ý. Mặt kiếm lấp lánh ánh hoàng hôn. Thứ ánh sáng hời hợt tiêu biểu cho việc nó chưa từng được sử dụng hay được sửa chữa một lần nào.

– Hay các người muốn mang việc «bên ngoài hạn chế» này đi khắc phục, ở bên ngoài hạn chế? Hử!?

Lúc cô nghe thấy lời đó.

Tiếng răng Asuna đay nghiến vang lên. Cô nghĩ rằng nên khắc phục việc này bằng lời nói, nhưng khi cô nhìn thấy những đứa trẻ đang run rẩy vì sợ hãi, cơn giận của cô đã vượt qua hạn chế.

– …Kirito-kun, anh trông chừng Yui-chan cho em.

Yui được mang sang cho Kirito, và trước khi bất kỳ ai kịp nhận thấy việc gì đang xảy ra, cậu đã ném ra thanh liễu kiếm của Asuna bằng một tay. Rút thanh kiếm ra ngay khi thu được, cô nhanh chóng di chuyển về phía tên lãnh đạo.

– 𝓐… Á…?

Đương đầu với người đàn ông vẫn còn chưa bắt kịp với tình hình hiện tại và miệng vẫn còn nửa đóng nửa mở, Asuna bất thình lình tung toàn lực vào nhát đâm đơn kích.

Ánh chớp màu tím lóe lên, tỏa sáng xung quanh. Tiếng va chạm ngang ngửa tiếng nổ. Khuôn mặt hăm dọa của hắn bị giật về phía sau, và hắn ngã bệt xuống, sửng sốt, mắt vẫn mở.

– Nếu ngươi thật sự muốn đấu một trận đến thế thì không cần phải đi ra bãi luyện làm gì đâu.

Đi ngay cạnh người đàn ông, Asuna một lần nữa vung tay phải lên. Tia chớp lại lóe lên, và tiếng động chói tai vang lên. Tên lãnh đạo ngã ngược, như thể hắn bị đẩy đi.

– Đừng lo, HP của ngươi không giảm đâu. Mà nhờ có thế, tôi cũng không phải dừng lại.

Nhìn bóng hình của Asuna đang tiến lại gần, môi run run, tên lãnh đạo có vẻ cuối cùng cũng nhận thấy điều cô đang ám chỉ.

Trong phạm vi của Mã chống phạm tội, cho dù đòn đánh có tới từ vũ khí được nhắm tới người chơi, nó sẽ bị chặn lại bởi một hàng rào bô hình và sẽ không có tổn thương nào được gây ra. Nhưng quy tắc này đồng nghĩa với một điều khác: người tấn công sẽ không phải lo ngại về việc con trỏ của mình sẽ chuyển sang màu giành riêng cho tội phạm.

Một ví dụ về việc điều này chính là «Tận chiến trong ranh giới», thường là những những những trận chiến giả được dùng để luyện tập. Tuy nhiên, cùng với mức chỉ số của người tấn công và tuyệt kỹ, tiếng va chạm và những tia sáng tạo ra bởi hệ thống, vào thời điểm Mã được kích hoạt, sẽ tăng trưởng tương ứng. Và thêm vào đó, tùy vào sức mạnh của kiếm kĩ được sử dụng, sẽ tạo ra một hiệu ứng đẩy ngã về phía sau. So với những người không quen, thì trụ vững là điều không đơn giản gì, mặc dù họ biết rằng HP của họ sẽ không giảm sút.

– Ế… {d}-dừng…

Bị đẩy ngã xuống đất vì nhát kiếm của Asuna, tên lãnh đạo kêu lên thất thanh:

– Mấy người…đừng có đứng đó nhìn…làm gì đi chứ…!!

Cuối cùng cũng điềm tĩnh lại nhờ lời nói đó, từng thành viên của Quân đoàn rút vũ khí của mình ra.

Những người đang chặn đường, cảm nhận thấy sự bất bình thường, cũng chạy vào, từ đoạn đường phía bắc và nam.

Bị những người xung quanh vây thành hình bán nguyệt, Asuna đương đầu họ với đôi mắt cháy rừng rực, như thể cô đã trở về là chiến binh hăng say trước kia. Dậm mạnh xuống mặt đất mà không nói một lời, cô chém vào những tên lính trước mặt.

Ngay lúc đó, không gian nhỏ hẹp vang lên tiếng la hét dồn dập như sấm rền.

Khoảng ba phút sau.

Asuna, đã điềm tĩnh lại, dừng lại và hạ kiếm, những gì ở đó chỉ là thân thể gục ngã của những người chơi của Quân đoàn, rải ra khắp nơi. Những người lại có như đã bỏ vị lãnh đạo của mình lại và trốn thoát.

– Phù…

Thở một hơi lớn, cô mang thanh liễu vào trong bao và quay lại— toàn bộ những gì cô thấy là Sasha và những đứa trẻ ở nhà thờ, đứng đờ ra, không nói nên lời.

– 𝓐…

Asuna nín thở, lùi lại một bước. Cô nhìn xuống đất, tin rằng chắc hẳn mình đã làm bọn trẻ sợ hãi khi phó mặc bản thân cho cơn giận và tung hết ra vừa nãy.

Nhưng đúng lúc đó, cậu bé hay đứng đầu đám trẻ, với mái tóc đỏ chải ngược, hét lên, mắt long lanh.

– Tuyệt vời… Chị tuyệt vời thật đấy!! Đây là lần trước nhất em được nhìn thấy một điều gì như vậy!!

– Anh đã bảo là chị này mạnh không tưởng rồi phải không?

Kirito bước về phía trước, cười lớn. Cậu bế Yui bằng tay trái, và bên phải thì treo thanh kiếm. Có vẻ như cậu đã ứng phó với một vài tên.

– …𝓐- Ahaha.

Asuna cười, cảm thấy bối rối, và lũ trẻ ngạc nhiên hô to lên, nhảy về phía cô.

Sasha nắm chặt hai tay trước ngực, nở nụ cười, ngân ngấn nước mắt.

– Mọi người… Trái tim của mọi người-

Một giọng nói nhỏ, nhưng rõ vang lên. Asuna ngẩng đầu lên, bối rối. Bên trong vòng tay của Kirito, Yui, vừa mới tỉnh giấc mà không ai để ý tới, nhìn vào không trung và vươn tay phải ra.

Asuna bối rối nhìn về hướng đó, nhưng không có gì ở đấy.

– Trái tim của…mọi người

– Yui! Chuyện gì vậy con!!

Kirito la lên, và Yui chớp mắt hai ba lần, nhìn lên vô cảm. Asuna thất kinh chạy lại, nắm lấy tay Yui.

– Yui-chan… có thể nào là, con nhớ lại được điều gì không!?

– …Con… Con…

Cô bé cúi đầu xuống, nhăn mặt.

– Con, không…ở đây… Luôn luôn, đơn độc, trong bóng tôi…

Khuôn mặt nhăn lại như thể cô bé nhớ ra được điều gì đó, cô cắn môi. Và, đúng lúc đó…

– Oa…aa…aaaa!!

Cô bé ngửa đầu ra sau, và một tiếng thét cao vút thoát ra từ cổ họng nhỏ nhắn.

– …!?

Ù, ù, tiếng động tương tự như tiếng nhiễu điện dội lại vang lên trong tai Asuna lần trước nhất kể từ khi cô đến SAO. Ngay sau đó, thân thể cứng đờ của Yui khởi đầu run lên mọi chỗ, như thể nó đang biến mất.

– Yu… Yui-chan…!

Asuna hét lên và vội vàng vòng tay ôm lấy thân thể của Yui.

– Mama…thật đáng sợ… Mama…!!

Ôm lấy Yui đang rên rỉ yếu ớt từ tay của Kirito, Asuna ôm chặt lấy cô bé vào lòng. Vài giây sau, hiện tượng kì quái đó dịu dần, và sức lực biến mất khỏi thân thể cứng ngắc của Yui.

– Chuyện gì… vừa xảy ra vậy…

Lời thì thầm trống rỗng của Kirito vang lên mờ nhạt trong không gian vắng lặng.

Phần 3

“Này mấy đứa, mỗi đứa lấy một miếng bánh mì đi!”

“Ê, không để ý vào là bị tràn ra bây giờ đấy!”

“Aaa, cô ơi! Gin lấy mất miếng trứng ốp lết của em rồi!”

“Tớ đã cho lại cậu chỗ cà rốt rồi còn gì!”

“Chỗ này… đáng kinh ngạc thật đấy…”

“Ừ, phải rồi…”

Cả Asuna lẫn Kirito đều thì thầm với nhau và trố mắt nhìn khung cảnh của bữa sáng trông như một bãi chiến trường đang diễn ra trước mắt.

Tp khởi đầu, tại phòng giành riêng cho khách nằm trong nhà thờ tọa lạc tại quận thứ bảy khu phía đông. Những cái đĩa lớn đựng trứng, xúc xích, salad rau củ và đủ thứ khác được xếp thành hàng đôi một chật kín trên những cái bàn lớn và dài. Đám trẻ khoảng độ hai mươi đứa đang tranh giành toán loạn chỗ đồ ăn đó.

“Nhưng mà trông chúng có vẻ vui lắm.”

Tại cái bàn hình tròn nằm cách đó không xa, Sasha vừa mỉm cười vừa mang tách trà lên miệng, còn Asuna, Kirito cùng với Yui thì ngồi ở kế bên.

“Ngày nào cũng như vậy cả đấy. Bảo bao nhiêu lần rồi mà mấy đứa nó vẫn không trật tự được.”

Nói xong, một vẻ yêu thương từ tận sâu đáy lòng tràn trề trong đôi mắt híp lại của Sasha khi cô nhìn lũ trẻ.

“Chị rất thích trẻ con phải không?”

Asuna nói. Sasha cười xấu hổ.

“Ở thế giới bên ngoài, chị đang học ngành sư phạm ở đại học mà. Em thấy đấy, cái sự hỗn loạn trong lớp học vẫn luôn là một vấn đề đau đầu, phải không. Chị vẫn luôn thấy rất phấn khích khi được có cơ hội chỉ dạy cho trẻ con. Nhưng từ khi tới đây và bắt đầu sống với lũ trẻ, mọi thứ đều gần như hoàn toàn khác so với những gì chị vẫn tin… Có cảm giác như chị mới là người đang dựa dẫm vào bọn trẻ vậy, rằng chúng đang giúp đỡ chị chứ không phải là ngược lại. Nhưng mà như thế có lẽ cũng chẳng sao… Chị bắt đầu tin rằng đó chỉ là một kết quả hết sức tự nhiên thôi.”

“Ừm, chắc là em cũng hiểu được phần nào chuyện đó.”

Asuna gật đầu và xoa nhẹ lên đầu Yui, lúc này đang ngồi bên cạnh cô và xúc một thìa lên mồm đầy vẻ kiên quyết. Hơi ấm mà sự hiện diện của Yui mang đến khiến cô rất ngạc nhiên. Nó khác với thứ tình yêu đầy mãnh liệt mà cô vẫn cảm thấy quặn lại trong lồng ngực khi chạm vào Kirito, mà giống như thể bị nuốt chửng vào trong một đám lông vũ mềm mại chưa từng thấy thấy qua, rồi sau này lại được bao phủ một lần nữa – một sự bình yên đầy tĩnh lặng.

Ngày ngày hôm qua, Yui lịm đi một cách huyền bí sau khoảng thời gian đã phục hồi khỏe mạnh trở lại, may mắn là cô bé đã tỉnh lại sau vài phút. Tuy nhiên, vì Asuna không muốn phải đi xa thêm chuyến nào nữa hay dùng cổng dịch chuyển, và cũng vì lời mời nhiệt tình của Sasha, cuối cùng họ mượn một phòng trống của nhà thờ và ở lại qua đêm.

Từ sáng tới giờ sức khỏe của Yui có vẻ khá tốt, nên Asuna và Kirito cũng nhất thời cảm thấy nhẹ nhõm, nhưng tình hình chuyện ban đầu của cô bé thì vẫn chưa có chuyển biến gì. Theo như những kí ức mờ nhạt mà Yui nhớ lại thì có vẻ cô bé chưa từng tới Tp khởi đầu, và vốn ngay từ đầu cũng chưa từng ở cùng người giám hộ nào hết. Trong trường hợp đó, nguyên nhân của việc Yui bị mất một phần kí ức, cũng như triệu chứng bị quay trở lại thành trẻ con của cô bé, đều hoàn toàn không thể xác nhận được. Cả hai người giờ đều không biết nên làm gì tiếp theo.

Nhưng Asuna đã xác nhận được tình cảm từ sâu thẳm trong trái tim cô rồi.

Từ lúc này trở đi, cô sẽ tiếp tục sống cùng với Yui cho đến khi cô bé lấy lại được trí nhớ. Ngay cả nếu kì nghỉ của cô sắp kết thúc, và cô phải quay trở lại tiền tuyền, thì hẳn cũng sẽ có một cách nào đó–

Trong lúc Asuna vừa vuốt mái tóc Yui vừa đắm chìm trong nỗi lo âu, thì Kirito đặt cái bánh của mình xuống và khởi đầu nói.

“Sasha – san…”

“Vâng?”

“…À, là chuyện về Quân đoàn ấy mà. Theo như những gì tôi biết, mặc dù bọn họ có chế độ độc tài khá kinh người, nhưng họ cũng rất kiên quyết trong việc giữ gìn trật tự chung. Nhưng nhìn qua đám người ngày hôm qua thì chúng trông cứ như thể bọn tội phạm vậy… Từ khi nào mà mọi chuyện lại thành ra như thế vậy?”

Miệng Sasha đanh lại, rồi cô trả lời.

“Tôi cảm thấy có sự thay đổi trong mục đích của họ từ khoảng nửa năm về trước. Có một vài kẻ lợi dụng danh nghĩa thu thuế để chiếm đoạt tài sản, trong khi một số người khác lại cố trấn áp những kẻ đó. Tôi cũng từng chứng kiến nhiều lần cảnh các thành viên của Quân đoàn đối đầu với nhau. Theo tin đồn thì nghe đâu có sự tranh chấp quyền lực ở trên tầng lãnh đạo thì phải, đại khái thế…”

“Ừ… Mà rốt cuộc thì, hiện giờ họ vẫn là một tổ chức khổng lồ với hơn một nghìn thành viên. Làm gì có chuyện có thể thống nhất từ trên xuống dưới hoàn toàn được… Nhưng dù sao thì nếu chuyện xảy ra ngày hôm qua là dạng sự cố diễn ra mỗi ngày, thì họ cũng không nên cứ mặc kệ nó như vậy chứ… Asuna này.”

“Sao cơ?”

“Anh ta có biết gì về chuyện này không?”

Nghe thấy những lời ngập ngừng đó, Asuna liền đoán ra được “anh ta” được nhắc tới ở đây là ai, và vừa trả lời vừa cố nín cười.

“Ừm, em nghĩ là anh ấy biết… Thủ lĩnh Heathcliff biết rất nhiều việc mà, cho dù là tình hình của Quân đoàn đi nữa. Nhưng anh ấy, biết nói thế nào nhỉ, anh ấy có vẻ không có hứng thú với ai khác ngoài những người chơi tiên phong cấp cao… Lúc trước anh ấy có hỏi rất nhiều chuyện về Kirito – kun, nhưng trong lần đi chinh phạt guild sát nhân «Tiếu quan tài», anh ấy chỉ vẻn vẹn nói với bọn em một câu “Giao cho mọi người đấy.” Vì vậy em tin là anh ấy sẽ không kêu gọi nhóm tiên phong chỉ để gây tác động lên Quân đoàn đâu.”

“Ừm, nếu nói về anh ta thì chuyện đó chắc đúng là như vậy thật rồi… Nhưng nếu đã vậy thì, chỉ có hai đứa mình thì không thể làm được gì nhiều đâu.”

Kirito vừa nhíu mày vừa nhấp một ngụm trà, rồi đột nhiên cậu ngẩng mặt lên và nhìn về phía lối vào của nhà thờ.

“Có ai đó đang tới đây. Chỉ có một người thôi…”

“Ế… Có khi là một vị khách nữa chăng…”

Như để làm nổi trội thêm lời nói của Sasha, một tiếng gõ cửa lớn vang vọng lên khắp tòa nhà.

Đi cùng với Sasha là Kirito, lúc nãy vừa đi theo cô để dự phòng nếu có chuyện, vào phòng ăn là một người chơi nữ dáng người cao ráo đeo một con dao găm bên hông.

Mái tóc dài màu bạc của cô ta buộc thành kiểu đuôi ngựa, vẻ ngoài tạo cho người ta ấn tượng rằng đây là một người rất thông minh, cùng với này là đôi mắt màu xanh da trời sáng lóe lên trên gương mặt sắc sảo và rất nổi trội của cô.

Màu tóc, màu mắt, thậm chí là màu của tròng mắt trong SAO đều có thể được tùy biến theo ý muốn của người chơi, nhưng vì phần lớn người chơi đều là người Nhật nên có khá ít người phù hợp với dạng màu sắc sặc sỡ đủ kiểu như vậy này. Asuna cũng từng có lần thử nhuộm tóc sang màu hồng sơri; nhưng này là chuyện của quá khứ rồi, cô cũng không muốn nhắc tới nó nữa vì sau đó cô đã phải nhuộm lại thành màu nâu vì quá thất vọng.

Cô gái này là một người rất xinh tươi. Sau ấn tượng ban đầu ấy, Asuna cảm thấy có chút mong ước muốn có được hình ảnh chững chạc như cô ta, sau đó cô lại đảo mắt xuống nhìn trang bị của cô gái đó. Ngay khi đó, toàn thân cô bỗng căng cứng lại theo phản xạ.

Mặc dù bị ẩn đằng sau một cái áo choàng không tay màu xám, nhưng trên người cô gái đó đang mặc một chiếc áo khoác màu xanh lục đậm cùng với đôi xà cạp ôm vừa vặn lấy bắp đùi; thêm vào này là bộ áo giáp kim loại tỏa ra một ánh sáng mờ đục – không thể nhầm được, đây chính là bộ đồng phục của «Quân đoàn». Bên hông phải của cô ta là một thanh đoản kiếm, còn bên hông trái là một cái roi quấn tròn lại.

Bọn trẻ khi nhận thấy sự có mặt của cô ta thì đều lặng im, đôi mắt nhìn chằm chằm với vẻ đầy cảnh giác. Tuy vậy, Sasha lại mỉm cười với lũ trẻ và cất giọng nói như thể cô đang làm dịu đi sự nghi ngại của chúng.

“Không sao đâu, mấy đứa. Không cần phải lo lắng gì về quý cô đây đâu. Cứ tiếp tục ăn đi nào.”

Bọn trẻ nhìn với vẻ đầy thắc mắc, nhưng khi nghe những lời vừa rồi của Sasha – người mà chúng tin tưởng nhất – thì toàn bộ mấy đứa nhóc đều thả lỏng vai ra đầy nhẹ nhõm, và rồi cảnh huyên náo ầm ĩ lại quay trở lại trong phòng ăn. Giữa khung cảnh ấy, người chơi nữ kia vẫn bước thẳng về phía cái bàn hình tròn, khẽ cúi người chào rồi ngồi xuống cái ghế mà Sasha vừa mang ra.

Asuna chẳng hiểu tình hình là như vậy nào, và mang mắt nhìn Kirito với vẻ thắc mắc. Kirito cũng ngồi xuống ghế, quay sang nhìn Asuna và nghiêng đầu nói.

“Ờ, à thì, đây là Yulier – san. Hình như là cô ấy có chuyện gì đó muốn nói với chúng ta.”

Cô gái tóc bạc sử dụng roi có tên là Yulier ấy nhìn thẳng vào Asuna trong giây lát, rồi nhanh chóng cúi chào và lên tiếng.

“Rất vui được gặp cô, tôi là Yulier. Tôi là thành viên của guild LGA.”

“LGA?”

Asuna hỏi lại khi nghe thấy cái một tên mà cô chưa từng biết trước đó. Cô gái kia khẽ gật đầu.

“À, xin lỗi. Đó chỉ là tên viết tắt thôi, đầy đủ là Lực lượng Giải phóng Aincrad. Tôi không thích cái tên chính thức ấy lắm nên…”

Giọng nữ trầm của cô ta rất trầm tĩnh và nhã nhặn. Asuna vốn vẫn luôn nghĩ rằng giọng của mình có vẻ trẻ con quá, nên cô lại càng cảm thấy ghen tị hơn, nhưng vẫn đáp lại lời chào hỏi.

“Rất vui được gặp cô. Tôi thuộc guild Huyết Kị Sĩ và là – à không, hiện giờ thì tôi đang tạm thời rời khỏi guild. Cô có thể gọi tôi là Asuna, còn đây là bé Yui.”

Lúc này Yui đã ăn hết nhẵn phần súp và giờ đang quay sang “chiến đấu” chỗ nước ép trái cây, chợt cô bé ngẩng mặt lên và nhìn kĩ Yulier. Cô bé hơi nghiêng đầu một tí, nhưng rồi lại nở một nụ cười ngọt ngào và thu ánh nhìn lại.

Ngay khi tên gọi Huyết Kị Sĩ vang tới tai Yulier, đôi mắt màu xanh da trời của cô mở to ra.

“HKS… Ra vậy, nếu là như vậy thì không khó để hiểu được tại sao mấy người đó lại bị hạ gục dễ dàng như vậy.”

Asuna nhận thấy “mấy người đó” là ám chỉ nhóm những kẻ tấn công và cướp bóc ngày ngày hôm qua, và càng tỏ ra thêm thận trọng khi lên tiếng trả lời.

“…Nói cách khác là, cô tới đây là để chất vấn về vụ việc ngày hôm qua, phải không?”

“Ấy không, hoàn toàn không phải thế đâu. Phải là ngược lại mới đúng; thực ra là tôi muốn bày tỏ sự cảm ơn về việc mọi người đã làm.”

“…”

Yulier ngồi thẳng người lên nhìn đương đầu Kirito và Asuna – lúc này cả hai người đang lặng im cố để hiểu xem tình hình hiện tại là như vậy nào.

“Hôm nay, tôi tới đây để đưa ra một lời đề nghị với hai người.”

“Một – một lời đề nghị ư…?”

Nữ kiếm sĩ thuộc Quân đoàn ấy gật đầu khiến mái tóc màu bạc của cô cất cánh lên nhè nhẹ, và nói tiếp.

“Vâng. Vậy tôi sẽ giải thích mọi chuyện từ đầu nhé. Tổ chức được biết tới dưới cái tên Quân đoàn, vốn từ trước không hề được đặt tên là như vậy… Nguyên nhân tên của Quân đoàn được đổi thành ALF như hiện giờ là do việc cựu phó thủ lĩnh, một người đàn ông tên Kibaou – hiện giờ về mặt ảnh hưởng thì anh ta là người đứng đầu tổ chức, đứng lên nắm quyền điều hành. Ban đầu tên của guild là MTD… Mọi người đã từng nghe thấy nó chưa?”

Asuna không hề nhớ là đã từng nghe qua tên gọi đó trước đó, nhưng Kirito thì trả lời ngay mau lẹ.

“Đó hẳn là tên viết tắt của «MMO Today». Vào thời điểm SAO bắt đầu hoạt động thì đó là trang thông tin về game online lớn nhất tại Nhật Bản. Người thành lập guild chắc là admin của trang web đó. Nếu tôi không nhầm thì tên của anh ta là…”

“Thinker.”

Khi nói tới tên gọi ấy, khuôn mặt của Yulier hơi nhăn lại.

“Anh ấy… chắc chắn là không định tạo nên một tổ chức tự cho mình là đúng như hiện giờ. Anh ấy chỉ muốn chia sẻ một cách công bằng nguồn thông tin và thực phẩm cho càng nhiều người chơi càng tốt…”

Đến cả Asuna cũng biết về những lí tưởng ban đầu và sự suy sụp của «Quân đoàn» trong thời kỳ đó qua những tin đồn cô nghe thấy. Lí tưởng về việc tập trung nhiều người đi săn quái vật, giảm thiểu mức nguy hiểm xuống thấp nhất có thể và từ đó kiếm được một khoản thu nhập điều độ rồi chia đều cho toàn bộ mọi người, bản thân nó thì không sai. Nhưng bản chất của game MMORPG là việc tranh giành các nguồn tài nguyên giữa người chơi với nhau, và chuyện đó không hề thay đổi ngay cả trong những điều kiện kì quái, nếu không muốn nói là khắc nghiệt của SAO. Mà không, thực ra, có thể nói là những điều kiện ấy chỉ càng góp phần củng cố thêm cho giả thiết trên mà thôi.

Do đó, phải có một plan có tính thực dụng và khả năng lãnh đạo của tổ chức phải đủ mạnh thì mới có trổ tài thực hóa được những lí tưởng ấy, thêm vào đó, quy mô của Quân đoàn lại lớn quá mức thiết yếu. Việc giấu diếm các item kiếm được xảy ra lan tràn, các cuộc đảo chính và nổi dậy liên tục xảy ra, và những người lãnh đạo dần đánh mất quyền kiểm tra guild.

“Và người nắm quyền hiện giờ, là kẻ có tên là Kibaou.”

Yulier nói với giọng có vẻ khó chịu.

“Khác với Thinker, hắn ủng hộ mô hình chủ nghĩa cá nhân, và đã bắt đầu củng cố cấu trúc của tổ chức cùng với những người chơi thuộc tầng lãnh đạo khác có chung quan điểm, rồi đổi tên guild thành Aincrad Liberation Force. Thêm vào đó, hắn giảm bớt việc săn lùng tội phạm và đẩy mạnh việc độc chiếm các bãi luyện cấp có hiệu quả cao thông qua một quyết sách chính thức. Ít ra thì lúc đó hắn cũng còn xem xét tới mối quan hệ với các guild khác với việc bảo vệ một cách xã giao ở các khu đi săn, nhưng suốt một thời gian sau đấy hắn lại tiếp tục việc độc chiếm thông qua các màn biểu dương sức mạnh, gia tăng rõ rệt lợi nhuận của guild và giúp cho những kẻ ủng hộ hắn càng nhanh chóng có được nhiều quyền lực hơn. Dạo gần đây vai trò của Thinker đã tụt xuống chỉ còn là thủ lĩnh trên danh nghĩa mà thôi… Trong khi đó những kẻ thuộc phe của Kibaou thì ngày càng quá đáng, và bắt đầu gây ra hành vi cướp đoạt trên danh nghĩa «thu thuế», thậm chí là ngay ở bên trong các thị trấn. Những kẻ mà mọi người đã đụng độ ngày hôm qua thuộc về nhóm đó.”

Yulier hít một hơi, uống tách trà mà Sasha pha và nói tiếp.

“Tuy nhiên phe phái của Kibaou cũng có một điểm yếu. Đó là chúng chỉ sa vào việc kiếm tiền làm giàu, mà gần như chẳng tiếp tục tham gia vào việc hoàn thành trò chơi. Sự nhầm lẫn về mục tiêu quan trọng nhất của chúng đang ngày càng được biết đến nhiều hơn trong nhóm những người chơi ở tầng dưới đáy… Để kiềm chế sự bất mãn đó, gần đây Kibaou đã lao vào một canh bạc liều lĩnh. Hắn chọn ra từ trong số những thuộc hạ của mình mười người chơi có level cao nhất, tập hợp lại thành một party và cử họ đi hạ con boss hiện giờ ở trên tiền tuyến.”

Asuna không tự chủ được mà quay sang nhìn Kirito. Lại thêm một cụ thể mới về sự việc người đàn ông có tên Colbert thuộc Quân đoàn đi đấu với con boss «The Gleameyes» của tầng 74 mà không hề có sự chuẩn bị đầy đủ để rồi tử trận một cách bi thảm được thêm vào trong trí nhớ của cô.

“Cho dù level của những người đó có cao tới đâu đi nữa, thì ngay từ đầu, khi so sánh với những người thuộc nhóm tiền tuyến, không thể phủ nhận được một điều là sức mạnh của chúng tôi còn thua kém nhiều… Kết quả là, party đó đã bị hạ gục sạch, và với hậu quả tồi tệ nhất là việc sĩ quan chỉ huy tử trận thì Kibaou đã bị lên án mạnh mẽ vì quyết định thiếu suy nghĩ đó. Chỉ cần thêm một chút nữa thôi là chúng tôi đã có thể đưa hắn đi lưu đày được rồi, thế nhưng…”

Sống mũi cao của Yulier nhăn lại, cô cắn môi.

“Ba ngày trước, Kibaou trong khi bị săn lùng đã sử dụng một phương pháp vô cùng liều lĩnh, đó là đặt bẫy Thinker. Hắn dùng một viên pha lê hành lang với điểm cuối được đặt tại sâu bên trong một dungeon, và đẩy Thinker vào trong đó. Lúc ấy Thinker vì tin tưởng vào lời nói của Kibaou rằng “Chúng ta hãy nói chuyện mà không mang vũ khí”, nên đã tới này mà không đem theo trang bị gì. Giờ với tình trạng đó thì anh ấy chắc rằng không thể tự mình vượt qua được quái vật trong khu sâu nhất của dungeon và trở ra được. Hình như anh ấy còn chẳng đem theo pha lê dịch chuyển nữa…”

“Đ–đã ba ngày trôi qua rồi…!? Nếu vậy thì Thinker – san…?”

Asuna hỏi trái lại. Yulier khẽ gật đầu.

“Tên của anh ấy trên «Bia sinh mạng» vẫn còn nguyên, nên có vẻ như bằng cách nào đó anh ấy đã tới được vùng an toàn. Tuy nhiên, do nơi đó vẫn là ở khu vực bên trong một dungeon có level khá cao, nên chúng tôi chẳng thể làm được gì… Hai người cũng biết là không thể gửi tin nhắn ở trong dungeon được, cũng không thể truy cập vào kho trữ đồ của guild từ bên trong đó được nên chúng tôi cũng chẳng thể gửi cho anh ấy một viên pha lê dịch chuyển.”

Vì việc sử dụng một viên pha lê hành lang dẫn tới nơi chắc rằng sẽ gây ra tử vong là một kĩ thuật cơ bản được biết tới dưới tên gọi «Portal PK», nên theo lẽ tự nhiên Thinker phải biết về nó rồi mới phải. Tuy vậy, anh ta lại không hề nghĩ rằng phó thủ lĩnh cùng guild với mình lại dám làm tới mức đó, cho dù quan hệ giữa họ chẳng tốt lành gì. Mà có vẻ, anh ấy hoàn toàn không muốn tin vào chuyện đó.

Như thể đọc được tư duy của Asuna, Yulier thở dài, khẽ lẩm bẩm “Anh ấy quá tốt bụng mất rồi” và tiếp tục nói.

“…Những người có quyền nắm giữ thứ chứng minh cho thân phận của chủ guild, «Cuộn giấy giao ước», cũng chỉ có Thinker và Kibaou mà thôi. Và nếu cứ cái đà này, Thinker mà không trở lại thì toàn bộ tầng quản lí nhân sự của guild, thậm chí là cả bên tài chính, đều sẽ rơi vào sự kiểm soát của Kibaou. Trách nhiệm về việc đã không cản được Thinker rơi vào bẫy thuộc về trợ lí của anh ấy, tức là tôi, vì vậy tôi không còn lựa chọn nào khác ngoài việc đi giải cứu cho anh ấy. Nhưng với level hiện giờ thì tôi chẳng có cơ hội nào trong chuyện đi vào được trong dungeon nơi Thinker đang bị giam cầm; tôi cũng không thể kêu gọi sự trợ giúp từ những người chơi thuộc «Quân đoàn» được.”

Cô cắn chặt môi rồi nhìn thẳng vào Kirito, rồi tiếp này là Asuna.

“Đúng lúc đó, tôi nghe phong thanh về tin có một cặp đôi cực mạnh xuất hiện trong thành phố, vì vậy tôi đã tới đây để nhờ giúp đỡ, vì tôi không thể cứ bỏ qua mọi chuyện mà chẳng hề làm gì như vậy được. Kirito – san, Asuna – san.”

Yulier cúi đầu thật thấp và nói.

“Tôi biết là yêu cầu như thế này khi chúng ta vừa mới gặp mặt là rất không phải phép, nhưng làm ơn, hai người có thể giúp tôi cứu Thinker được không?”

Sau khoảng thời gian kể lể xong mẩu truyện dài ấy, Yulier lặng im. Asuna nhìn chằm chằm vào cô ấy.

Nói ra thì hơi đáng thương, nhưng ở trong SAO, ta không thể đơn giản tin lời người khác được. Ngay cả với vấn đề như vậy này, vẫn không thể ngoại trừ khả năng đây là một mưu mô nhằm dụ Asuna và Kirito ra khỏi thị xã để làm hại họ. Thông thường thì, chỉ phải có đủ tri thức về game là ta có thể tìm thấy những lỗ hổng trong mẩu truyện của những kẻ có khả năng là scam. Nhưng đáng tiếc là, Asuna và các đồng đội của cô lại không hề để tâm tới tình hình thực sự của những vụ việc liên quan tới Quân đoàn.

Asuna nhìn qua phía Kirito một cái, rồi lên tiếng với vẻ thận trọng.

“ –Nếu có thể giúp được gì thì chúng tôi cũng nên góp chút sức lực – Tôi nghĩ vậy. Nhưng trước đó, chúng tôi ít ra cũng cần phải điều tra một chút, để đảm bảo chắc chắn về câu chuyện của cô…”

“Cái đó – Cũng đúng thôi, tôi cho là vậy…”

Yulier khẽ gật đầu.

“Đến tôi cũng biết rằng đây là một yêu cầu hơi vô lí… Nhưng chúng ta cũng phải nghĩ tới việc một đường kẻ ngang có thể khắc lên tên của Thinker trên «Bia Sinh mạng» ở Hắc Thiết Thành bất cứ lúc nào…”

Đôi mắt đầy kiên định của cô gái tóc màu bạc dùng roi ấy hình như nhòa đi, khiến tâm tình của Asuna cũng hơi dao động. Cô cảm nghĩ được rất rõ cái khao khát muốn tin tưởng mẩu truyện này của chính mình. Nhưng đồng thời, kinh nghiệm có được từ hai năm vừa qua cũng thông báo cô, gióng lên hồi chuông báo động về mối nguy hiểm có thể xảy ra nếu cô mềm lòng.

Cô quay sang nhìn Kirito, và thấy cậu hình như cũng đang suy tư. Đôi mắt màu đen đang nhìn đăm đăm về phía cô phản chiếu sự lưỡng lự trong lòng Kirito giữa muốn trợ giúp Yulier và nỗi lo ngại về tình trạng sức khỏe của Asuna.

–Đúng lúc ấy, Yui vốn vẫn giữ lặng im nãy giờ ngẩng mặt lên khỏi cái cốc của mình và lên tiếng.

“Không sao đâu, Mama. Người đó, chị ấy không nói dối đâu.”

Asuna rất ngạc nhiên và nhìn chằm chằm vào Yui. Bỏ qua chuyện nội dung của câu nói sang một bên, vừa rồi là một câu tiếng Nhật hoàn hảo, cứ như thể giọng nói lắp bắp của cô bé ngày ngày hôm qua chưa từng tồn tại vậy.

“Yu… Yui – chan, con có thể hiểu những chuyện như vậy được ư?”

Asuna nhìn thẳng vào mặt cô bé và hỏi. Yui gật đầu.

“Ưm. Con không thể… giải thích bằng lời được, nhưng mà con có hiểu được thật…”

Nghe thấy những lời đó, Kirito mang bàn tay phải ra xoa rối tóc Yui rồi quay sang nhìn Asuna và cười.

“Thay vì hối hận vì đã nghi ngờ con bé, chẳng thà chúng mình cứ hối hận vì đã tin con bé thì hơn. Đi thôi nào. Chúng ta sẽ tìm ra được cách nào đó để giải quyết chuyện này thôi.”

“Anh vẫn vô tư như mọi khi nhỉ.”

Vừa lắc đầu vừa đáp lời, Asuna mang tay ra đặt lên mái tóc bé Yui.

“Xin lỗi con nhé, Yui – chan. Chúng ta sẽ phải tạm hoãn việc tìm bạn bè con lại một ngày vậy, nhưng hãy thông cảm cho bố mẹ nhé.”

Asuna thầm thì với giọng rất khẽ, như thể không chắc là hiện cô bé có hiểu được việc đó không. Yui cười toe toét và gật đầu. Asuna vuốt mái tóc bóng mượt của cô bé thêm một lần nữa, rồi quay sang phía Yulier và mỉm cười nói.

“…Chúng tôi có lẽ sẽ không giúp được nhiều lắm đâu, nhưng mong cô cho chúng tôi đi cùng để hỗ trợ. Cái khao khát muốn được giúp đỡ một người quan trọng đối với bản thân của cô – tôi cũng hiểu được cái cảm giác ấy…”

Đôi mắt màu xanh da trời của Yulier ngân ngấn lệ, và rồi cô lại cúi đầu thật thấp.

“Cảm ơn… Cảm ơn rất nhiều…”

“Để dành câu đó cho tới khi chúng ta cứu được Thinker – san đã.”

Asuna lại mỉm cười. Sasha nãy giờ vẫn lặng im theo dõi tình hình giờ cũng vỗ hai tay vào nhau.

“Nếu đã vậy, thì mọi người nhớ phải ăn no vào đấy! Vẫn còn nhiều đồ ăn lắm, cô cũng ăn một chút đi, Yulier – san.”

Tia nắng yếu ớt của tiết trời đầu đông chiếu le lói xuyên qua tán của những cái thực vật bên đường, chuyển thành màu đỏ thẫm và phủ những bóng râm in xuống mặt đường lát đá. Hầu hết chẳng có ai đi lại trên những ngõ hẻm của Tp khởi đầu cả; cùng với những đường phố vẫn trải về khắp các hướng như mọi khi ấy là một bầu không khí buồn tẻ không sao phủ thu được.

Asuna với đầy đủ đồ đạc trang bị trên người, cùng với Kirito đang bế Yui, rảo bước đi trên đoạn đường dưới sự hướng dẫn của Yulier.

Theo lẽ tự nhiên, Asuna đã định gửi Yui lại cho Sasha chăm sóc, nhưng vì cô bé Yui ngang bướng cứ một mực đòi đi cùng, nên cuối cùng cô cũng đành miễn cưỡng mang cả cô bé đi theo. Hẳn nhiên, một viên pha lê dịch chuyển đã được đặt sẵn trong túi cô bé. Nếu tình hình quá cấp bách thì dù có hơi phiền cho Sasha một tí, nhưng viên pha lê đã được thiết lập để mang Yui rời khỏi đó và gửi tới chỗ cô ấy.

“À, giờ nghĩ lại thì cô vẫn chưa nói cho chúng tôi chuyện quan trọng nhất.”

Kirito lên tiếng gọi Yulier đang di chuyển ở phía trước.

“Dungeon đó ở tầng nào vậy?”

Yulier trả lời một cách đơn giản.

“Nó ở ngay đây.”

“…?”

Asuna nghiêng đầu sang một bên.

“Ở đây… ư?”

“Nó, ừm, thuộc Thành phố khởi đầu… Có một dungeon ngầm lớn nằm ở dưới khu trung tâm của thành phố. Thinker hẳn là đang ở nơi sâu nhất của…”

“Thật sao?”

Kirito nói với giọng như thể đang than thở.

“Hồi beta test làm gì có chỗ nào như vậy đâu. Tiếc quá, tự dưng lại bỏ qua mất…”

“Lối vào dungeon ấy nằm ở trong Hắc Thiết Thành – hay nói cách khác là tổng bộ của Quân đoàn. Có vẻ như đó là loại dungeon chỉ mở ra khi đã vượt qua được những tầng trên. Nó chỉ mới được phát hiện ra trong khoảng thời gian Kibaou lên nắm quyền, và hắn có kế hoạch độc chiếm riêng nơi đó cho phe phái của mình. Chuyện này đã được giữ bí mật trong một khoảng thời gian khá dài. Thinker, và dĩ nhiên là cả tôi, đều không hề hay biết gì…”

“Ra là vậy. Có khá nhiều item chỉ xuất hiện đúng một lần duy nhất trong các dungeon chưa được khám phá mà. Hẳn bọn họ đã kiếm lời được kha khá từ chỗ đó rồi.”

“À, cũng không hẳn vậy.”

Giọng của Yulier vang lên với chút gì đó thỏa mãn lẫn trong lời nói.

“Mặc dù là một dungeon ở tầng dưới cùng, nhưng độ khó của nó lại cao đến khủng khiếp… Ngay cả những con quái thường cũng đã có level ngang ngửa với loại ở độ tầng 60 rồi. Hình như là đến cả party cao cấp do đích thân Kibaou dẫn đầu cũng đã thất bại và bị đuổi cho chạy trối chết, sau đó chỉ kịp giữ mạng thoát ra khỏi đó bằng cách dịch chuyển ra ngoài. Chính vì việc sử dụng pha lê một cách bừa bãi như vậy mà chúng tôi đã lâm vào cảnh nợ nần chồng chất mà.”

“Hahaha, tôi hiểu rồi.”

Yulier mỉm cười khi thấy Kirito bật cười như vậy, nhưng rồi nét mặt cô lại chìm trong vẻ u ám.

“Thế nhưng hiện giờ, đó cũng chính là nguyên nhân tại sao việc giải cứu Thinker lại khó khăn như vậy. Viên pha lê hành lang Kibaou sử dụng được đánh dấu tới một điểm nằm khá sâu bên trong mà hắn đã đi qua trong lúc chạy trốn khỏi bọn quái vật… Thinker hẳn là đang ở điểm cuối của vị trí được đánh dấu ấy. Nếu chỉ phải đánh một chọi một thì tôi cũng không đến nỗi không đấu lại bọn quái vật ở đây, nhưng nếu phải chiến đấu liên tục thì đúng là vô vọng. – Tôi xin lỗi, nhưng hai người sẽ…”

“À, ừm, nếu chỉ là cỡ tầng 60 thì…”

“Chắc chúng tôi sẽ có cách giải quyết được thôi.”

Asuna nói tiếp lời Kirito và gật đầu. Với dungeon ở tầm tầng 60, thì level 70 là đủ để có thể vượt qua một cách nhẹ nhõm. Nhưng hiện giờ Asuna đã lên tới level 87, còn Kirito thì đã vượt mốc 90. Do đó, dù phải bảo vệ thêm cả Yui nữa thì việc xông qua dungeon này hẳn là vẫn hoàn toàn khả thi. Asuna trút bỏ stress đặt trên vai mình một cách nhẹ nhõm. Tuy nhiên, Yulier lại nói tiếp mà vẫn giữ nguyên nét mặt đầy lo âu.

“…Với lại, còn có một vấn đề nữa mà chúng ta cần phải lưu tâm. Thông tin này tới từ những người chơi trong party cao cấp, họ nói rằng ở sâu bên trong dungeon… Họ đã thấy một con quái vật khổng lồ. Nó hẳn phải là ngang cỡ một con boss…”

“…”

Asuna và Kirito mang mắt nhìn nhau.

“Con boss đó chắc hẳn ngang với con ở tầng 60… Mà boss tầng 60 như thế nào ấy nhỉ?”

“Ờ, ừm, anh nhớ là… đại khái là một chiến binh người đá mặc giáp thì phải.”

“À, con đó hả. …Nếu em nhớ không nhầm thì nó cũng không mạnh lắm…”

Asuna lại quay sang phía Yulier và gật đầu.

“À, nếu đã như vậy thì chắc chúng tôi cũng có thể giải quyết được thôi.”

“Vậy thì tốt quá rồi.”

Yulier cuối cùng cũng thả lỏng được hàm răng đang nghiến chặt lại vì stress của mình, và vừa nói tiếp vừa nheo mắt lại như thể đang nhìn một thứ gì đó vô cùng lấp lánh.

“Phải rồi… Hai người luôn phải tham gia các trận săn boss mà… Xin lỗi vì đã làm lãng phí thời gian quý báu của hai người…”

“À không, đằng nào thì chúng tôi cũng đang nghỉ phép mà.”

Asuna bối rối mang hai bàn tay lên vẫy qua vẫy lại.

Trong lúc họ vừa đi vừa trò chuyện như vậy, thì bóng hình của một công trình to lớn với mặt phẳng màu đen nhẵn bóng phản chiếu tia nắng sáng lóa dần xuất hiện trên những đường phố phía trước mặt họ. Đây chính là thiết kế lớn nhất tại Tp khởi đầu, «Hắc Thiết Thành». Ở đại sảnh nằm ngay phía sau cổng chính là «Bia Sinh mạng» đứng sừng sững, trên đó có ghi tên của toàn thể người chơi. Tuy mọi người đều có thể đi vào đến khu vực đó, nhưng phần lớn khu vực sâu hơn bên trong đều nằm dưới quyền kiểm tra của Quân đoàn.

Yulier không đi về phía cổng chính của lâu đài, mà lại đi vòng ra phía đằng sau. Những hàng rào thành cao cùng với cái hào sâu kéo dài tưởng như vô tận, bao quanh tòa lâu đài và ngăn cản bất kể kẻ xâm nhập nào. Hoàn toàn không hề có bóng người đi lại ở nơi đây.

Sau vài phút đi bộ, Yulier dừng lại tại một cầu thang dẫn từ mặt đường đi xuống đoạn khoảng nằm ngang với mặt nước của con hào. Nhìn xuống bên dưới, ta có thể thấy một hành lang tối tăm nằm ở phía bên phải của đầu bên kia cầu thang.

“Giờ chúng ta sẽ đi từ đây xuống đường cống thoát nước của lâu đài, rồi tới chỗ lối vào của dungeon. Dưới đó sẽ hơi tối và chật hẹp đấy…”

Yulier ngừng lời ở đó và nhìn với vẻ nghi ngại về phía Yui, lúc này đang được Kirito bế. Cô bé nhìn với vẻ tức giận và một mực nói.

“Yui không có sợ đâu!”

Nhìn cảnh đó, Asuna bất giác bật cười lên một tiếng.

Cô chỉ giải thích đơn giản về Yui với Yulier rằng “Chúng tôi đang sống cùng với nhau”. Yulier cũng không dò xét thêm gì về việc đó, nhưng đúng như phán đoán, cô ấy hẳn vẫn có chút e ngại về việc mang cô bé đi cùng xuống dungeon.

Asuna lên tiếng để làm giảm bớt nỗi lo ngại của Yulier.

“Không sao đâu, con bé có tính cảnh giác cao hơn vẻ bề ngoài của nó mà.”

“Ừ. Nhất định trong tương lai con bé sẽ trở thành một nữ kiếm sĩ giỏi đấy.”

Nghe thấy lời nhận xét của Kirito, Asuna quay sang nhìn cậu và mỉm cười. Yulier gật đầu.

“Vậy được rồi, chúng ta đi thôi!”

“Nưôôôôôô.”

Thanh kiếm bên tay phải chém xuyên qua người con quái vật.

“Ryaaaaaaa.”

Thanh kiếm bên tay trái đánh văng nó đi, tạo ra một tiếng động lớn.

Cầm lại hai thanh kiếm trên tay sau một quãng thời gian dài, Kirito bung hết sức lực để dành được từ kì nghỉ của mình ra và tung hết đòn này tới đòn khác không ngừng nghỉ về phía đám quái vật. Cả Asuna đang nắm tay Yui và Yulier đang cầm sẵn cây roi kim loại đều chẳng có thời cơ để trổ tài. Cứ mỗi khi một nhóm kẻ thù mới xuất hiện, gồm đủ loại như những con quái trông giống ếch khổng lồ với lớp chất nhầy phủ khắp người, hay những con dạng như tôm nước ngọt có càng màu đen óng ví dụ, thì hai thanh kiếm từ hai bên lại lao tới đâm chém một cách điên cuồng, xé nát mọi thứ xung quanh chúng và tiêu diệt đối phương.

Asuna thì chỉ nghĩ là “Ôi, thôi nào…”, nhưng Yulier thì cứ nhìn không chớp mắt sự thịnh nộ của Kirito với vẻ đầy thắc mắc, còn miệng thì há hốc ra. Hiển nhiên đây là một cảnh tranh đấu ngoạn mục khác xa so với hiểu biết của cô. Cùng với tiếng khích lệ đầy vẻ ngây thơ “Papa, cố lên nào” của Yui, bầu không khí stress hình như càng lúc càng trôi xa hơn.

Đã vài chục phút trôi qua kể từ lúc họ đi từ lối đường cấp nước tối tăm và ẩm ướt tới chỗ dungegon làm từ đá đen này, rồi xông vào bên trong. Nó rộng, sâu và nhiều quái vật hơn phán đoán ban đầu, tuy nhiên nhờ có Kirito với sức mạnh imba [3] của mình vung kiếm dũng mãnh đi trước mở đường nên cả hai nữ kiếm sĩ đều không phải trải qua mệt mỏi gì cả.

“A… Ừm, tôi cảm thấy hơi có chút xấu hổ, vì cứ để mọi người lo hết mọi việc thế này…”

Yulier cúi đầu với vẻ xin lỗi. Asuna cười nhăn nhó và trả lời.

“À không, đằng nào thì Kirito cũng bị mê hoặc bởi cái cảm giác ấy rồi mà… Cứ kệ anh ấy đi.”

“Này, nói thế là sao hả, em xấu tính quá đi.”

Sau khoảng thời gian vừa khuấy tan tác một nhóm quái xong, Kirito nghe thấy lời nói của Asuna và tỏ vẻ tức giận.

“Hay là hai người muốn đổi chỗ?”

“…Đ-để tí nữa đi.”

Asuna và Yulier nhìn nhau và cười.

Cô gái tóc màu bạc dùng roi vẫy bàn tay trái và mở bản đồ ra, sau đó cô chỉ về phía điểm sáng trổ tài vị trí của bạn thân đang đánh dấu nơi Thinker đứng. Vì cô không có bản đồ cụ thể của dungeon này, nên quãng đường từ chỗ họ tới điểm sáng hoàn toàn trống trơn, tuy vậy họ cũng từng thu hẹp được khoảng 70 phần trăm chiều dài cả đoạn đường rồi.

“Mấy ngày nay vị trí của Thinker đều không thay đổi, nên tôi tin là anh ấy đang ở khu vực an toàn. Nếu tới được đó, chúng ta sẽ có thể dùng pha lê dịch chuyển để đi ra ngoài, vậy nên… Xin lỗi nhé, phải nhờ hai người giúp thêm một lát nữa rồi.”

Yulier cúi đầu. Kirito vội cuống cuồng mang hai bàn tay lên vẫy qua vẫy lại.

“K-không đâu, chúng tôi chỉ làm việc này theo ý muốn của mình thôi, với lại cũng có chỗ item rơi từ quái ra nữa, nên…”

“Ồ?”

Asuna hỏi lại theo phản xạ.

“Có món nào tốt rơi ra à?”

“Ừ.”

Kirito mau chóng thao tác trên cửa sổ, thế rồi một miếng thịt màu đỏ sậm xuất hiện cùng với tiếng kêu lách cách. Khuôn mặt của Asuna đơ lại và thầm nghĩ không biết nó gớm ghiếc tới cỡ nào.

“Ca… Cái gì đấy?”

“Thịt ếch! Nhìn qua cũng biết là độ ngon của nó cũng ngang ngửa với độ kì quặc của nó rồi, nên khi nào về nhớ nấu miếng thịt này nhé.”

“Em. Không. Nấu. Đâu!!”

Asuna hét lên, và cũng mở cửa sổ của mình lên. Cô vào trong thùng đồ được chia sẻ chung với Kirito, rồi kéo chọn dòng chữ có ghi «Thịt Scavenger x24» rồi ném nó vào biểu tượng thùng rác một cách không thương tiếc.

“Á! Aaaaaa…”

Nhìn thấy Kirito kêu lên với vẻ mặt vô cùng thiểu não, Yulier mặc dù đã cố nhịn nhưng vẫn không kìm nén được mà ôm bụng cười. Đúng lúc đó-

“Onee – chan, cuối cùng chị cũng cười rồi!”

Yui kêu lên đầy vui vẻ. Cô bé cũng đang cười toe toét.

Nhìn thấy cảnh đó, Asuna ngây người ra – và nhớ lại những chuyện xảy ra khi trước. Ngày ngày hôm qua, Yui cũng lên cơn xúc động mạnh lúc đám trẻ cùng nhau bật cười sau khoảng thời gian đã đánh đuổi được mấy gã thuộc Quân đoàn. Hình như cô bé có một sự nhạy cảm rất đặc trưng so với nụ cười của những người xung quanh mình. Cho dù này là tính cách bẩm sinh của cô bé, hay là do những xúc cảm đớn đau mà cô bé đã phải gánh chịu suốt bây lâu nay thì– Asuna mang cả hai tay ra ôm Yui vào lòng một cách đầy bản năng, và ôm cô bé thật chặt. Từ trong đáy lòng, cô thầm hứa rằng sẽ luôn tươi cười khi ở bên cạnh cô bé.

“Được rồi, chúng ta đi tiếp thôi!”

Sau câu nói của Asuna, cả nhóm lại tiếp tục bước tới, và tiến sâu hơn vào bên trong của dungeon.

Những nhóm quái vật họ đụng độ lúc đầu khi mới đi vào đa số là bao gồm các sinh vật sống dưới nước, nhưng sau khoảng thời gian đi xuống phía dưới cầu thang thì những con quái vật thuộc loại bóng ma như zombi hay hồn ma lại xuất hiện. Tim của Asuna cảm thấy lạnh buốt khi nhìn thấy chúng, tuy nhiên hai thanh kiếm trên tay Kirito vẫn tiếp tục tàn sát trong nháy mắt bất kì kẻ thù nào vừa xuất hiện mà không hề mảy may ngần ngại gì.

Thường thì, việc một người có level cao lại điên cuồng đi săn ở những khu vực có cấp bậc kém hơn nhiều là rất không hợp lẽ, nhưng lần này họ không cần phải quan tâm về việc đó vì chẳng có người chơi nào khác ở quanh đây cả. Nếu như có thời gian thì đây sẽ là một thời cơ tốt để giúp Yulier, vốn nãy giờ vẫn chỉ hài lòng với vai trò trợ giúp, luyện cấp thêm. Tuy nhiên, hiện giờ việc giải cứu Thinker mới là mối ưu tiên hàng đầu.

Hai tiếng đồng hồ trôi qua trong nháy mắt, khoảng cách giữa vị trí hiện tại của cả nhóm và vị trí Thinker đang đứng – nơi mà họ nghĩ là khu vực an toàn – dần dần thu hẹp lại. Kiếm của Kirito lại đánh cất cánh một con kiếm sĩ xương khô màu đen vỡ tan ra thành những mảnh đa giác nhỏ – tới lúc này thì không biết đã có bao nhiêu con quái bị cậu hạ gục rồi. Ngay sau đó, họ cuối cùng cũng nhìn thấy một hành lang đang tỏa ra ánh sáng ấm áp le lói ở ngay trước mặt.

“A, đó là khu vực an toàn.”

Asuna lên tiếng, và Kirito cũng gật đầu xác nhận sau khoảng thời gian đã xác minh lại bằng kĩ thuật dò tìm của mình.

“Chỉ có một người chơi ở bên trong đó thôi. Nơi này an toàn.”

“Thinker!”

Yulier hét lên, không kìm nén nổi bản thân nữa và chạy tới trước, khiến bộ giáp của cô phát ra những tiếng leng keng. Kirito hạ hai thanh kiếm của mình xuống và mau chóng cùng với Asuna đang nắm tay Yui đuổi theo sau. Cả nhóm chạy tới chỗ có ánh sáng đó. Chỉ sau vài giây, họ đã đi qua đoạn đường lượn về phía bên phải ấy, tiếp đó là một ngã ba, và rồi sau đó, một căn phòng nhỏ xuất hiện trong tầm mắt họ.

Vì nãy giờ mắt của mọi người đều đã quen dần với bóng tối, nên thứ ánh sáng tỏa ra từ căn phòng đó khiến cả nhóm đều cảm thấy chói mắt. Ở ngay phía lối vào, có một người đàn ông đang đứng đó. Khuôn mặt người đó bị khuất bóng do ánh sáng chiếu tới từ đằng sau lưng, nhưng lúc này anh ta đang vẫy hai tay rối rít về phía họ.

“Yulierrrr!!”

Ngay khi nhận thấy bóng người đang chạy tới, người đàn ông đó gào lên gọi tên cô. Yulier cũng mang bàn tay trái lên vẫy lại, và càng chạy nhanh hơn nữa.

“Thinker!!”

Giọng nói của người kia hình như hòa lẫn trong đó cả nước mắt, và anh ta hét lên–

“Đừng có lại gần đây!! Con đường đó…!!”

Nghe thấy vậy, Asuna giật mình và chạy chậm lại. Nhưng hình như những lời đó không tới được tai Yulier. Cô vẫn chạy thẳng tới chỗ căn phòng.

Ngay lúc đó.

Cách căn phòng khoảng độ vài mét, ở chỗ điểm khuất phía bên tay phải nơi có một đoạn đường khác giao cắt với đoạn đường mà ba người họ đang di chuyển, một con trỏ màu vàng ngạc nhiên xuất hiện. Asuna ngay mau lẹ xác minh tên của nó. Tên gọi hiện lên trên này là «The Fatal Scythe»–

Nó có nghĩa là lưỡi hái đoạt mệnh, và có chữ “The” ở trong đó. Điều đó chứng tỏ rằng đây là một con boss.

“Khôngggg!! Yulier – san, lui lại mau!!”

Asuna hét lên. Con trỏ màu vàng lướt về phía bên trái, tiến gần tới chỗ giao cắt ở ngã ba đường. Với đà này thìYulier sẽ chạm mặt nó ở ngay đoạn giao nhau. Hầu hết không còn thời gian nữa rồi.

“Kư–!!”

Đột nhiên, Kirito vốn đang chạy ở ngay phía bên tay trái của Asuna hình như – đã biến mất. Thực ra, này là do cậu lao tới trước với một vận tốc quá kinh khủng. Tiếng động va chạm vang vọng khiến những hàng rào xung quanh rung lên.

Kirito di động khoảng độ vài mét với vận tốc ngang với dịch chuyển tức thời rồi mang bàn tay phải ra tóm lấy Yulier từ phía sau lưng, đồng thời tay trái cắm mạnh hết sức có thể thanh kiếm xuống nền đá. Tiếng động dữ dội của kim loại vang lên. Vô số những tia lửa văng ra. Sau khoảng thời gian thực hiện cú phanh nguy cấp tưởng như đốt cháy khét lẹt cả không khí ấy, hai người kịp dừng lại ở ngay trước đoạn ngã ba. Ở khoảng trống gian trước mặt họ, mặt đất gầm lên rung chuyển, và rồi một bóng đen khổng lồ lao vụt qua.

Con trỏ màu vàng vừa lao sang bên trái ấy dừng lại sau khoảng thời gian di chuyển được khoảng độ mười mét. Con quái vật không rõ hình thù ấy bình thản đổi hướng, rồi lại xông tới một lần nữa.

Kirito buông Yulier ra, rút thanh kiếm đang cắm ở trên mặt sàn lên và nhảy về chỗ hành lang bên trái. Asuna cuống cuồng đuổi theo sau.

Yulier sau khoảng thời gian ngã khuỵu xuống vì ngạc nhiên, giờ cũng từng điềm tĩnh trở lại, dù cô vẫn còn đang run rẩy. Cô nép người vào chỗ tường đối mặt với ngã ba. Asuna đặt Yui xuống và giao cô bé cho Yulier, sau đó gọi với lại một cách ngắn gọn.

“Mau đi cùng con bé tới khu vực an toàn đi.”

Cô gái dùng roi ấy gật đầu, gương mặt vẫn trắng bệch. Sau khoảng thời gian nhìn thấy Yulier bế Yui chạy về phía căn phòng, Asuna rẽ sang bên trái và rút thanh liễu kiếm của mình ra.

Đập vào mắt cô là hình ảnh từ phía sau lưng của Kirito vẫn đang đứng bất động trong tư thế sử dụng song kiếm. Nằm ở phía xa hơn một tí là – một cái bóng hình người cao khoảng hai mét rưỡi, được bao trùm bên ngoài bằng một cái áo choàng đen cất cánh lật phật.

Phần bên dưới mũ trùm cũng như hai cánh tay chìa ra từ chỗ cổ tay áo đều là một thứ bóng tối đặc quánh, ngoe nguẩy quấn tròn lại. Ở trên khuôn mặt u ám của nó chỉ có duy nhất hai nhãn cầu đầy mạnh mẽ, nổi vằn lên những mạch máu, đang nhìn xuống chỗ hai người. Trên bàn tay phải của nó là một chiếc lưỡi hái lớn màu đen. Ở trên cái mép lưỡi hái cong cong đầy hung bạo ấy, những vệt chất lỏng màu đỏ đặc sệt đang chảy ri rỉ xuống từng giọt, từng giọt một. Nhìn tổng thể, kiểu dáng của con boss quả thật giống y như tử thần vậy.

Đôi nhãn cầu của gã tử thần xoay vòng vòng, rồi nhìn thẳng vào Asuna. Ngay mau lẹ, cảm nghĩ lạnh buốt chạy dọc khắp người cô, cứ như thể trái tim cô bị bóp nghẹt bởi nỗi sợ hãi thuần túy.

Nhưng với level của nó thì hẳn là con boss này không khó ứng phó lắm.

Nghĩ vậy trong đầu, cô lại cầm sẵn cây liễu kiếm lên. Nhưng đúng lúc đó, Kirito lại tiến lên chắn trước người cô và nói một cách khô khốc.

“Asuna, mau tới chỗ ba người kia và dùng pha lê dịch chuyển ra ngoài đi.”

“Ế…?”

“Con này nguy hiểm lắm. Đến cả kĩ năng nhận diện của anh cũng không tìm ra được chút thông tin nào về nó cả. Nếu chỉ xét về mặt sức mạnh thì nó hẳn là nằm ở cỡ tầng 90.”

“…?”

Asuna nín thở, cả người co cứng lại. Ngay cả trong lúc đó, gã tử thần vẫn đang chậm rãi lướt đi trong không khí và áp sát lại chỗ hai người đang đứng.

“Anh sẽ cố kéo dài thời gian, thế nên mau rời khỏi đây đi!!”

“C-cả Kirito nữa, chúng mình nên cùng…”

“Anh sẽ đuổi theo sau em ngay! Mau lên…!!”

Mặc dù pha lê dịch chuyển là phương tiện cứu cánh cuối cùng để chạy trốn, nhưng nó lại không phải là một thứ dụng cụ toàn năng. Trong quá trình nắm chặt lấy viên pha lê, chọn điểm tới, và hoàn tất quá trình dịch chuyển, có một khoảng trễ kéo dài độ vài giây. Nếu như người dùng bị dính đòn từ quái vật trong khoảng thời gian đó, việc dịch chuyển sẽ bị hủy bỏ. Đây cũng chính là nguyên nhân vì sao khi xảy ra việc chống lệnh trong các party, và có những người tự ý bỏ chạy thì số còn ở lại sẽ bị tử vong mà không thể kéo dài thời gian đủ để thực hiện dịch chuyển tức thời được.

Asuna hoảng lên. Cho dù cả bốn người họ dịch chuyển ra ngoài trước, thì với khả năng chạy của Kirito, có vẻ cậu sẽ vượt qua được con boss và tới được khu vực an toàn. Thế nhưng, vận tốc lao tới mà con boss vừa dấu hiệu lúc nãy quả thật là quá đáng sợ. Nếu chẳng may– cô trốn thoát được ra ngoài trước, mà sau đó Kirito lại không xuất hiện. Cô không tài nào chịu đựng nổi khi nghĩ như vậy.

Asuna nhìn về phía xa của đoạn đường phía bên tay phải.

–Xin lỗi nhé, Yui – chan. Mặc dù mẹ đã nói rằng tất cả chúng ta sẽ ở bên nhau…

Cô thì thầm những lời ấy trong lòng mình, rồi sau đó hét lên.

“Yulier – san, nhờ cô lo cho Yui nhé! Ba người mau trốn khỏi đây đi!”

Yulier lắc lắc đầu, khuôn mặt cô như đông cứng lại.

“Tôi không thể chấp nhận… chuyện như vậy được…”

“Mau lên!!”

Ngay khi đó. Gã tử thần đang vung vẩy lưỡi hái khởi đầu lao tới với vẻ hung bạo đáng sợ, cùng với này là một luồng chướng khí tỏa ra từ chỗ đường viền của cái áo choàng trên người nó.

Kirito bắt chéo hai thanh kiếm trên tay, đứng một cách uy dũng chắn trước mặt Asuna. Asuna vội cuống cuồng bám víu vào lưng Kirito, và cũng mang thanh kiếm của mình lên ở ngay kề bên hai thanh kiếm của cậu. Gã tử thần không hề mảy may để ý tới ba thanh kiếm đó, và vung lưỡi hái nhằm về phía đầu của hai người.

Một tia chớp màu đỏ lóe lên. Hai bên va chạm vào nhau.

Asuna cảm nghĩ được mình đang lăn vòng vòng. Trước tiên cô bị đánh văng lên khỏi mặt đất, đập vào chỗ trần của dungeon rồi nảy lại và ngã tiếp xuống đất một lần nữa. Hơi thở của cô ngắt quãng, còn cảnh vật trước mắt thì tối dần đi.

Ý thức của cô giờ rất mơ hồ, cô xem lại thanh HP của mình và Kirito – cả hai đều đã tụt mất một nửa chỉ sau một đòn vừa rồi. Cái mốc màu vàng tàn nhẫn trên thanh máu kia trổ tài rằng cô sẽ không sống sót nổi nếu dính thêm một chiêu nữa. Cô phải mau đứng dậy. Mặc dù Asuna nghĩ vậy, nhưng thân thể cô lại không động đậy nổi–

–Và rồi, chính vào thời điểm đó.

Cô nghe thấy tiếng bước chân nhẹ nhõm vọng vào tai mình, từng bước từng bước ngắn ngủn tiếp nối nhau. Asuna hoang mang và sợ hãi nhìn sang, và đâp vào mắt cô là những bước chân bé thơ tựa như của một chú mèo con đang tiến về phía bên này mà không hề để tâm tới mối nguy hiểm đang sắp xảy đến.

Đôi tay và đôi chân thon thả. Mái tóc dài màu đen. Đó chính là cô bé Yui, người mà lẽ ra lúc này phải đang ở khu vực an toàn. Cô bé nhìn thẳng vào gã tử thần khổng lồ kia với ánh nhìn không hề có chút gì là sợ hãi.

“Đồ ngốc!! Con mau tránh đi!!”

Kirito gắng gượng điên cuồng cố động đậy phần thân trên của mình, và hét lên. Gã tử thần lại chậm rãi mang lưỡi hái lên cao quá đầu thêm một lần nữa. Nếu Yui bị dính một đòn tấn công ở khoảng cách đó, HP của cô bé chắc rằng sẽ cạn sạch. Asuna cũng cố tìm cách mở miệng ra. Nhưng môi cô cứ cứng đờ lại mà không thể thốt ra được lời nào.

Nhưng ngay sau đó, một chuyện khó tin đã xảy ra.

“Không sao đâu, Papa, Mama.”

Vừa nói vậy, thân thể Yui nhẹ nhõm nổi lềnh bềnh lên giữa không trung.

Đó không phải là một cú nhảy. Cô bé từ từ cất cánh lên như thể đang vỗ một đôi cánh vô hình nào đó, rồi cuối cùng dừng lại hẳn ở độ cao hai mét. Yui nhẹ nhõm mang bàn tay phải quá đỗi nhỏ nhắn của mình ra.

“Khôngggg…! Mau chạy đi!! Mau chạy đi, Yui – chan!!”

Lưỡi hái của gã tử thần vung xuống không chút ngần ngại, tạo ra một vệt sáng màu đỏ – đen như thể muốn xóa tan đi tiếng gào của Asuna. Cái mép nhọn đầy vẻ tàn bạo của nó va vào lòng bàn trắng tay muốt của Yui–

Nhưng ngay trước khi cú va chạm xảy ra, lưỡi hái đó bị ngăn lại bởi một lá chắn màu tím tươi tắn, và bật nảy ra tạo ra một tiếng động đinh tai. Asuna nhìn chằm chằm đầy vẻ sững sờ vào thông báo hệ thống hiện lên ở phía trước lòng bàn tay của Yui.

[Immortal Object], này là dòng chữ được viết ở trên đó, không thể sai được. Bất tử – một đặc tính mà không một người chơi nào có thể có được.

Gã tử thần màu đen xoay xoay nhãn cầu của mình như thể đang bối rối. Liền ngay sau đó, một hiện tượng khác càng khiến Asuna ngạc nhiên hơn xảy ra.

Tiếng “Gôôô!!” vang lên, và ngọn lửa màu đỏ thẫm xuất hiện, xoáy tròn lại xung quanh bàn tay phải của Yui. Ngọn lửa đó trải rộng ra trong nháy mắt, rồi ngay sau đó tụ lại tạo thành một vật thể có hình dạng dài và hẹp. Nó dần dần chuyển thành một thanh cự kiếm. Lưỡi kiếm sáng lấp lánh giữa ngọn lửa cháy rừng rực, dần tạo dựng từ ngay bên trong ngọn lửa và kéo dài ra mãi không ngừng.

Thanh cự kiếm xuất hiện trên tay phải Yui còn dài hơn hết người cô bé. Luồng hào quang tỏa ra từ thứ kim loại trông như thể sắp nóng chảy đến nơi ấy chiếu rọi lên cả đoạn đường. Bị thiêu đốt bởi ngọn lửa cháy rừng rực trên thanh kiếm, bộ quần áo mùa đông to sụ khoác trên người Yui cháy rụi trong chớp mắt. Kì quái hơn nữa là dù lưỡi lửa cũng liếm lên cả chiếc váy liền mảnh và mái tóc dài màu đen của cô bé, nhưng chúng hình như lại chẳng bị tác động gì.

Cô bé bình thản xoay thanh kiếm còn đang cao hơn hết mình ấy một cái–

Không hề ngần ngại chút nào, Yui vung nó lên tạo thành một vệt lửa dài và thách thức gã tử thần.

Mặc dù hành động của con boss chỉ tuân theo những thuật toán đơn giản của hệ thống, nhưng sâu trong đôi mắt đỏ ngầu của nó, Asuna tưởng như thấy được chúng tràn ngập vẻ sợ hãi đầy bản năng.

Được bao phủ bởi những vòng xoáy lửa quấn tròn, Yui lao xuyên qua không trung tạo ra một tiếng gầm đinh tai. Gã tử thần mang lưỡi hái lên và vào tư thế phòng thủ, như thể đang sợ hãi cô bé có vóc dáng nhỏ hơn nó rất nhiều. Khi đã lao tới áp sát con boss, Yui lấy hết sức chém thanh hỏa kiếm to lớn đang cháy rực xuống.

Lưỡi kiếm đang tỏa ra ngọn lửa dữ dội ấy chạm vào cái tay cầm nằm ngang của chiếc lưỡi hái. Trong khoảnh khắc, chuyển động của cả hai bên đều khựng lại.

Không hề dừng lại để tư duy chút nào, thanh hỏa kiếm của Yui lại dịch chuyển. Cứ như thể thứ kim loại nóng rực ấy đang tỏa ra một luồng nhiệt kinh hồn, lưỡi kiếm hào quang ăn sâu vào tay cầm của cây lưỡi hái từng chút một. Với một sức mạnh đủ để xé nát mọi thứ, ngoại trừ mái tóc dài và chiếc váy liền mảnh của Yui cũng như cái áo choàng của gã tử thần, lưỡi kiếm cháy bập bùng làm những tia lửa lớn bắn ra liên tục, chiếu sáng cả khu vực bên trong dungeon và nhuộm một màu cam lên cả khu vực xung quanh.

Không lâu sau–

Một tiếng nổ “Gôôôô” vang lên, và cuối cùng cây lưỡi hái của gã tử thần cũng bị chém đứt ra làm đôi. Ngay sau đó, sức mạnh tích tụ nãy giờ hình như được tung hết ra và thanh cự kiếm biến thành một cột lửa, chém thẳng vào giữa mặt con boss.

“-h…!!”

Asuna và Kirito nheo mắt, che mặt lại theo phản xạ trước sức mạnh kinh hồn tỏa ra từ quả cầu lửa nóng rực xuất hiện lúc đó. Đồng thời Yui vung thanh kiếm xuống, quả cầu lửa cũng nổ tung, nuốt chửng lấy hình hài của gã tử thần vào trong những vòng xoáy màu đỏ rực rồi lan vào sâu bên trong hành lang. Lẫn trong tiếng gầm đinh tai ấy là một tiếng rú mỏng manh với vẻ đớn đau đầy chết chóc đang vang vọng.

Cả hai người chỉ nhắm mắt lại trong tích tắc trước ngọn lửa sáng chói ấy, nhưng khi họ mở mắt ra thì bóng hình của con boss đã biến mất tăm mất tích. Những ngọn lửa nhỏ nghiêng ngả, nằm rải rác khắp nơi trên đoạn đường, tạo ra những tiếng lách tách. Đứng ở ngay trung tâm là Yui; ánh nhìn cô bé đang nhìn xuống dưới chân. Thanh hỏa kiếm cắm trên mặt đất phân rã và tan vào hư vô, chỉ để lại những tia lửa ri rỉ giống như lúc nó xuất hiện vậy.

Asuna cuối cùng cũng lấy lại được sức lực; cô ngẩng lên và chống thanh liễu kiếm của mình xuống đất rồi từ từ đứng dậy. Kirito cũng nhanh chóng đứng dậy ngay sau đó. Cả hai người tiến từng bước loạng choạng về phía Yui.

“Yui… chan…”

Asuna gọi với giọng khô khốc. Cô bé quay lại mà chẳng nói lời nào. Đôi môi cô bé nở một nụ cười, nhưng đôi mắt đen tuyền lại đang ngân ngấn lệ.

Yui ngẩng lên nhìn Asuna và Kirito rồi khẽ khàng nói.

“Papa… Mama… Con, giờ đã nhớ ra toàn bộ mọi chuyện rồi…”

Khu vực an toàn ở nơi sâu nhất của mê cung ngầm bên dưới Hắc Thiết Thành có hình dạng là một hình vuông hoàn hảo. Chỉ có một lối vào duy nhất, và ở phía trung tâm là một khối lập phương dạng như cái bàn làm bằng đá đen nhẵn mịn, tỏa ánh sáng mờ mờ.

Asuna và Kirito lặng im nhìn cô bé Yui, lúc này đang ngồi trên thu lu một cách lặng lẽ trên cái bàn đá. Họ đã bảo Yulier và Thinker rời khỏi đây trước, nên hiện giờ chỉ còn ba người ở đây.

‘Trí nhớ của con đã hồi phục rồi’, sau khoảng thời gian nói xong những lời đó, Yui cứ giữ lặng im suốt vài phút mà chẳng nói thêm gì. Nét mặt của cô bé trông có vẻ gì đó buồn bã, như thể đang ngần ngừ định nói gì đó. Asuna lấy hết quyết tâm ra và hỏi.

“Yui – chan… Con có nhớ gì không…? Mọi chuyện từ trước đến giờ ấy…?”

Ánh nhìn của Yui vẫn hướng xuống, nhưng cô bé cuối cùng cũng gật đầu. Với vẻ mặt như thể không biết nên khóc hay nên cười, cô bé mở miệng.

“Vâng… Giờ em sẽ giải thích mọi việc — Kirito – san, Asuna – san.”

Ngay khi vừa nghe thấy cách xưng hô xã giao ấy, lồng ngực Asuna thắt lại. Cô có một dự cảm đầy lẻ loi cô độc, một niềm tin đớn đau đến ngạt thở, rằng có chuyện gì đó sắp phải kết thúc.

Trong căn phòng hình vuông đó, những lời nói của cô bé Yui cứ nhẹ nhõm tuôn ra.

(*2*)

“GM…”

Kirito thở dài nói.

“Yui, vậy tóm lại thì, con định nói rằng con là một Game Master ư…? Một nhân viên của công ty Argas…?”

Sau vài giây lặng im, Yui nhẹ nhõm lắc đầu.

“…Khi những người phát triển Cardinal giao phó cả việc chăm sóc người chơi cho hệ thống, họ đã chạy thử một chương trình. Thông qua việc sử dụng một tính năng đặc biệt của Nerve Gear, nó theo dõi chi tiết cảm xúc của người chơi, và xuất hiện ở bên cạnh những ai đang gặp vấn đề để lắng nghe họ… «Mental Health – Counselling Program»(Chương trình tư vấn về sức khỏe tinh thần), MHCP phiên bản 1, tên mã «Yui». Đó chính là em.”

Asuna nín thở lại vì quá đỗi ngạc nhiên. Cô không tài nào hiểu được ngay những lời cô bé vừa nói.

“Chương trình ư…? Ý con là một AI…?”

Cô thấp giọng hỏi. Yui gật đầu, một nụ cười buồn thảm nở trên môi cô bé.

“Thế nên để làm người chơi không cảm thấy khó chịu, em đã được cung cấp tính năng mô phỏng cảm xúc. –Toàn bộ đều là giả hết… đến cả những giọt nước mắt này cũng vậy… Em xin lỗi, Asuna – san.”

Những giọt nước mắt to tròn lăn xuống từ đôi mắt của Yui, trở thành những hạt ánh sáng lấp lánh rồi tan biến. Asuna nhẹ nhõm bước tới một bước về phía Yui và mang bàn tay của mình ra, nhưng Yui khẽ lắc đầu. Cứ như thể– cô bé không có tư phương pháp để được nhận cái ôm của Asuna vậy.

Asuna vẫn không tài nào tin được những chuyện này. Cô gắng gượng lên tiếng.

“Nhưng… Nhưng việc mất trí nhớ…? Chuyện như thế có thể xảy ra với AI được sao…?”

“…Hai năm trước… Vào ngày trò chơi chính thức vận hành…”

Yui hướng ánh nhìn xuống, và tiếp tục giải thích.

“Mặc dù em cũng không biết toàn bộ chi tiết sự việc đã xảy ra, nhưng «Cardinal» đã giao một mệnh lệnh không có trong kế hoạch cho em. Nó cấm em tuyệt đối không được tiếp xúc với người chơi… Vì bị cấm không được giao tiếp một cách rõ ràng với họ, nên em chỉ có thể miễn cưỡng làm tiếp công việc theo dõi về trạng thái sức khỏe tinh thần của người chơi.”

Asuna ngay mau lẹ suy đoán theo phản xạ rằng, cái “mệnh lệnh không có trong kế hoạch” ấy được mang ra là do sự điều khiển của GM duy nhất trong SAO, Kayaba Akihiko. Yui hẳn là không biết gì về kẻ đó, cô bé tiếp tục lên tiếng, khuôn mặt nhíu lại với vẻ buồn bã.

“Tình hình – nói đơn giản thì là xấu hết mức có thể… Gần như toàn bộ người chơi đều bị xâm chiếm bởi những cảm xúc tiêu cực như sợ hãi, tuyệt vọng và điên cuồng trong phần lớn thời gian; thi thoảng lại có người rơi vào trạng thái điên loạn. Em cứ tiếp tục nhìn sâu vào bên trong trái tim của những người đó. Vốn ban đầu em chẳng thể nào ngăn được mình không tới ngay chỗ những người chơi đó, lắng nghe cậu chuyện của họ và giúp họ giải quyết những vấn đề đó… nhưng với vị trí của em khi đó thì chẳng có cách nào để tiếp xúc với họ cả… Mối mâu thuẫn giữa việc có ý thức về trách nhiệm của mình và việc bản thân không có đủ quyền hạn để thực hiện trách nhiệm ấy – nó đã dần dần khiến em gặp vô số lỗi, và cuối cùng là héo mòn dần đi…”

Tại nơi sâu thẳm bên trong mê cung ngầm yên tĩnh ấy, giọng nói mỏng manh của Yui lan tỏa đi tựa như một sợi chỉ bạc đang run rẩy. Cả Asuna và Kirito đều chỉ biết lắng nghe một cách chuyên chú mà chẳng thốt lên được lời nào.

“Một ngày nọ, khi em đang thực hiện công việc theo dõi như mọi khi, em để ý thấy có một cặp đôi mang những chỉ số tinh thần khác biệt hẳn so với những người chơi khác. Suốt khoảng thời gian trước đó, em chưa từng gặp kiểu mẫu hoạt động của não nào như vậy cả. Niềm vui… sự yên bình… nhưng không chỉ có vậy… Em cứ suy nghĩ mãi xem rốt cuộc những cảm xúc đó là cái gì, và tiếp tục theo dõi hai người ấy. Một mong muốn bí ẩn dần hình thành bên trong em khi em tò mò quan sát hành động và những cuộc trò chuyện của họ. Trước đó em chưa từng quen làm những việc như thế, vậy nhưng… em cứ muốn được gần gũi hơn với hai người ấy… trong một bối cảnh thật thân mật, và em muốn được nói chuyện trực tiếp với họ… Với ước mong được ở gần họ hơn, dù chỉ một chút thôi, ngày nào em cũng đi quanh quẩn ở chỗ bảng điều khiển hệ thống gần ngôi nhà mà hai người họ đang sinh sống nhất. Chắc là khi đấy, em cũng đã bị suy nhược đáng kể rồi, và ngay đúng lúc đó…”

“Tức là, lúc ở khu rừng tại tầng 22…?”

Yui khẽ gật đầu.

“Vâng. Kirito – san, Asuna – san… Em đã luôn luôn muốn… được gặp hai người… Khi em nhìn thấy hai người ở chỗ khu rừng đó… em đã cảm thấy hạnh phúc vô cùng… Thật là kì lạ; em đáng ra không thể nào có những suy nghĩ như vậy được mới phải… Em vốn chỉ là một chương trình mà…”

Yui như vỡ òa ra trong nước mắt, và chẳng nói tiếp gì nữa. Một cảm nghĩ khó tả tràn ngập trong lòng Asuna; cô nắm hai bàn tay lại thật chặt và mang lên trước ngực.

“Yui – chan… con là một AI thực sự, phải không? Vậy nên con cũng có khả năng tư duy, đúng chứ?”

Nghe thấy những lời nhỏ nhẹ như thì thầm đó của Asuna, Yui hơi cúi đầu và trả lời.

“Em… không hiểu được nữa… Chính xác thì chuyện gì đã xảy ra với em…”

Đúng lúc đó, Kirito vốn vẫn giữ lặng im nãy giờ chợt tiến lên một bước.

“Yui, con không còn là một chương trình được điều khiển bởi hệ thống nữa. Vì vậy con hẳn là có thể nói ra được những mong muốn của chính mình mà.”

Và rồi cậu nói với giọng rất nhẹ nhõm.

“Ước muốn của con là gì nào, Yui?”

“Em… em muốn…”

Yui vươn mạnh đôi tay thon thả của mình về phía hai người.

“Muốn chúng ta luôn được ở bên nhau… Papa… Mama…!”

Chẳng buồn gạt đi những giọt nước mắt đang lăn dài trên gương mặt mình, Asuna lao về phía Yui và ôm thật chặt thân thể nhỏ nhắn của cô bé vào lòng.

“Chúng ta, sẽ luôn ở bên nhau, Yui – chan.”

Ngay sau đó, Kirito cũng vòng hai cánh tay của mình ôm lấy cả Asuna và Yui.

“Ừ… Yui là con của chúng mình mà. Cùng về nhà thôi. Cả nhà ta sẽ sống bên nhau… mãi mãi…”

Vậy nhưng – cô bé Yui đang dụi đầu vào ngực Asuna khẽ lắc đầu.

“Ơ…”

“Quá… muộn mất rồi…”

Kirito bối rối hỏi lại.

“Sao lại như thế… Cái gì quá muộn cơ…”

“Lí do con phục hồi lại được kí ức… là vì con đã chạm vào tảng đá đó.”

Yui quay về phía trung tâm căn phòng, và mang bàn tay thon thả của mình lên chỉ về phía khối lập phương màu đen đang nằm ở đó.

“Khi Asuna – san đẩy con về phía vùng an toàn lúc nãy, con đã tình cờ chạm vào hòn đá, và đã hiểu ra được ngay. Nó không phải chỉ là một vật thể trang trí… Đó là một bảng lệnh được cài đặt ở đó đề phòng trường hợp khi GM cần truy cập khẩn cấp.”

Như thể trong lời nói của Yui có một dạng mệnh lệnh nào đó, vô số tia sáng chiếu rọi ra từ phía hòn đá màu đen. Liền đó, một tiếng “bíp” mờ nhạt vang lên, và một keyboard lập thể lờ mờ màu xanh lục nổi lên từ bên trên mặt phẳng của nó.

“Con tin chắc là con boss vừa rồi trú ngụ ở đây là để ngăn không cho người chơi tiến vào khu vực này. Con đã truy cập vào hệ thống bằng bảng lệnh này, và đã gọi ra «Object Eraser» rồi dùng nó để tiêu diệt con boss. Đồng thời, cơ chế sửa lỗi của Cardinal cũng giúp phục hồi lại bộ phận xử lí ngôn ngữ vốn đã bị hư hỏng của con, nhưng… cùng lúc đó, Cardinal cũng đã tìm ra con – kẻ suốt bấy lâu nay vẫn hoạt động một mình. Hiện giờ, hệ thống lõi đang quét qua chương trình của con. Nó sẽ đưa ra kết luận rằng con là một thực thể ngoại lai, và hẳn là con sẽ bị xóa đi. Con đã… không còn nhiều thời gian nữa rồi…”

“Chuyện… chuyện đó…”

“Không lẽ không còn cách nào sao! Nếu chúng ta rời khỏi chỗ này…”

Yui chỉ nở một nụ cười buồn thảm khi nghe thấy những lời nói của hai người. Những giọt nước mắt lại lăn trên má cô bé.

“Papa, Mama, cảm ơn hai người. Chúng ta phải vĩnh biệt tại đây thôi.”

“Không! Mẹ không muốn chuyện đó xảy ra!!”

Asuna gào lên vô vọng.

“Đây mới chỉ là điểm khởi đầu thôi mà!! Từ giờ trở đi, sống yên bình… và hạnh phúc ở bên nhau, cùng với mọi người…”

“Ở trong bóng tối ấy… Trong suốt quãng thời gian con đã phải chịu đựng mà chẳng biết bao giờ mới kết thúc đó, sự tồn tại của Papa và Mama là thứ duy nhất khiến con được khuây khỏa.”

Yui nhìn thẳng vào Asuna. Một ánh sáng mờ ảo khởi đầu bao phủ lấy toàn thân cô bé.

“Yui, đừng đi mà!!”

Kirito nắm lấy bàn tay cô bé. Những ngón tay nhỏ nhắn của Yui nhẹ nhõm nắm lấy bàn tay Kirito.

“Khi con ở bên cạnh Mama và Papa, mọi người đều có thể mỉm cười được… Con đã rất vui trước việc đó. Con có một yêu cầu, đó là kể từ giờ trở đi… hai người hãy thay con… giúp đỡ mọi người… mang đến niềm vui cho họ…”

Mái tóc đen và chiếc váy liền mảnh của Yui bất đầu tan rã ra thành những hạt ánh sáng trôi nổi lãng đãng, cứ như làn sương sớm vậy. Khuôn mặt đang mỉm cười của cô bé dần trở nên trong suốt. Bóng hình của Yui nhòa dần đi.

“Không! Mẹ không muốn như vậy!! Nếu như không có Yui – chan ở đây thì sao mẹ có thể mỉm cười được chứ!!”

Bị bao phủ bởi luồng ánh sáng đang lan dần ra, Yui mỉm cuời cười một cách ngọt ngào. Cô bé mang bàn tay đang sắp tan biến của mình lên vuốt ve bờ má Asuna.

–Mama, hãy cười lên…

Khi giọng nói yếu ớt đó vang vọng trong đầu Asuna, một luồng ánh sáng chói mắt dữ dội lan tỏa ra; và khi nó tan dần đi, thì chẳng còn sót lại gì trong vòng tay của Asuna cả.

“Ưaaaaaaaaa!!”

Asuna không kiềm chế được và hét lên, rồi khuỵu gối xuống. Cô quỳ trên mặt sàn lát đá và khóc to như một đứa trẻ. Những giọt nước mắt rơi xuống đất, từng giọt từng giọt một, hòa lẫn với chút ánh sáng còn sót lại của Yui, và rồi tan biến.

Phần 4

Một làn gió dịu nhẹ ấm áp thổi qua bãi cỏ, cứ như thể là cái lạnh buốt giá từ ngày hôm qua chưa từng tồn tại vậy. Hình như bị thu hút bởi buổi tiệc ăn mừng, muôn vàn những chú chim nhỏ đậu xuống cành cây trong vườn; chúng ngó nghiêng về phía nhân loại với vẻ thích thú.

Một buổi tiệc ngoài trời được tổ chức mà chẳng màng tới thời tiết ở ngay khoảng sân trước rộng lớn của nhà thờ của Sasha, với những chiếc bàn ăn lớn được bê từ nhà ăn ra đặt ở ngoài đó. Đồ ăn được lấy ra khỏi chiếc lò vi sóng lớn như thể một phép thuật diệu kì, khiến lũ trẻ reo hò đầy vui vẻ.

“Không ngờ trong toàn cầu này … lại có món ăn ngon như vậy.
Tổng lãnh đạo của Quân đoàn, Thinker, người vừa được giải cứu đêm ngày hôm qua, cắn một miếng thịt nướng được sơ chế bởi tài nghệ nấu ăn của Asuna và nói với vẻ đầy thán phục. Yulier ngồi bên cạnh mỉm cười nhìn anh ta. Vẻ ngoài của cô khiến người ta có ấn tượng rằng Yulier là một nữ chiến binh lạnh lùng, nhưng khi ở bên cạnh Thinker, cô hình như chỉ là một người vợ trẻ đầy vẻ tươi vui.

Còn về Thinker, mặc dù ngày hôm qua không kịp có thời gian để nhìn kĩ anh ta, nhưng khi ngồi cùng bàn với nhau như vậy này thì hình như anh ta tạo cho người khác cảm nghĩ rằng mình là một người niềm nở – rất khác với hình ảnh của người đứng đầu một tổ chức lớn mà mọi người vẫn thường nghĩ.

Vóc người của anh ta chỉ hơi nhỉnh hơn một tí so với Asuna, và rõ ràng là thấp hơn Yulier. Khoác bên ngoài thân thể có vẻ hơi phục phịch của Thinker là một bộ quần áo đơn sơ, và anh ta cũng không mang theo món vũ khí nào trên tay. Yulier đang ngồi bên cạnh cũng vậy, ngày hôm nay cô không mặc bộ đồng phục của Quân đoàn.

Thinker mang cốc ra nhận chỗ rượu mà Kirito rót mời, và gật đầu một cái thật mạnh – hiển nhiên đây không phải là lần đầu anh ta làm như vậy.

“Asuna – san, Kirito – san, lần này thật sự đều là do hai người trợ giúp chúng tôi
cả. Tôi không biết nên cảm ơn các bạn thế nào cho phải…”

“À không, ở ngoài đời thực tôi cũng nhận được giúp đỡ khá nhiều từ “MMO Today” mà.”

Kirito cười trả lời.

“Đúng là một cái tên đầy hoài niệm.”

Nghe thấy thế, một nụ cười toe toét nở trên khuôn mặt béo tròn của Thinker.

“Hồi đó, với gánh nặng phải cập nhật hàng ngày, tôi đã nghĩ rằng mình chẳng nên đứng ra điều hành một trang tin làm gì cho phiền phức, nhưng nếu đem so với việc làm chủ guild thì việc đó vẫn còn có chút dễ thở hơn. Đáng ra tôi cũng nên lập một quầy bán báo ở đây thì hơn, nhỉ.?”

Một tràng cười vui vẻ vang lên.

“À vậy… thế Quân đoàn hiện giờ ra sao rồi…?”

Nghe thấy Asuna hỏi, nét mặt của Thinker thay đổi.

“Kibaou và người của anh ta đã bị trục xuất rồi. Đáng lẽ ra tôi phải làm việc đó từ sớm hơn mới phải. Với cái tính tranh luận kém cỏi của tôi thì mọi việc chỉ càng trở nên tồi tệ hơn mà thôi… – Thậm chí tôi đã nghĩ tới việc giải thể Quân đoàn.”
Asuna và Kirito ngay mau lẹ mở to mắt ra vì ngạc nhiên.

“Anh… hẳn là đã cân nhắc về việc đó khá lâu rồi.”

“Quy mô của Quân đoàn đã trở nên quá lớn rồi… Tôi sẽ phá bỏ guild đi và từ đó, xây dựng lại một tổ chức yên bình hơn nhằm mục đích hỗ trợ mọi người. Nếu cứ phá hủy đi rồi bỏ rơi nó thì quả thật là quá thiếu trách nhiệm rồi.”

Yulier nhẹ nhõm nắm lấy bàn tay Thinker và nói tiếp lời anh ấy.

“ – Chúng tôi định sẽ phân bổ toàn bộ tài sản mà Quân đoàn đã kiếm được bấy lâu nay cho không chỉ các thành viên, mà còn chia đều cho cả những người cư trú tại thành phố này nữa. Sasha – san, chúng tôi thật sự rất xin lỗi vì đã gây ra nhiều phiền toái đến vậy trong thời gian qua.”

Yulier và Thinker đột nhiên cúi đầu thật thấp, khiến đôi mắt phía sau đôi mắt kính của Sasha chớp chớp đầy vẻ ngạc nhiên. Cô cuống cuồng mang hai bàn tay lên vẫy vẫy trước mặt.

“Ấy không, hai người quá lời rồi. Bọn trẻ cũng được những người tốt trong Quân đoàn giúp đỡ ở ngoài khu vực bãi luyện cấp mà.”

Sau lời phủ nhận đầy thành thật ấy của Sasha, mọi người lại bật cười thêm một lần nữa.

“Mà, bỏ chuyện đó qua một bên đi…”

Yulier nghiêng đầu và nói.

“Cô bé xuất hiện ngày hôm qua, Yui – chan… tình hình cô bé ra sao rồi…?”

Asuna nhìn Kirito, rồi mỉm cười trả lời.

“Yui đã… quay trở về nhà của mình rồi…”

Cô nhẹ nhõm mang bàn tay phải đặt lên ngực mình. Ở trên đó, có một chiếc vòng cổ vừa mới xuất hiện từ ngày hôm qua tới giờ đang tỏa sáng le lói. Ở điểm cuối của chuỗi dây màu bạc tuyệt đẹp này, có một mặt dây chuyền cũng bằng bạc đang treo ở đó, bên trên nó có đính một viên đá quý trong veo sáng lấp lánh. Khi cô nhẹ nhõm vuốt lên viên đá quý hình giọt lệ ấy, hình như có một hơi ấm mỏng manh truyền tới đầu ngón tay cô.

Lúc đó–

Khi Yui bị bao phủ trong luồng ánh sáng ấy và tan biến, Asuna đã khuỵu xuống mặt sàn lát đá khóc nức nở, còn Kirito đứng bên cạnh cô thì đột nhiên hét lớn.

“Cardinal!!”

Kirito ngẩng gương mặt đẫm lệ của mình lên nhìn trần căn phòng và gào lên.

“Ngươi đừng hòng nghĩ rằng mọi việc… sẽ luôn diễn ra theo ý của ngươi!!”
Kirito điềm tĩnh trở lại, rồi đột ngột nháy lên chỗ cửa sổ dòng lệnh điều khiển ở trung tâm căn phòng. Cậu khéo léo gõ lên keyboard lập thể vẫn còn đang hiển thị ở đó. Trong một khoảnh khắc, sự ngạc nhiên của Asuna đã gạt đi nỗi đau thương của cô; cô kêu lên khi nhìn thấy cảnh tượng đó với vẻ thắc mắc.

“Kirito – kun… Anh đang…!?”

“Nếu vẫn… nếu vẫn như hiện giờ, thì mình có thể sẽ xâm nhập được vào hệ thống bằng tài khoản GM…”

Kirito lẩm bẩm trong lúc vẫn không ngừng gõ phím, thế rồi một cửa sổ lớn xuất hiện trước mặt cậu cùng với một tiếng “Bíp”, và luồng sáng chói lọi từ những chuỗi kí tự đang nhanh chóng cuộn xuống chiếu rọi khắp căn phòng. Khi Asuna vẫn còn đang ngây người nhìn sự việc trước mắt, thì Kirito tiếp tục nhập thành công vô số câu lệnh nữa. Một cửa sổ hiện thị thanh tiến trình hiện lên, và khi cái thanh nằm ngang ở trên đó chạy tới hết đầu bên phải–

Toàn thể cửa sổ dòng lệnh làm từ đá đen đột nhiên lóe lên ánh sáng màu trắng ám sắc xanh lam, và ngay sau đó, Kirito bị đánh văng đi sau một tiếng nổ chát chúa.

“Ki- Kirito – kun!!”

Asuna hoảng lên, và nhích dần tới chỗ Kirito vừa rơi xuống sàn.

Kirito ngồi dậy và lắc lắc đầu, rồi nở một nụ cười yếu ớt với vẻ mặt phờ phạc; cậu quay lại nhìn Asuna và chìa bàn tay phải đang nắm lại của mình ra. Asuna chẳng hiểu chuyện gì đang xảy ra, và cũng mang bàn tay ra giống như Kirito.
Một viên pha lê hình giọt lệ rơi từ lòng bàn tay Kirito xuống bàn tay cô. Ở phía trung tâm của viên pha lê được cắt giũa một cách tỉ mỉ ấy, có một ánh sáng trắng đang chớp chớp đập “thình thịch”.

“Đ – đây là…”

“…Trước khi quyền quản trị gốc mà Yui đã kích hoạt bị cắt đứt, anh đã tìm mọi cách ngắt kết nối mã gốc chương trình của Yui ra khỏi hệ thống, và chuyển đổi nó thành vật thể…”

Vừa nói xong, cậu đổ gục xuống đất như thể đã hết sạch sức lực và nhắm mắt lại.

“Yui – chan… con… ở trong đó ư… Yui – chan… của mẹ…”

Nước mắt Asuna lại tuôn ra không ngừng. Như để trả lời Asuna, ở giữa viên pha lê ấy, luồng sáng mờ mờ nháy lên một cái thật mạnh.

Cả hai người lưu luyến vẫy tay chào Sasha, Yulier, Thinker và bọn trẻ. Một cơn gió mát lành hòa lẫn với mùi hương của cánh rừng nghênh đón Asuna và Kirito khi họ bước ra từ cổng dịch chuyển ở tầng 22. Dù chuyến hành trình chỉ kéo dài ba ngày, nhưng có cảm nghĩ như nó dài hơn thế rất nhiều. Asuna hít một hơi thật sâu.

Thật là một toàn cầu rộng lớn–

Asuna lại một lần nữa nghĩ về toàn cầu kì bí trôi nổi trên không này. Ở mỗi tầng trong số vô vàn những lớp của nó, có những nhân loại đang sống tại đó, trải qua từng ngày với đủ những cung bậc xúc cảm vui buồn khác nhau. Mà không, những sự việc đau lòng vẫn chiếm số lượng nhiều hơn. Vậy nhưng những nhân loại ấy vẫn ngày ngày tiếp tục tranh đấu.

‘Nơi mà mình nên ở chính là…’

Asuna liếc nhìn đoạn đường mòn dẫn về ngôi nhà của cô, rồi ngẩng lên nhìn đáy của tầng trên.

–‘Quay trở lại tiền tuyến thôi’, cô chợt nghĩ vậy.

Trong tương lai gần, cô sẽ không thể tránh khỏi việc lại phải cầm kiếm lên rồi trở lại chiến trường của mình. Cô không biết việc đó sẽ kéo dài bao lâu, nhưng cô sẽ chiến đầu cho tới khi nào toàn cầu này được phá giải hoàn toàn, để mọi người lại có thể nở nụ cười thật sự. Mang hạnh phúc tới cho toàn bộ mọi người – này là điều mà Yui mong ước.

“Này, Kirito – kun.”

“Hmm?”

“Nếu trò chơi này được phá đảo và thế giới này biến mất, chuyện gì sẽ xảy ra với Yui – chan?”

“À… Ừ thì, chắc là sẽ tốn thêm chút dung lượng bộ nhớ nữa. Anh đã chuyển đổi cô bé thành một phần dữ liệu môi trường của bộ cài máy khách và lưu vào bộ nhớ lưu trữ riêng trong Nerve Gear của anh. Mặt khác, việc giải nén Yui sẽ có một chút khó khăn… nhưng chắc là vẫn làm được thôi.”

“Ra vậy.”

Asuna quay người lại và ôm Kirito thật chặt.

“Vậy được rồi, nhất định chúng mình sẽ gặp lại Yui – chan ở thế giới bên ngoài. Gặp lại đứa con đầu lòng của chúng mình.”

“Ừ, nhất định thế.”

Asuna cúi xuống nhìn viên pha lê đang sáng lấp lóe nằm ở giữa hai người. “Mama, hãy cố lên nhé…” Cô tưởng như đã nghe thấy giọng nói mờ ảo ấy bên tai mình.

(Hết)

Chú tuần lộc mũi đỏ (Aincrad tầng thứ 46, tháng Mười Hai năm 2023)

Phần 1

Chiêu «Vorpal Strike» chém xuyên màn đêm. Cùng với tia sáng màu huyết dụ của nó, thanh HP của hai con quái vật khổng lồ dạng sâu bọ tụt xuống mức zero.

Sau khoảng thời gian xác nhận bằng tầm nhìn ngoại biên rằng những đa giác của chúng đã tan biến, tôi thu kiếm lại ngay khi người thả lỏng được ra, và xoay người đỡ nhát cắn từ một cặp hàm to sắc nhọn khác. Bị hạ gục với cùng «Kiếm Kỹ» như ban nãy, con quái vật phát ra tiếng kêu ‘Giii’ trước khi ngả người ra sau và gục chết.

Chiêu công kích hạng nặng bằng vũ khí một tay này chỉ mới xuất hiện trong bảng tuyệt kỹ của tôi ba ngày xưa, khi «Đơn Thủ Kiếm Kỹ» lên đến cấp 950, và nó đã tỏ ra vô cùng tiện lợi. Dù có khoảng hồi phục rất lâu khiến người chơi bị lâm vào thế thụ động, tầm tác động của tuyệt kỹ lại dài gấp đôi vũ khí thi triển; và lực đánh tương tự với một thanh trường kích hạng nặng của nó cũng đủ để bù cho điểm thiếu sót này. Tất nhiên, nếu dùng trong PvP, những người chơi khác sẽ mau lẹ đoán ra thời gian xuất chiêu. Thế nhưng, những động đậy đơn giản của bọn AI lại không thể chống đỡ được thế này. Vậy nên ta chỉ cần dùng đi dùng lại, không ngừng thổi tung đám quái vật dưới hiệu ứng đỏ sẫm của nó.

Tuy nói là thế, khi đã tranh đấu khoảng một tiếng dưới ánh đuốc lờ mờ, tôi khởi đầu cảm thấy sức tập trung của mình giảm, và không thể phản công được trước những bộ hàm to khỏe cùng chất nhầy đầy α-xít của lũ quái vật như trước. Tuy tấn công theo bọn, nhưng level của chúng không hề nhỏ. Khu vực này cách 3 tầng so với tiền tuyến ở tầng 49, vì vậy quái vật ở đây rất mạnh. Dù vẫn còn trong mức an toàn nếu xét đến cách biệt level, giả sử nếu có một bọn lớn tấn công và phong bế xung quanh thì thanh HP của tôi vẫn sẽ mau chóng xuống mức vàng.

Chỉ có một lí do khiến người ta bỏ mặc nguy hiểm và xuống tầng đã được khai phá. Nơi này hiện là bãi train kinh nghiệm tốt nhất trong số các khu luyện cấp được biết tới. Bọn kiến khổng lồ chui ra từ hang động quanh vách đá có sức tấn công cao, nhưng HP và giáp của chúng đều rất thấp. Miễn là có thể tránh được đòn, bạn sẽ mau chóng hạ được rất nhiều con. Nhưng cũng như tôi đã nói ban nãy, nếu bị phong bế có thể sẽ không chống trả kịp và kéo theo tử vong, vì vậy nơi này không được xem là khu luyện cấp thích phù hợp với người chơi solo. Và bởi vì nó rất nổi tiếng, mỗi party chỉ được cho một tiếng để đi săn. Chỉ mình tôi là người chơi solo tại đây. Ngay lúc này đây, vẫn có rất nhiều gương mặt thân thuộc từ vô số guild đang đứng trong hàng người chờ ở cổng. Hẳn không ít trong số đó đang mang dấu hiệu chán ghét như thể vừa bị kẻ khác dẫm lên mà bước tới. Nếu chỉ là mất kiên trì thì vẫn còn tốt, nhưng khá nhiều người chơi vốn đặt nặng trí não tập thể lại xem tôi là “Thằng ngốc mạnh nhất” hay “Beater bại hoại” – tất nhiên giờ tôi không thể nào xác minh được.

Đồng hồ hiển thị phía bên trái tôi cho thấy đã 57 phút trôi qua. Tôi quyết định sẽ nghỉ sau đợt quái kế. Tôi thở một hơi dài và chờ đợi, này là phương pháp để tận dụng toàn thể lực tập trung của mình.

Bọn kiến xông tới từ hai phía trái phải, tôi đương đầu với một con bên phải, và ném dao chặn đường no trước khi kết liễu con bên cánh trái với tuyệt kỹ công kích ba lần «Sharpnail». Xoay người lại, tôi dùng «Vorpal Strike» chém xuống cặp hàm đang mở to của một con khác. Trong lúc chờ tuyệt kỹ hồi phục, tôi lấy găng tay trái hất vết axít xanh đục bắn vào người mình. Tiếng lèo xèo vang lên khi thanh HP rút xuống, tôi bật người nhảy lên cao và chém thẳng vào khuyết điểm trên bụng con kiến ngay giữa không trung, giết chết nó ngay tức khắc. Với hai con cuối, phân nửa của combo dài nhất tôi biết thi triển, một chuỗi liên hoàn 6 chiêu, được dùng đến. Trước khi bọn kiến tiếp theo xuất hiện, tôi ngạc nhiên vùng chạy.

Sau khoảng thời gian chạy ra xa 30 mét tính từ thung lũng của bọn kiến trong 5 giây, tôi lộn ra khỏi lối vào hẹp và hít một hơi. Đón lấy một ngụm không khí trong lành, tôi không khỏi tự hỏi cơn đau này chỉ là thúc đẩy trí não hay thật sự thân thể tôi đã ngưng thở. Dù thế nào thì, bụng tôi thắt lại, không chịu đựng nổi sự buồn nôn, tôi gục xuống mặt tuyết lạnh giá.

Những tiếng bước chân vọng vào tai tôi khi tôi nằm dưới nền đất. Dù có quen biết những người này, tôi cũng không có sức để nói câu “chào” nổi. Đang khẽ vẫy tay bảo họ đi tiếp, tôi nghe được một giọng nói thô kệch đi kèm với tiếng thở dài.

“Level của tớ và các cậu đã cách nhau xa quá rồi, nên hôm nay tớ sẽ không tham gia. Nghe này. Không được làm hỏng đội hình vòng tròn, và luôn phải để ý đến những người xung quanh. Không cần phải ngại khi gọi tớ nếu gặp điều gì nguy hiểm đâu. Thêm nữa, nếu kiến chúa xuất hiện phải chạy ngay lập tức.”

Sau khoảng thời gian nhận chỉ đạo từ trưởng nhóm, sáu hoặc bảy người gì đó trả lời lại “Vâng!” hay “Hô!”, và những tiếng bước chân dồn dập đi xa dần. Tôi thở dốc vài lần, và sau khoảng thời gian đã ổn định được nhịp hô hấp, tôi chống tay phải đứng dậy và tựa mình vào một thân cây gần bên.

“Đón lấy này!”

Bắt lấy bình thuốc chữa thương với vẻ nhớ ơn, tôi dùng ngón cái mở nút bình và uống một hơi liền. Dù có vị đôi chút giống với nước chanh vắt nhầm cả vỏ, tôi vẫn nghĩ nó rất ngon. Ném cái bình rỗng xuống đất và nhìn nó tỏa ánh đỏ rồi tan biến, sau đó tôi ngước lên.

Klein, thủ lĩnh guild «Phong Lâm Hỏa Sơn» – người tôi gặp vào ngày đầu của trò chơi tử thần SAO này, vẫn còn đeo cái khăn thô thiển đó; cặp môi bên trên bộ râu lôi thôi cậu ta mấp máy:

“Kirito, nói kiểu gì thì việc này cũng ngớ ngẩn hơn mức bình thường rồi đấy. Hôm nay cậu đến đây từ lúc nào?”

“Hơ… khoảng 8 giờ tối.”

Nghe tôi trả lời bằng giọng khô khốc, Klein làm ra vẻ mặt không hài lòng rất cường điệu.

“Này, này, giờ đã hai giờ sáng, cậu ở trong đây sáu tiếng rồi đấy. Ở khu luyện cấp nguy hiểm thế này, dùng hết sức thì chỉ có chết không kịp ngáp.”

“Không sao. Tớ có thể nghỉ khoảng hai tiếng trong khi đợi.”

“Vậy ra nếu không ai đến cậu sẽ chiến đấu tiếp chứ gì!”

“Chính vì thế tớ mới chọn thời điểm này. Nếu đến vào lúc ban ngày, tớ sẽ phải đợi năm đến sáu tiếng.”

Lẫn trong câu trả lời “Đồ hâm” của Klein là một tí sửng sốt. Rồi cậu ta gỡ dây đeo thanh katana bên hông và nặng nhọc ngồi xuống trước mặt tôi.

“…ừm, về thực lực của cậu, ngay từ ngày đầu chơi SAO tớ đã biết rất rõ rồi… Thế giờ cậu level bao nhiêu rồi?”

Một trong những đường sống của người chơi là giữ bí mật về các chỉ số như level. Bởi vậy không hỏi về chúng là luật bất thành văn trong SAO. Nhưng trước giờ tôi không hợp lí do để giấu Klein, và trả lời thành thực.

“Hôm nay tớ lên level 69.”

Bàn tay đang xoa cằm chợt dừng lại, đôi mắt chàng trai mở to bên dưới chiếc khăn cuốn quanh đầu.

“…Ê này, không đùa chứ? Từ khi nào cậu hơn tớ đến cả mười level vậy – và thực sự tớ không hiểu nổi. Gần đây cậu tăng cấp đến mức khó tin. Chắc hẳn phải train cả ban ngày khi khu luyện cấp ít có người đến. Tại sao phải khổ công như thế? Tớ không muốn nghe cái lí do… “phá đảo” nữa đâu đấy. Dù cậu có mạnh thêm, nhịp độ khai phá vẫn được quyết định bởi các guild mạnh như KoB.”

“Đừng bận tâm làm gì; giờ tớ thành tên nghiện level cũng nên. Chỉ nhận được điểm kinh nghiệm thôi cũng vui rồi.”

Thấy tôi nói thế với kiểu cười gượng gạo, Klein đền đáp bằng một dấu hiệu nghiêm túc.

“Đừng có giỡn… đến cả tớ còn biết cày bừa như vậy mệt đến thế nào. Luyện solo lại càng tổn hại tâm trí… dù level của cậu gần 70 đi nữa, đánh một mình ở khu này chắc chắn không an toàn. Muốn mạo hiểm thì tùy, nhưng cậu cũng phải có giới hạn. Thăng cấp nhanh làm gì nếu cậu có thể chết bất cứ lúc nào chứ?”

Phong Lâm Hỏa Sơn là guild có gốc từ bạn thân của Klein trước cả khi họ tham gia SAO. Các thành viên trong đó đều không thích can hệ vào chuyện người khác, và tất nhiên chủ guild là Klein cũng không ngoại lệ.

Chàng trai này là người tốt bụng, nhưng để người như vậy quan tâm đến tên beater bại hoại như tôi có vẻ là vì chuyện khác, tôi cũng hiểu được lí do của anh ta. Muốn giúp Klein, người không giỏi ăn nói, tôi tươi cười mở lời trước.

“Không sao, cậu không cần giả vờ lo lắng đâu. Cậu muốn biết liệu có khi nào mục tiêu của tớ là Flag Mob, phải không?”

Flag Mob là một quái vật để hoàn thiện nhiệm vụ. Có thể là trong mỗi vài ngày hoặc vài giờ, nhưng sẽ có một con xuất hiện gần vị trí của quái trùm cuối, tất nhiên sức mạnh của nó cũng không thể đùa. Vì vậy, người chơi thường tụ thành những party lớn ngang với lúc đánh trùm cuối chỉ để tiêu diệt nó.

Klein lộ rõ dấu hiệu khó xử và lại vuốt cằm.

“…Thực ra tớ không định tìm hiểu chuyện đó…”

“Không cần phải giấu. Chẳng phải cậu đã mua thông tin rằng tớ mua tin tức về con Boss Giáng Sinh từ Argo sao… chuyện này tớ cũng biết khi mua lại từ cô ta.”

“Cái gì?!”

Klein mở to mắt, không biết nói gì thêm.

“Cô nàng Argo đó… Cái biệt danh Rat của cô ta đâu phải chỉ cho vui.”

“Cô ta sẽ bán mọi loại thông tin, ngay cả chỉ số của chính mình. Dù sao chúng ta cũng biết được mục tiêu của người kia là Boss Giáng Sinh, và tớ đã mua tất cả thông tin nhận được từ NPC. Vì vậy, cậu nên biết là tớ sẽ cày kinh nghiệm tại đây không ngừng nghỉ và sẽ không dừng lại dù ai có khuyên bảo gì đi nữa.”

“Ah… lỗi của tớ. Việc đó, e là tớ cũng không chấp nhận.”

Klein bỏ tay khỏi cằm rồi gãi đầu và tiếp tục.

“Còn 5 ngày nữa là tới đêm Giáng Sinh… guild nào cũng vậy thôi, đều muốn tăng khả năng chiến đấu trước khi Boss xuất hiện, dù chỉ một chút cũng được. Nhưng trong cái đêm lạnh hết sống lưng thế này, những tên ngốc tự nhốt mình trong khu luyện cấp khá là hiếm. Nhưng… may là guild bọn tớ có gần mười người, đủ khả năng dù có gặp Boss đi nữa. Cậu biết đấy, đây là con Flag Mob lớn “Một Năm Có Một Lần”, không phải thứ có thể săn một mình.”

“…….”

Không thể phản bác, tôi chỉ biết nhìn xuống đám cỏ dại khô đã ngả màu nâu nhạt.

Một năm sau khoảng thời gian SAO khởi đầu, trước Giáng Sinh thứ hai, một tin đồn khởi đầu lan ra khắp Aincrad. Chỉ tháng trước, NPC ở khắp các tầng khởi đầu kể về cùng một nhiệm vụ.

Người ta nói rằng vào một ngày trong Tháng Nhựa Ruồi, tức giữa đêm ngày 24 tháng Mười Hai, ở một cánh rừng bên dưới nhánh của ngọn cây khổng lồ, quái vật huyền thoạt «Nicholas kẻ Bội Giáo» sẽ xuất hiện. Nếu hạ gục con quái vật sẽ thu được toàn thể kho tàng từ cái túi lớn trên lưng nó.

Ngay cả các guild lớn luôn nhắm tới hầm ngục cũng tỏ ra hứng thú. Họ hiểu rằng bảo vật, tiền và vũ khí hiếm sẽ giúp ích rất nhiều trong các trận đánh trùm cuối Tầng. Nếu nói rằng đây là quà Giáng Sinh từ hệ thống SAO, thứ trước nay chỉ cướp đi nhiều thứ từ người chơi, ai lại không chấp thuận nó cơ chứ?

Nhưng một người chơi solo như tôi, thoạt tiên, không hề quan tâm đến tin đồn này. Dù Klein không nói, tôi cũng từng biết đối thủ loại này là ngoài tầm với của một người chơi đơn thuần. Hơn nữa, với số vốn kiếm được từ việc phá tầng, nếu muốn tôi còn tồn tại thể mua được cả một ngôi nhà. Và trọng yếu hơn, tôi không muốn vì hạ gục con Flag Mob mà mọi người tranh nhau mà trở nên nổi tiếng, từ đó nhận lấy sự Note không thiết yếu.

Nhưng hai tuần trước – tư duy của tôi đã quay ngoắt 180 độ sau khoảng thời gian thông tin của một NPC. Sau đó, tôi đến khu luyện cấp rất được quan tâm này mỗi ngày, dưới sự cười nhạo của người khác, và thăng cấp như điên loạn.

Klein, nãy giờ vẫn lặng im, khẽ nói:

“Vậy cuối cùng cũng liên quan đến thông tin đó – Món «Vật Dụng Hồi Sinh».”

“…Ah.”

Cuộc trò chuyện đã đi xa đến nước này thì chẳng cần phải giấu nữa. Sau khoảng thời gian lặng lẽ thừa nhận, tôi đã thở dài nhiều lần đến mức không thể đếm nổi, và cất lời.

“Tớ hiểu cậu đang nghĩ gì… Bản thân tớ cũng chưa từng nghĩ sẽ có món đồ như trong mơ ấy. «Trong túi của Nicholas chứa một bảo vật có thể khiến người chết sống lại.» …nhưng… như hầu hết mọi người, tớ nghĩ đó chỉ là nói dối. Hay thay vì bảo nói dối, tớ nghĩ nó hẳn là một đoạn đối thoại của NPC khi SAO còn là trò VRMMO bình thường… tức là, theo như ban đầu, món đồ này sẽ hồi sinh người chơi mà không bị «Mức Phạt Khi Chết» ảnh hưởng. Nhưng SAO hiện giờ không thể có chuyện đó. Chỉ có một mức phạt, và đó là mạng sống của người chơi. Tớ không muốn nhớ lại, nhưng đây là điều cái gã Kayaba ấy đã nói trong ngày đầu tiên.”

Tôi nhớ lại những lời hướng dẫn ngày trước nhất từ GM giả của Akihiko. Người chơi nào để HP xuống mức zero sẽ biến mất khỏi máy chủ, không khi nào quay lại được thân thể thật.

Tôi không nghĩ những lời này là nói dối, nhưng… dẫu vậy…

“Không ai có thể xác minh rằng cái chết trong thế giới này đồng nghĩa với chết thật.”

“Thế chúng ta sẽ chết và quay lại thế giới thực bình an vô sự, với Kayaba trước mặt và nói «Tôi xạo đấy» hử? Dẹp đi, câu hỏi này đã được làm rõ từ cả năm trước. Nếu thực sự có trò đùa tởm lợm như thế, vậy chỉ cần rút hết NERvGear của người chơi ra là xong. Vì chúng ta không thể làm thế, trò chơi tử thần này là thật. Khi HP xuống zero, NERvGear sẽ trở thành lò vi sóng nướng chín não chúng ta. Nếu không phải thế, vậy những người bị giết bởi bọn khốn đó và lũ quái vật, những người đã khóc lóc “Tôi không muốn chết” trong lúc tan biến, cậu nghĩ thế có nghĩa gì?”

“Im đi!”

Hét lớn đến mức chính mình cũng phải ngạc nhiên, tôi ngắt lời Klein.

“Nếu thực sự cậu nghĩ tớ không hiểu được cả chuyện như vậy, thì tớ cũng chẳng thể nói gì hơn… Đúng là Kayaba đã nói trong ngày đầu tiên, nhưng lãnh đạo của những người phá tầng trên tiền tuyến, chủ guild KoB Heathcliffe đã từng nói: miễn là còn một phần trăm cơ hội cứu sống đồng đội, chúng ta cũng phải cố hết sức vì cơ hội ấy, và những kẻ nào không làm được thì không xứng vào nhóm. Dù tớ không thích người đó, lời anh ta nói rất đúng. Tớ đang theo đuổi cái khả năng đó. Nếu cho rằng những người chết ở thế giới này không hề chết hay quay lại thế giới thực, mà được chuyển đến khu vực tạm thời nào đó để chờ kết cuộc của trò chơi thì sao. Khi đó chúng ta sẽ có lí do để đạt được «Vật Dụng Hồi Sinh».”

Với câu trả lời dông dài hiếm thấy, tôi nói ra giả thuyết khó tin chỉ để tự an ủi mình. Klein không giận mà chỉ nhìn tôi bằng ánh nhìn thương hại.

“Vậy sao?”

Giọng anh ta khi nói những lời này hoàn toàn khác với trước, vô cùng bình thản.

“Kirito… cậu vẫn không quên chuyện xảy ra với guild lần trước sao… đã nửa năm rồi…”

Quay đầu lại, tôi ném ra những lời biện minh.

“Nói hay lắm, làm sao tớ có thể quên trong nửa năm chứ… trừ tớ ra, mọi người đều chết cả…”

“Gọi là “Những chú mèo đen dưới đêm trăng tròn” phải không? Tuy chẳng phải guild khai phá, họ vẫn đến một nơi gần tiền tuyến, cuối cùng một tên đạo tặc lỡ kích hoạt bẫy báo động. Đó không phải lỗi của cậu, và chẳng ai có thể trách cậu, thậm chí còn phải khen cậu đã cố sống sót.”

“Không phải… tất cả là do tớ. Dù có là ngăn họ đến tiền tuyến, bảo họ lờ kho báu đi, hay bảo đảm rằng mọi người chạy thoát khi tiếng báo động vang lên; lẽ ra tớ đều có thể làm được.”

– Nếu không giấu level và tuyệt kỹ của mình với họ. Nỗi đau khi không thể nói ra sự thật cho Klein đang cắn xé tâm can tôi. Trước khi chàng trai dùng katana mở miệng nói những lời an ủi gượng gạo, tôi cố kết thúc mẩu truyện:

“Quả thực có thể sẽ không có đến một phần trăm. Nhưng cho dù tớ có tìm được Boss Giáng Sinh hay không, có đánh bại nó một mình hay không, hoặc món đồ hồi sinh có tồn tại hay không, ý thức của người đã chết có được lưu lại hay không… tất cả chỉ là đãi cát tìm vàng. Nhưng… đó không phải hoàn toàn bất khả thi. Nếu đã thế, tớ sẽ phải cố hết sức. Hơn nữa… Klein, không đời nào cậu tốn công sức thế này chỉ vì tiền, đúng không? Vậy cậu cũng có lí do để dùng nó như tớ, đúng không?”

Đáp lại thắc mắc của tôi, Klein hừ một tiếng rồi trả lời, tay vẫn nắm lấy bao kiếm dưới đất:

“Tớ không phải kẻ mơ mộng như cậu. Chỉ là… trước đây, tớ cũng có một người bạn bị giết chết. Nếu không làm hết sức vì cậu ta, tớ sẽ không ngủ được…”

Thấy Klein đang đứng dậy, tôi khẽ mỉm cười.

“Vậy là như nhau rồi.”

“Không hề. Mục đích chính của bọn tớ vẫn là kho báu, như đã nói ban nãy… Mà chỉ có mấy người kia thì sẽ phiền phức nếu một con kiến lớn xuất hiện đây. Tớ đi kiểm tra tình hình cái đã.”

“À, ừ.”

Gật gật đầu, tôi nhắm mắt rồi lại tựa người vào thân cây. Và những lời khẽ nhỏ dần của chiến binh dùng katana từ xa vang đến.

“Vả lại, tớ rất lo cho cậu. Không phải chỉ là chuyện thu thập thông tin đâu, đồ ngốc. Nếu cậy sức mà chết ở nơi thế này, đừng hòng nhờ tớ dùng món đồ hồi sinh lên cậu!”

Phần 2

“Cảm ơn cậu đã quan tâm. Vậy bọn tôi đành cung kính không bằng tuân lệnh rồi. Phiền cậu bảo vệ mọi người cho đến lối ra.”

Đây là những lời trước nhất mà Keita, chủ guild “Những chú mèo đen dưới đêm trăng tròn”, nói với tôi.

Năm tháng đã trôi qua kể từ ngày hoàng hôn của mùa xuân khi trò chơi tử thần có tên SAO khởi đầu. Muốn thu thập nguyên liệu chế vũ khí, tôi đã đi xuống một mê cung mười tầng thấp hơn tiền tuyến hiện tại.

Là một Beater, tôi đã vọt lên ngay từ đầu nhờ kinh nghiệm của beta tester. Ứng dụng phương pháp solo khó nhằn đã hỗ trợ tôi kiếm kinh nghiệm cực kỳ hiệu quả, tới mức tôi có thể hạ gục bọn quái ở tiền tuyến một mình. Vì vậy, đi săn ở tầng này quá dễ và thoải mái đến phát chán. Tránh đụng mặt những người chơi khác, tôi thu được số nguyên liệu thiết yếu chỉ trong vòng hai tiếng. Khi đang chuẩn bị đi về hướng lối ra, tôi thấy một party đang thối lui với cả đám quái đuổi theo.

Với kinh nghiệm của dân chơi solo, tôi mau lẹ nhận thấy sự mất thăng bằng của party này. Trong năm người bọn họ, chỉ có một chàng trai cầm chùy và khiên là có thể đứng tiên phong. Còn sót lại là một đạo tặc dùng dao, một chiến binh dùng quyền trượng và hai người dùng thương. Mỗi lần HP của người cầm chùy giảm đi đáng kể, không có ai thay thế được anh ta. Cũng chính vì vậy, party này chỉ có thể từ từ rút lui.

Muốn xác nhận tình trạng của họ, tôi nhìn lên điểm HP. Có vẻ họ có thể chạy tới lối ra mà không việc gì, nhưng nếu trên đường lại xuất hiện một đám quái vật khác thì rất khó nói. Sau một lúc do dự, tôi phóng ra từ chỗ ẩn thân và nói với người dùng trượng, có vẻ là trưởng nhóm.

“Các cậu có muốn tôi làm tiên phong hỗ trợ không?”

Chàng trai dùng trượng trợn tròn mắt nhìn tôi, tuy có do dự trong một lát nhưng vẫn gật đầu.

“Vậy đành phiền cậu, nhưng xin cậu chạy thoát ngay nếu có nguy hiểm.”

Gật đầu tán thành, tôi rút kiếm trên lưng ra và hét lớn bảo người cầm chùy đổi vị trí. Thế rồi, tôi xông vào trước mặt bọn quái vật.

Kẻ thù là một đám yêu tinh tôi vừa hạ gục vô số khi luyện solo lúc nãy, và sẽ bị hạ gục nhanh chóng nếu dùng đến các kiếm kỹ thượng hạng. Và dù có trúng đòn, tôi vẫn cầm cự được rất lâu nhờ tuyệt kỹ “phục hồi khi chiến đấu” bù cho số HP đã mất. Nhưng tôi liền trở nên lo ngại. Dù không sợ bọn yêu tinh, tôi lại lo rằng những người chơi này sẽ nghĩ xấu về mình.

Thông thường, việc người chơi level cao gây náo loạn ở tầng cấp thấp là rất bất lịch sự. Khi tình trạng này diễn ra một thời gian dài, sẽ có thỉnh cầu đến các guild cấp cao để trừng trị người chơi đó. Có một danh sách trên mặt báo liệt kê những người chơi phạm luật, kèm theo hình phạt giành riêng cho họ. Dù đây không phải vấn đề vì là tình huống nguy cấp, tôi vẫn thấy lo. Nếu không xử lý khôn khéo, họ sẽ coi tôi như tên Beater thay cho lời cảm ơn.

Vì vậy, tôi cố ý kéo dài thời gian hạ gục bọn yêu tinh bằng cách tự hạn chế số kiếm kỹ mình được dùng. Lúc đó tôi không hề biết quyết định này sẽ kéo theo một sai lầm không cách nào vãn hồi.

Sau vài lần đổi vị trí với người cầm chùy, cuối cùng bọn quái cũng bị tiêu diệt, đổi lại là anh ta phải dùng thuốc chữa thương liên tục. Tôi đã giật mình khi nghe tiếng tung hô của năm người trong party nọ. Họ không ngừng đập tay nhau tán thưởng, vô cùng phấn khởi trước thắng cuộc.

Tuy không biết phải làm gì, tôi vẫn cố cười gượng và bắt tay từng người một. Người chơi nữ duy nhất trong nhóm, một cô bé tóc đen dùng thương, cuối cùng nắm tay tôi bằng cả hai tay và nói trong hai hàng nước mắt:

“Cảm ơn cậu… Cảm ơn cậu nhiều lắm. Tớ đã rất sợ… và khi cậu đến giúp, tớ thật sự rất vui. Cảm ơn cậu…”

Nghe những lời đẫm lệ ấy, ngực tôi dâng trào một cảm nghĩ khó tả. Đến giờ tôi vẫn nhớ lúc đó tôi đã thực sự cảm thấy vui vì đủ sức để giúp họ.

Dù từ lúc khởi đầu đến nay chỉ chơi solo, đây không phải lần đầu tôi giúp các party khác, nhất là trên tiền tuyến. Tuy nhiên, xét về mặt kế hoạch, việc chúng tôi trợ giúp nhau là chuyện dễ hiểu. Tôi sẽ giúp những người khác không chút do dự, vì cũng sẽ có lúc tôi phải nhờ đến người khác. Hơn nữa, những người từng được tôi giúp chỉ chào hỏi cho qua chuyện. Đây được xem như một phương cách thuận tiện để xử lý khoảng trống sau trận chiến và chờ đợt quái tiếp theo. Ở tiền tuyến, chỉ có không ngừng tự nâng cao sức mạnh bản thân mới là lẽ phải thuần khiết nhất.

Thế nhưng, bọn họ – guild “Những chú mèo đen dưới đêm trăng tròn” lại khác. Cả party đều tỏ ra vui sướng và khen ngợi nỗ lực của nhau, chỉ vì thắng một trận chiến. Tôi hình như nghe thấy tiếng kèn mừng thắng cuộc trong một bộ RPG offline nào đó khi đề xuất cùng đi với họ đến lối ra. Hẳn đây phải là tác động của không khí gia đình mà họ chia sẻ cùng nhau. Nếu nói rõ hơn, tôi có cảm nghĩ họ mới là người vừa hoàn tất trò chơi điên rồ mang tên SAO này.

“Tôi cũng hơi lo về số thuốc chữa thương còn lại của mình… Nếu các cậu không phiền, chúng ta cùng đi đến lối ra nhé.”

Keita gật đầu và cười lớn trước lời nói dối của tôi.

“Rất cảm ơn cậu đã quan tâm.”

Không, chỉ khi cuối cùng mới nhận thấy rằng mỗi mình tôi có được cảm nhận sảng khoái đó, đã sáu tháng trôi đi kể từ ngày guild “Những chú mèo đen dưới Đêm Trăng Tròn” bị xóa sổ. Vì là người chơi solo trước nay luôn cố tích lũy sức mạnh, được bảo vệ những kẻ yếu hơn khiến tôi thấy vui như khi được nương tựa. Toàn bộ chỉ có thế.

Khi đã tới khu vực bên ngoài mê cung, tôi nhận lời mời đến một quán rượu của Keita. Rồi bọn tôi cùng nâng ly thứ rượu vang đỏ mà họ cho rằng xa xỉ. Sau màn tự giới thiệu của tôi, Keita mới ngập ngừng và thì thầm hỏi tôi level mấy khi cả đám đã tỉnh táo lại.

Ít nhiều tôi cũng đoán được sẽ có thắc mắc này. Vì vậy, tôi đã nghĩ đại ra vài con số thích hợp từ trước. Thực ra level tôi nói ra còn đang cao hơn level trung bình của họ đến ba cấp… nhưng, thực tiễn thì nó thấp hơn cấp độ thực của tôi tới hai mươi level.

“Hở! Cậu có thể chơi solo tại đây với level đó sao?”

Triệu chứng chua chát khi trả lời Keita của tôi khiến anh ta ngạc nhiên.

“Không cần ngạc nhiên vậy đâu… dù gọi là solo, nhưng tớ cơ bản chỉ chọn tấn công những kẻ địch đứng một mình và tránh bị phát hiện, nên tính đến hiệu suất thì không cao lắm.”

“Ồ… đúng là vậy thật… Dù việc này hơi đường đột… Nhưng tớ nghĩ sẽ sớm có guild mời cậu vào thôi… Nếu thích, cậu có muốn vào guild bọn tớ không?”

“Hở…?”

Thấy tôi không biết phải trả lời sao, mặt Keita đỏ bừng, và chàng trai phấn khởi hẳn lên.

“Xem nè, với level hiện tại, chúng ta có thể luyện ở mê cung vừa nãy mà không phải lo gì. Còn kỹ năng để di chuyển lên cao hơn… chắc cậu cũng hiểu tình hình của bọn này. Người duy nhất trong nhóm có thể đứng tiên phong là Tetsuo. Có tính thế nào thì khả năng phục hồi của cậu ấy vẫn không bằng tỉ lệ mất máu. Vì vậy, mỗi lần chiến đấu thì tình hình lại càng tệ đi. Nếu chúng ta có thêm người, mọi chuyện sẽ dễ dàng hơn. Vả lại… Sachi, em đến đây coi nào.”

Keita giơ tay và hét lớn gọi cô bé tóc đen ban nãy. Cô gái thon thả có tên Sachi liền đi tới, trên tay vẫn cầm ly rượu, và thẹn thùng gật đầu với tôi. Keita lấy tay xoa đầu Sachi rồi bảo:

“Kỹ năng chính của con bé, như cậu thấy, là dùng trường thương bằng hai tay, nhưng so với một thương sĩ khác của bọn tớ thì còn thấp lắm. Vậy nên tớ muốn nhân cơ hội này mà chuyển đổi sang dùng khiên và đơn kiếm. Chỉ là gần đây bọn tớ không có thời gian luyện tập, và cả bọn cũng chẳng ai quen dùng đơn kiếm. Nếu được, cậu có thể hướng dẫn cho nó không?”

“Gì thế này! Cứ xem người ta là con nít không bằng!”

Sachi phùng má rồi hơi le lưỡi, cười và nói.

“Bởi vì em lúc nào cũng phụ trách vị trí tấn công từ xa thôi. Tự dưng bắt người ta chạy lên trước đánh cận chiến, không sợ sao được.”

“Chỉ cần đứng sau tấm khiên là ổn thôi mà. Anh còn phải nói bao nhiêu lần em mới hiểu đây… thiệt tình, mà từ hồi đó em cũng hay bị dọa sợ phát khiếp rồi còn gì.”

Trước nay tôi chỉ biết tới tiền tuyến của SAO, một nơi đầy sự giết chóc. Không, thực ra theo tôi thì mọi người chơi đều muốn tranh giành tài nguyên trong MMORPG. Bởi vậy, cuộc hội thoại của họ vừa thú vị lại vừa tuyệt vời. Khi nhận thấy tôi đang nhìn chuyên chú, Keita cười cười rồi nói:

“À… Guild bọn tớ thực ra đều là thành viên chung hội nghiên cứu máy tính ở đời thực. Vả lại, con bé sống cũng rất gần nhà tớ… A, đừng lo, mọi người ở đây đều rất tốt, nhất định sẽ hòa nhập cùng Kirito.”

Những người trong nhóm, kể cả Keita, đều là người tốt. Điều này tôi đã biết khi cùng ra khỏi mê cung với họ. Lúc ấy, tôi có chút áy náy khi phải nói dối mọi người và gượng cười gật đầu.

“Vậy… Xin mọi người cho tớ gia nhập. Mong rằng sau này sẽ được chỉ giáo nhiều hơn.”

Có được tiên phong thứ hai, độ thăng bằng của party Những chú mèo đen cải tổ đáng kể.

Không, nếu có người nghi ngờ, họ sẽ thấy rằng chẳng hiểu sao thanh HP của tôi không hề giảm. Thế nhưng những người bạn tử tế ấy hoàn toàn tin lời tôi, rằng bộ áo choàng tôi mặc được làm từ vật liệu hiếm – mà thực ra nói thế cũng chẳng sai – và họ đã chẳng nghi ngờ tôi đến một lần.

Nếu party tham chiến, tôi chỉ việc nhận nhiệm vụ phòng thủ và để những người khác hạ kẻ thù và lấy kinh nghiệm. Keita cùng những người còn sót lại trong nhóm nhanh chóng thăng cấp, và sau khoảng thời gian tôi tham gia một tuần, mọi người đã có thể luyện ở khu săn chính cao hơn đến một tầng.

Chúng tôi ngồi thành vòng tròn trong vùng an toàn ở một dungeon. Keita đang ăn hộp bento do Sachi làm khi luyên thuyên với tôi về giấc mơ của mình.

“Tất nhiên sự an toàn của đồng đội là quan trọng hơn cả. Nhưng… nếu, nếu chúng ta muốn an toàn thì chỉ cần tự nhốt mình trong thành phố ngay lúc đầu cho rồi. Lí do chúng ta luyện tập và thăng cấp là vì ít nhất cũng hi vọng được vào nhóm người chơi khai phá. Tiền tuyến còn rất xa, và chúng ta chỉ có thể trông cậy vào những guild mạnh như Huyết Kị Sĩ và Liên Minh Thánh Long để công phá tiền tuyến… ờ, Kirito, cậu nghĩ sự khác biệt giữa họ và chúng ta là ở đâu?”

“Hơ… ừm, là ở thông tin. Họ có thông tin về những nơi luyện cấp hiệu quả nhất, về những cách thu thập vũ khí mạnh nhất trong game và vân vân.”

Này là lí do tôi vào được nhóm khai phá, nhưng có vẻ Keita không ưng ý với câu trả lời này.

“Việc này… tất nhiên cũng là một lí do. Nhưng tớ nghĩ còn có thứ khác, đó là ý chí. Khao khát bảo vệ bạn bè đã khiến họ mạnh mẽ. Nhờ có sức mạnh này, họ có thể chiến thắng các cuộc đấu boss hết sức nguy hiểm. Chúng ta là người được bảo vệ, nhưng tâm huyết đâu hề thua họ. Bởi vậy… tớ nghĩ nếu mọi người cùng cố gắng, nhất định chúng ta sẽ có thể bắt kịp họ.”

“Ừ… cậu nói đúng.”

Dù nói thế, tôi lại không nghĩ có thứ lí do tuyệt vời ấy. Nguyên nhân kéo theo động cơ của nhóm khai phá là họ luôn là những chiến binh đứng trên hàng ngàn người chơi khác. Bằng cớ là nếu chỉ muốn hoàn tất SAO để bảo vệ mọi người, người chơi level cao sẽ không ngần ngại phân phối thông tin và trang bị cho những người chơi cấp trung, qua đó nâng cao level của toàn bộ người chơi và làm tăng số người tham gia vào tiền tuyến.

Lí do thực tiễn duy nhất là họ muốn được thành kẻ mạnh nhất. Tất nhiên, tôi cũng không ngoại lệ. Trong thời gian đó, tôi vẫn lẻn khỏi chỗ nghỉ của guild và lên tiền tuyến để tự thăng cấp. Hành động này làm tăng trưởng cách biệt level giữa tôi và guild Những chú mèo đen. Dù biết rõ kết cục, tôi vẫn không ngừng phản bội họ.

Nhưng cũng vào lúc ấy, tôi có phần tin rằng nếu level của hội Những chú mèo đen tăng trưởng, rồi sẽ có lúc chúng tôi cùng tranh đấu ở tiền tuyến. Khi đó, tôi còn nghĩ lý tưởng của Keita có thể thay đổi bản chất của nhóm khai phá.

Thực ra, guild Những chú mèo đen đã thăng tiến với nhịp độ nhanh đến mức có thể gọi là khác thường. Khu luyện cấp hiện tại của chúng tôi là nơi tôi từng công phá khi còn ở tiền tuyến. Vì vậy tôi biết hết mọi thứ về nơi đó, dù là những khu vực nguy hiểm hay những chỗ thuận tiện. Liên tục điềm nhiên như không mà hướng dẫn họ với những plan hiệu quả nhất, tôi đã khiến level trung bình của guild Những chú mèo đen vượt xa những người chơi thông thường. Khi tôi tham gia, họ vẫn còn kém tiền tuyến tới mười level, nhưng khoảng cách ấy đã nhanh chóng giảm xuống còn năm level. Tích lũy của chúng tôi cũng không ngừng tăng trưởng, đến mức sẽ sớm đủ mua được một căn nhà cho guild.

Tuy nhiên, vẫn có chút vấn đề, này là việc chuyển class sang kiếm sĩ cầm khiên của Sachi vẫn không có tiến triển.

Nhưng cũng chẳng thế tránh được. Khi đương đầu với bọn quái vật hung hăng lúc giáp lá cà, điểm số level không trọng yếu bằng nghị lực đương đầu với nỗi sợ và ý chí tranh đấu đến cùng. Khi SAO vừa khởi đầu không lâu, rất nhiều người chơi đã chết vì hoảng sợ. Nếu phải nói thực, Sachi đúng là một cô bé rụt rè và ít nói, khó có thể đảm nhiệm vị trí tiên phong.

Đương nhiên tôi cũng chẳng thấy cô ấy cần phải đổi class, vì điểm số của tôi dư sức thay thế cho vị trí lá chắn của đội. Thế nhưng những thành viên khác lại không nghĩ vậy. Hoặc phải nói là họ cảm thấy có lỗi vì tôi phải liên tục đứng tiên phong, một công việc cực kỳ mệt mỏi. Dù không thể nói gì với bầu không khí hòa thuận của cả guild, chắc rằng Sachi vẫn cảm thấy stress lên mình ngày một nặng thêm.

Một đêm, cô ấy đột nhiên rời khỏi chỗ nghỉ.

Mọi người nghĩ rằng cô ấy đang một mình trong dungeon nên cả bọn không thể định vị từ danh sách thành viên trong guild. Toàn bộ trở nên lo ngại và đều chia nhau đi tìm.

Dù vậy, tôi là người duy nhất đề xuất tìm bên ngoài dungeon. Lí do hiển nhiên là bởi vì vẫn có những chỗ ta không dựa vào hệ thống định vị được. Thực ra, tôi đã học được tuyệt kỹ cấp cao “Truy tìm” để thăm dò vị trí của kẻ thù. Tất nhiên tôi không thể giải thích điều này với họ.

Trong lúc Keita và những người khác chạy đến dungeon ở tầng hiện tại, tôi đến phòng của Sachi, kích hoạt tính năng truy tìm và đi theo những dấu chân màu xanh lá đang hiện lên.

Những dấu chân nho nhỏ kéo theo nơi mà cả tôi và mọi người đều không ngờ được. Dấu vết của cô ấy biến mất trước một mương nước hơi xa so với khu phố chính. Ngạc nhiên, tôi bước vào trong và thấy Sachi đang thu mình ngồi trong một góc tối nơi những giọt nước tí tách rơi xuống, trên người là chiếc áo choàng có tính năng ẩn thân mà cô ấy vừa có được.

“…Sachi.”

Nghe tiếng tôi gọi, mái tóc dài ngang vai của Sachi khẽ rung và cô bé ngẩng đầu lên, ngạc nhiên lẩm bẩm:

“Kirito… Sao cậu biết tớ ở trong này?”

Hơi do dự không biết nên trả lời sao, cuối cùng tôi nói.

“Bản năng thôi.”

“…Ra vậy.”

Sachi cười rồi lại tựa mặt lên đầu gối như ban nãy. Tôi cố ý ra vài lời, rồi nói một câu chẳng có mấy sáng tạo,

“…Mọi người lo cho cậu lắm đấy, còn vội vàng chạy đến dungeon tìm kiếm nữa. Mau quay về thôi.”

Lần này, trả lời tôi là một khoảng lặng. Sau khoảng một hai phút gì đó, tuy đang định nói lại lần nữa, nhưng giọng nói yếu ớt của Sachi khi đang cúi gầm mặt đã ngắt lời tôi.

“Này, Kirito, bọn mình cùng bỏ trốn đi.”

Tôi ngu ngơ hỏi lại,

“Bỏ trốn… khỏi gì chứ?”

“Khỏi thị trấn này, mọi người ở guild Những chú mèo đen, bọn quái vật… và khỏi SAO.”

Chẳng phải là tôi thân thiết với cô ấy – hay nói đúng hơn là tôi chẳng thân với ai cả, để có thể trả lời việc này ngay được. Sau khoảng thời gian nghĩ ngợi một hồi lâu, tôi dẻ dặt hỏi,

“Có phải… cậu muốn hai ta cùng tự sát?”

Lại một khoảng lặng nữa, và Sachi mỉm cười.

“Hihi… ừ, vậy cũng được lắm… nhưng không, tớ xin lỗi vì đã nói dối. Nếu có can đảm để tự sát, tớ đâu cần phải trốn trong này chứ… đừng đứng đó, cậu ngồi đi.”

Không biết phải làm sao, tôi đành ngồi cạnh Sachi bên thềm đá. Từ lối ra hình bán nguyệt của mương nước, tôi có thể thấy ánh đèn của thị xã le lói như các vì sao trên trời.

“…Tớ rất sợ chết. Sợ đến mức ngay lúc này đây không tài nào ngủ được.”

Cuối cùng Sachi cũng mở lời.

“Tại sao việc này lại xảy ra? Tại sao chúng ta không thể thoát khỏi trò chơi này? Tại sao chúng ta có thể chết trong một trò chơi chứ? Cái ông Kayaba đó được gì khi làm những điều này? Tất cả mọi chuyện là sao…”

Thực ra tôi có thể trả lời rành rọt từng thắc mắc một. Nhưng ngay cả tôi cũng biết Sachi không trông đợi những câu trả lời ấy. Cố nghĩ ra điều gì đó, tôi nói,

“Ắt hẳn, là chẳng có ý nghĩa gì cả… và cũng chẳng ai được lợi gì từ nó. Ngay cái lúc thế giới trở nên như vậy, chúng ta đã mất đi thứ mình trân trọng nhất.”

Tôi đã nói dối trước một cô gái đang rưng rưng nước mắt. Bởi vì, tôi đã lừa mọi người và trở nên mạnh thêm, đồng thời cảm thấy thỏa mãn trước bí mật khi tham gia guild Những chú mèo đen. Nói như vậy, đương nhiên tôi phải là kẻ được lợi.

Lúc đó lẽ ra tôi nên nói hết sự thật với Sachi. Nếu có đến một nửa mảnh chân tình, tôi nên để lộ cái tôi xấu xa của mình ra mới phải. Sachi lẽ ra sẽ cảm thấy thoải mái hơn, và phần nào bình tâm lại.

Tuy nhiên, tôi chỉ có thể nói dối lần nữa, nói dối để tự thỏa mãn chính mình.

“…Cậu sẽ không phải chết.”

“Vì sao cậu nói thế?”

“…Dù với tình trạng của chúng ta, guild Những chú mèo đen vẫn là một guild mạnh. Chúng ta cũng có được độ an toàn cần thiết. Nếu ở cùng mọi người, cậu sẽ có thể an toàn sống tiếp. Và cậu cũng không phải chuyển sang kiếm sĩ làm gì.”

Sachi ngẩng đầu nhìn tôi như muốn được bảo bọc. Tất nhiên tôi không thể nhìn thẳng vào đôi mắt ấy và cúi đầu.

“… Thật sao? Tớ có thể tiếp tục sống cho đến tận phút cuối? Có thể trở lại đời thực?”

“À… cậu sẽ không chết mà. Cậu sẽ sống đến tận lúc trò chơi này hoàn tất.”

Đây là những lời chẳng có trọng lượng và cũng chẳng mấy thuyết phục. Ấy vậy mà Sachi vẫn tựa mình vào tôi, dựa lên vai tôi rồi khóc một hồi lâu.

Một lúc sau, tôi gửi tin cho Keita và các bạn rồi dẫn Sachi về lại khách sạn. Cô ấy trở về phòng nghỉ, còn tôi đợi mọi người trở về ở quán rượu dưới tầng trệt. Tôi đã giải thích với họ rằng Sachi cần thêm thời gian để trở thành kiếm sĩ, và nếu có thể, cô ấy nên tiếp tục làm thương sĩ. Tất nhiên, tôi vẫn sẽ nhận vị trí tiên phong.

Tuy thắc mắc chuyện đã diễn ra giữa tôi và Sachi, nhưng Keita cùng mọi người vẫn vui vẻ chấp thuận đề xuất. Tôi thở phào nhẹ nhõm, nhưng vấn đề thực mới chỉ khởi đầu thôi.

Từ đêm đó trở đi, Sachi cứ chạy sang phòng tôi ngủ. Cô ấy bảo nếu ở cùng tôi và được nghe tôi nói rằng cô ấy sẽ không phải chết thì mới ngủ yên được. Giờ thì tôi hết cách lẻn ra để lén luyện cấp nữa. Thế nhưng điều đó không có nghĩa là cảm nghĩ tội lỗi của tôi với Sachi và mọi người không còn tiếp.

Không hiểu sao, những kí ức ngày ấy cứ dồn nén lại như tuyết lở, và tôi không thể nhớ được nhiều như trước. Điều tôi chắc rằng là giữa tôi và Sachi không hề có tình cảm gì sâu đậm. Chúng tôi chưa khi nào ngủ chung giường, chưa khi nào ôm nhau, chưa khi nào nói lời yêu đương hay thậm chí là nhìn nhau.

Nếu phải diễn tả, mối quan hệ đó giống như hai con mèo lạc đang liếm vết thương cho nhau vậy. Sachi sẽ bớt sợ nhờ những lời tôi nói, và tôi sẽ đỡ thấy áy náy với thân phận beater của mình.

Đúng thế – cũng bởi vì chẳng để tâm đến ưu tư của Sachi mà tôi phải tự ngộ ra sự nguy hiểm của SAO. Trước đó, có vẻ tôi chẳng khi nào thấy sự kinh hoàng của SAO khi nó trở thành một trò chơi chết chóc. Cứ máy móc hạ gục bọn quái vật level thấp mình từng hạ gục trong lần beta test, tôi tiếp tục thăng cấp và duy trì độ an toàn. Tuy không đến mức như Thánh Kị Sĩ Heathcliff, nhưng theo tôi nhớ thì thanh HP của mình chưa từng xuống mức báo động.

Tôi chỉ biết dựa vào số tài nguyên dư dả mình đạt được. Cũng vì vậy – khi tôi biết có nhiều người chơi sợ phải chết như Sachi, rốt cuộc tôi đã tìm được phương pháp để giải trừ cảm nghĩ tội lỗi. Này là phải tiếp tục bảo vệ cô ấy cùng guild Những chú mèo đen.

Vì thỏa mãn chính mình, tôi quên rằng mình đã giấu level thật với họ, quên đi kí ức về cái ngày tôi trở thành người bảo vệ họ, và chỉ biết giúp họ trở thành một trong những guild mạnh nhất. Mỗi đêm, tôi lại ở bên cạnh giường an ủi cho Sachi đang cuộn mình lo ngại, nói đi nói lại rằng “cậu không phải chết, cậu không phải chết, cậu sẽ sống mãi” như bài tụng kinh. Mỗi lần tôi nói thế, Sachi sẽ khẽ mỉm cười dưới lớp chăn, nhìn tôi một lúc rồi đi vào giấc ngủ.

Thế nhưng, rốt cuộc Sachi vẫn chết.

Chưa đến một tháng sau cái đêm dưới mương nước, cô ấy đã bị bọn quái vật chém đến chết, ngay trước mắt tôi. Linh hồn và thân thể cô ấy đều tan biến sau đó.

Hôm ấy, Keita muốn mua một căn nhà nhỏ làm nhà cho guild, đem theo số vốn chúng tôi tích lũy được để gặp những người mua bán bđs. Sachi, tôi và ba người khác vừa cười vừa nhìn hàng đồ vật trống trơn trong cửa sổ guild trong lúc chờ Keita quay lại. Sau một lúc, cậu cầm chùy tên Tetsuo nói,

“Chúng ta đến dungeon trước khi Keita quay lại nhé, kiếm ít tiền mua đồ cho anh chàng sợ chơi.”

Năm người chúng tôi tới một dungeon mà cả đám chưa từng đặt chân đến, chỉ cách tiền tuyến lúc đó 3 tầng. Tất nhiên là tôi từng luyện ở đó, và tôi biết rằng dungeon này tuy dễ kiếm tiền nhưng có rất nhiều cạm bẫy. Nhưng tôi lại không nói cho họ biết.

Chúng tôi đi săn trong các tầng ở mức an toàn của dungeon, và mọi việc vẫn tiến triển thuận tiện. Sau một tiếng, khi đã kiếm đủ số vốn thiết yếu, mọi người chuẩn bị về mua đồ thì thành viên thuộc class đạo tặc phát xuất hiện rương kho tàng.

Lúc đó, tôi có lên tiếng bảo nên bỏ nó lại. Nhưng khi được hỏi lí do, tôi không thể nói rằng độ nguy hiểm của bẫy sẽ cao lên kể từ khu vực này, nên chỉ biết ngắc ngứ nhấn mạnh rằng trông nó rất nguy hiểm.

Bẫy báo động hú vang, và bọn quái vật tràn vào căn phòng như thác lũ. Ngay khi nhận thấy tình thế nguy cấp, tôi liền bảo mọi người dùng thủy tinh thoát thân nguy cấp và rời khỏi dungeon. Thế nhưng nơi này lại là khu vực được định sẵn rằng thủy tinh không phát huy tác dụng – lúc đó, mọi người, kể cả tôi, đều ít nhiều lâm vào tình trạng hoảng sợ.

Người chết trước nhất là chàng trai đạo tặc đã kích hoạt bẫy báo động. Sau này là Tetsuo, và cả cậu thương sĩ.

Hốt hoảng, tôi không nhừng xuất ra những kiếm kỹ cấp cao mình đã giấu và hạ gục hết đợt quái này đến đợt quái khác. Nhưng chúng quá đông, và tôi không thể tiếp cận và phá hủy rương kho tàng đã kích hoạt bẫy.

Thanh HP của Sachi biến mất hoàn toàn sau khoảng thời gian bị bọn quái vật bao phủ, cô ấy đang cố vươn tay đến tôi như muốn nói gì đó. Đôi mắt mở to sững sờ ấy vẫn ánh lên sự tin tưởng so với tôi, như mọi đêm trước, rồi chợt trở nên đau lòng.

Tôi không nhớ mình đã sống sót bằng cách nào. Khi tôi tỉnh táo lại, lũ quái vật và bốn đồng bạn của tôi đã không còn tiếp. Nhưng ngay cả trong tình huống ấy, thanh HP của tôi chỉ giảm chưa đến phân nửa.

Đầu óc trống rỗng, tôi lầm lũi trở về khách sạn.

Keita đang để chiếc chìa khóa mới toanh của căn nhà cho guild trên bàn và đợi chúng tôi trở về, cậu ta ngồi nghe tôi kể lại toàn bộ – rằng bốn người họ đã chết ra sao, rằng vì sao tôi sống sót, và chỉ chằm chằm nhìn tôi mà không tỏ ra bất kể thái độ gì. Keita nói gì đó đại loại là những tên beater như tôi không xứng đáng được tham gia cùng họ.

Rồi cậu ta chạy ra khỏi thị xã của Aincrad, và nhảy qua hàng rào ngăn cách vào khoảng trống vô tận bên dưới, không một tí do dự. Tôi chỉ biết theo sau cậu ta cho đến tận giây phút đó.

Keita đã nói đúng. Không có chỗ cho tôi phản bác lại những lời ấy. Chính sự ngạo mạn của tôi đã giết chết 4 thành viên của guild Những chú mèo đen – không, đúng ra phải là 5 người. Nếu họ chưa từng gặp tôi, họ sẽ mãi ở lại khu vực an toàn và không kích hoạt cạm bẫy kia.

Để tồn tại trong SAO, thứ tất cả chúng ta cần không phải sự nhạy bén hay những con số level, mà là thông tin đầy đủ. Tôi giúp họ thăng cấp nhưng lại không cho họ thông tin thiết yếu. Này là bi kịch mà chính tay tôi gây ra, và cũng chính tay tôi đã giết Sachi, người mà mình từng thề sẽ bảo vệ.

Nếu cô ấy muốn nguyền rủa tôi trước khi ra đi, tôi cũng phải chấp thuận. Lí do khiến tôi tìm kiếm món đồ phục sinh được đồn đãi chính là để nghe được những lời đó.

Phần 3

Sau bốn ngày xưa Giáng Sinh, level của tôi lại tăng thêm, lên đến cấp 70.

Trong khoảng thời gian này, tôi không hề ngủ. Đây là cái giá tôi phải trả. Thỉnh thoảng tôi phải chịu những cơn đau đầu kinh khủng, hệt như bị móng tay cấu vào não, nhưng tôi nghĩ là dù có cố nằm xuống, tôi cũng không thể ngủ được.

Kể từ lần gặp trước, guild Phong Lâm Hỏa Sơn của Klein chưa hề quay lại thung lũng kiến. Tôi tiếp tục xen vào hàng dãy guild đứng chờ, tàn sát lũ kiến một cách máy móc. Triệu chứng của những người chơi nhìn thấy tôi chuyển từ châm chọc sang kinh tởm. Dù đôi lúc vẫn có vài người đáp lại lời tôi, cứ hễ chạm mặt tôi thì gương mặt của họ đều cố tránh sang hướng khác.

Trong số những người chơi muốn giành được quà Giáng Sinh, có một thắc mắc lớn được đưa ra, rằng vị trí chuẩn xác mà cái cây khổng lồ nơi «Nicholas kẻ Bội Giáo» xuất hiện là ở đâu – về việc này, tận dụng khoảng thời gian chờ đến lượt săn ở thung lũng, tôi đã tìm thấy một câu trả lời khả dĩ.

Lần theo tọa độ mua được từ vô số nguồn phân phối thông tin, tôi đã tới được nơi ấy, dù bên ngoài trông có vẻ như cây thông Giáng Sinh, nhưng thực ra chúng không thuộc họ tùng, mà thuộc họ sam. Phần kim trên lá cũng không giống, phía trước của lá lại là một khối hình thoi dài và mảnh. Tôi phân biệt được vì trước đó trong vườn nhà tôi ở toàn cầu thực cũng có trồng cả hai loại cây này.

Vài tháng trước, tôi đang luyện ở tầng thứ ba mươi lăm nơi có một dungeon tự chuyển hướng mang tên “Cánh rừng lạc lối”, và đã tìm thấy một tán cây khổng lồ tại một góc ở đó. Lúc đó tôi đã nghĩ phải hợp lí do ẩn đằng sau hình dạng của nó, đại loại như điểm khởi đầu của một nhiệm vụ, nên đã cẩn trọng điều tra nhưng không tìm được gì. Hơn nữa, cái cây thông khổng lồ đó chắc rằng là họ tùng. Vào đêm Giáng Sinh, tức là đêm nay, Flag Mob «Nicholas kẻ Bội Giáo» sẽ xuất hiện dưới tán cây đó.

Nghe được tiếng động báo rằng level của tôi lên 70 mà chẳng có cảm nghĩ gì, sau khoảng thời gian đã xử xong lũ kiến xung quanh, tôi lấy ra thủy tinh dịch chuyển từ trong túi. Chẳng thèm chào những người đang xếp hàng đợi, tôi biến thẳng lên tầng hiện tại của tiền tuyến nơi mình đang nghỉ lại, và đi đến khu phố chính của tầng thứ bốn mươi chín.

Ngẩng lên nhìn tháp đồng hồ giữa khu quảng trường đặt cổng dịch chuyển, tôi nhận thấy còn ba tiếng nữa trước khi chuyển ngày. Hẳn là do muốn được đón Giáng Sinh cùng nhau mà tôi có thể thấy xung quanh toàn những cặp tình nhân. Tôi vội đi qua họ và trở về khách sạn.

Xông thẳng đến phòng mình, tôi ngay mau lẹ mở rương chứa đồ bên trong và lấy hết vật dụng có tính năng chữa thương như thủy tinh giải độc và thảo dược cùng những thứ tương tự. Dù chỉ tính riêng đống đồ này cũng bằng cả một gia tài, tôi không hề bận tâm rằng chúng có bị dùng hết hay không.

Lấy ra một thanh kiếm trong bộ sưu tập, tôi xác minh độ bền và đổi nó với thanh kiếm mình đã dùng để đánh với lũ kiến. Rồi tôi thay cả giáp trụ và áo choàng cùng mọi thứ khác bằng vật dụng mới. Khi đã xong, tôi đang định đóng cửa sổ vật dụng thì nhận thấy một thứ và dừng lại.

Ở ngăn chứa đồ của tôi, ngoài phần ghi «Bản thân», còn tồn tại một nhãn khác với tên «Sachi».

Đây là kết quả sau mối quan hệ tốt đẹp giữa hai người chơi, nhưng vẫn chưa đến mức trở thành «Thành thân» khi hai người có thể dùng chung một ngăn chứa. Điểm nổi bật của hệ thống này là chỉ có thể chia sẻ một vài vật dụng trong cửa sổ này, trong lúc nếu thành thân thì toàn bộ vật dụng đều có thể chia sẻ.

Sachi chưa từng yêu cầu tôi tỏ tình hay thậm chí là nắm tay, đã muốn có chung cửa sổ này không lâu trước khi chết. Khi tôi hỏi nguyên do, cô ấy chỉ trả lời cho qua là muốn đơn giản chia sẻ thuốc chữa thương hay các vật dụng tương tự – nếu chỉ có thế, chẳng phải dùng cửa sổ guild cũng được sao? Nhưng tôi vẫn tán thành, và cùng tạo một khung cửa sổ chỉ có tôi và Sachi truy cập được.

Dù cô ấy đã chết, cửa sổ này vẫn còn đó. Tất nhiên danh sách bạn thân vẫn có tên Sachi, nhưng nó sẽ hiển thị màu xám, tức không thể liên hệ. Và một vài bình thuốc chữa thương còn sót lại trong ấy cũng không được dùng đến. Sau nửa năm, ngay cả khi cửa sổ guild đã bị xóa mà không lưu lại bất kể xúc cảm gì, tôi vẫn không thể xóa tên của Sachi. Hiển nhiên là tôi không mong cô ấy sẽ sống lại, tôi chỉ không thể tha thứ cho mình nếu thanh thản hơn khi xóa tên Sachi.

Sau mười phút nhìn chằm chằm vào tên của Sachi, tôi định thần lại và đóng cửa sổ. Chỉ còn hai tiếng trước khi chuyển ngày.

Bước ra khỏi căn phòng đến hướng cổng dịch chuyển, tôi không khỏi nghĩ đến dấu hiệu của Sachi trong giây phút cuối cùng của đời mình, tự hỏi cô ấy đã nghĩ gì, và tự hỏi cô ấy đã muốn nói gì.

Dịch chuyển đến cổng ở tầng ba mươi lăm, tôi bước tới khu quảng trường hoàn toàn khác biệt so với ở tiền tuyến, một sự vắng lặng rợn người. Có vẻ vì vẫn còn một khoảng từ đây đến khu vực săn của người chơi cấp trung, đường phố này không được đoái hoài đến. Nhưng tôi vẫn kéo cổ áo choàng lên, tránh ánh nhìn tò mò của vài người chơi xung quanh và rời khỏi đường chính.

Không muốn mất công đánh bọn ruồi muỗi, tôi chạy thẳng một mạch khi thấy không còn ai đuổi theo. Với level đạt được sau một tháng, chỉ số nhanh nhẹn của tôi tăng trưởng đáng kể, và bước chân đang đạp trên tuyết nhẹ như lông hồng. Cơn đau liên miên từ thái dương vẫn không dứt, nhưng cũng nhờ nó mà tôi không thể thấy buồn ngủ.

Sau mười phút chạy, tôi đến trước cổng của cánh rừng mê cung. Dungeon phẳng này được tạo thành từ vô số khối phân cách hình tứ giác, và vì các khu vực đều link với nhau, có thể nói sẽ không cách nào đi qua được nơi này nếu không có bản đồ.

Mở bản đồ, tôi nhìn vào những vùng được đánh dấu và cất bước. Sau khoảng thời gian đã thuộc đường, tôi một mình bước vào cánh rừng vắng lặng.

Sau hai trận chiến bắt buộc phải vượt qua, tôi tiến vào khu vực có những tán cây không mấy khó khăn. Vẫn còn 30 phút nữa.

Thế rồi, tôi sẽ đơn độc đấu với con boss có thể lấy mạng mình – với một xác suất rất cao. Nhưng tôi không hề thấy sợ. Hoặc có vẻ là tôi đã chuẩn bị sẵn tâm lý. Chết trong trận chiến để phục sinh Sachi chắc sẽ là tử vong duy nhất tôi có thể chấp thuận.

Tôi không hề có ý định nói ra những lời thoại ra vẻ người hùng rằng “nơi ta chôn thây chính là đây”. Một kẻ đã khiến Sachi và bốn người khác chết vô nghĩa như tôi làm gì có quyền ngẩng mặt mà chết chứ.

Toàn bộ mọi chuyện có ý nghĩa gì? Sachi từng hỏi tôi như vậy. Và tôi đã trả lời, rằng chẳng có ý nghĩa gì cả.

Giờ đây, rốt cuộc tôi đã có thể biến những lời đó thành hiện thực. Sachi đã chết một cách vô nghĩa trong trò chơi tử thần SAO vô nghĩa mà thiên tài điên loạn Kayaba Akihito đã tạo ra. Cũng như vậy, tôi sẽ chết ở một nơi không ai biết tới, không ai nhớ đến, chỉ có thể chết vô nghĩa như vậy.

Nếu lỡ như tôi hạ gục con boss và sống sót, món đồ phục sinh sẽ không chỉ là lời đồn. Này là điều tôi đã nghĩ đến. Linh hồn Sachi sẽ trở lại từ Hoàng Tuyền, và tôi sẽ được nghe những lời cuối của cô ấy. Rốt cuộc – rốt cuộc… đã tới giây phút tôi chờ đợi…

Đúng lúc tôi chuẩn bị bước vài mét cuối của hành trình, một vài người chơi xuất hiện từ điểm dịch chuyển phía sau. Giật mình, tôi nhảy lui ra sau và đặt tay lên chuôi kiếm sau lưng.

Một nhóm khoảng mười người, đứng trước mặt tôi là một chàng trai mặc giáp nhẹ trông như samurai, thanh katana đeo bên hông, đầu đội khăn — là Klein.

Những thành viên của guild Phong Lâm Hỏa Sơn đều tỏ ra stress trong lúc tiếp cận tôi từ điểm dịch chuyển. Tôi chỉ nhìn Klein và cất giọng khô khan.

“…Cậu theo dõi tớ sao?”

Klein sửa lại mái tóc vuốt thẳng trên khăn đội đầu và gật đầu.

“Ừ. Bọn tớ có một người biết dùng truy tìm kha khá.”

“Tại sao lại là tớ?”

“Chẳng phải tớ đã mua thông tin rằng cậu mua sạch mọi thông tin về tọa độ sao? Và để chắc ăn, tớ còn cử người theo dõi ở cổng trên tầng 49, và phát hiện cậu đã dịch chuyển đến tầng không hề có trong tọa độ. Tớ thấy khả năng và trực giác của cậu rất tốt, trên cả nhóm khai phá nữa… hoặc có thể còn trên cả tên Heathcliff kia. Vậy nên… Kirito, cậu không thể chết ở nơi thế này.”

Klein mang tay phải ra, chỉ vào tôi và hét lớn,

“TỪ BỎ Ý NGHĨ SOLO ĐIÊN RỒ ĐÓ ĐI VÀ VÀO NHÓM BỌN TỚ! CỨ ĐỂ NGƯỜI NÀO NHẶT ĐƯỢC VẬT DỤNG HỒI SINH GIỮ LẤY NÓ, ĐƯỢC KHÔNG!?”

“…Nếu vậy thì…”

Tôi không thể tin Klein nói những lời này vì xem tôi là bạn, vì anh ta lo ngại cho tôi.

“Nếu vậy thì tất cả sẽ vô nghĩa… tớ phải đánh một mình…”

Nắm chặt chuôi gươm, trong đầu tôi chỉ còn sót lại một sự cuồng nhiệt điên rồ và ý nghĩ đột nhiên rằng…

— Hãy giết hết bọn họ.

Khi xưa, lúc trò chơi tử thần này khởi đầu, tôi đã bỏ mặc Klein, một chàng trai lính mới chẳng biết gì, và chạy đến tp tiếp theo. Tôi đã phải hối hận về việc này suốt một thời gian dài, và đã an lòng khi thấy Klein vẫn sống khỏe với bộ dạng cực tốt.

Lúc này, tôi đang cực kỳ phân vân, liệu tôi có phải giết chết một trong số ít những người bạn của mình để đạt được mục tiêu, và trở thành một kẻ sát nhân? Trái tim tôi đang yếu ớt gào thét rằng điều này là vô nghĩa. Tuy nhiên, vẫn còn đó một giọng nói, vang lên đầy hi vọng rằng tôi sẽ chết một cách vô nghĩa, đang hét lên đền đáp.

Tôi tin nếu lúc ấy chỉ rút kiếm ra đôi chút, hẳn là sẽ không thể dừng lại. Klein buồn bã nhìn cánh tay phải đang run lên vì tự tranh đấu của tôi.

Ngay lúc ấy, một nhóm thứ ba xuất hiện.

Và nhóm này không chỉ có mười người, mà đông hơn gấp ba lần. Tôi chăm chăm nhìn vào đám người vừa tới và nói nhỏ với Klein, lúc này cũng đang sửng sốt ngoái lại,

“Có vẻ cậu cũng bị theo sau rồi, Klein.”

“…Aa, chắc là thế…”

Tại vùng ranh giới khoảng 50 mét đổ lại, có vài gương mặt tôi từng thấy ở tổ kiến đang lẳng lặng nhìn tôi và guild Phong Lâm Hỏa Sơn. Một kiếm sĩ của Phong Lâm Hỏa Sơn đang đứng cạnh Klein ghé tai với chủ guild và thì thầm,

“Mấy tên đó thuộc «Liên Minh Thánh Long», một đám người có thể vì tấn công boss giữ tầng mà trở thành player cam.”

Tôi cũng nhiều lần nghe tới tên gọi này. Danh tiếng của họ cũng không thua kém Huyết Kị Sĩ, guild lớn nhất trong số các guild thuộc nhóm khai phá. Tuy rằng mỗi người đều thấp hơn tôi về level, nhưng tôi không dám tự tin rằng có thể hạ gục nhiều người đến vậy.

Nhưng – kết quả chẳng phải cũng như nhau sao.

Đột nhiên, tôi cảm thấy việc mình bị giết bởi con boss hay guild nào đó cũng đều vô nghĩa như nhau. Nhưng tối thiểu thì nó vẫn tốt hơn là chọn đấu với Klein, đúng không?

Tôi quyết định rút thanh kiếm trên lưng. Chẳng muốn phải tư duy, tôi chỉ cần tập trung vung kiếm một cách máy móc, tiêu diệt hết mọi thứ trước mặt cho đến khi gục ngã.

Thế nhưng tiếng hét của Klein đã ngăn tôi lại.

“KHỈ THẬT! BỌN KHỐN NÀY!”

Chàng trai chiến binh dùng katana đã rút vũ khí nhanh hơn và gào lên khi mang lưng về phía tôi.

“Kirito, mau đi qua đi! Chỗ này cứ để tớ phụ trách! Mau đi đánh bại con boss cho tớ! Nhưng đừng hòng nghĩ đến chuyện bỏ mạng! Tớ sẽ không tha cho cậu nếu dám chết trước mặt tớ! Không bao giờ!”

“…”

Không còn nhiều thời gian nữa. Tôi quay lưng khỏi Klein và bước vào điểm dịch chuyển cuối cùng, không nói một lời.

Những cây thông lớn ở vị trí có những đường cong mà tôi nhớ, vẫn lặng lẽ đứng đó. Hình như trong tầm mắt không còn khu vực tứ giác nào có cây cối vì khung cảnh bị bao trùm bởi tuyết trắng, như vậy một bình nguyên hoang tàn không lưu lại dấu vết của sự sống.

Đồng hồ đếm ngược bên một góc trước mắt tôi xuống đến mức zero, và tiếng còi báo động vang lên, tôi ngẩng đầu nhìn lên tán cây khổng lồ.

Với khung trời đêm đen kịt, hay phải nói là đáy của tầng trên làm nền, một dải sáng ngày một rõ dần. Nhìn kỹ lại, tôi nhận thấy này là một con quái vật kỳ dị kéo theo chiếc xe trượt tuyết khổng lồ.

Ánh sáng chạm đến đỉnh cây thông, một bóng đen cất cánh khỏi xe trượt tuyết, khiến tôi lùi lại vài bước.

Thứ thô bạo đáp xuống đất và bắn lên vô số tảng tuyết là một con quái vật to hơn tôi 3 lần. Dù vẫn còn hình dạng của người, cánh tay nó lại cực dài, và bởi vì thân nó còng xuống, hai cánh tay đó hầu hết chạm xuống mặt tuyết. Đôi mắt đỏ ti hí sáng lên bên dưới chỗ lồi trên trán của nó. Nửa dưới của khuôn mặt bị che phủ bởi bộ râu rậm màu xám dài xuống tới bụng.

Lạ lùng thay, con quái này đang mặc bộ áo màu đỏ viền trắng, đội mũ hình thông có cùng màu, trên tay phải cầm một cây búa, tay trái mang cái túi lớn chứa đầy đồ. Người thiết kế hẳn là muốn nhiều người chơi vừa phải hoảng sợ vừa phải tức cười khi thấy phiên bản xấu xí quái gở của Ông Già Nô-en. Nhưng với tôi, người đang đơn độc đấu với «Nicholas kẻ Bội Giáo», ngoại hình của nó ra sao không thành vấn đề.

Nicholas chuẩn bị nói lời thoại cho nhiệm vụ Giáng Sinh, vì bộ râu lụng thụng kia đang chuyển động.

“Im đi!”

Lẩm bẩm như vậy, tôi khẽ rút kiếm, chân phải đạp mạnh lên lớp tuyết.

Phần 4

Đã hơn một năm kể từ khi tôi chơi SAO, nhưng đây là lần trước nhất thanh HP của tôi xuống mức đỏ.

Sau khoảng thời gian khối đa giác của đối tượng bị hạ gục tan biến, một túi đồ rơi lại. Ngăn chứa đồ của tôi không còn lấy một bình
thuốc chữa thương, và tôi chưa khi nào cảm thấy tử thần cận kề đến thế. Dù may mắn sống sót, trái tim tôi chẳng có lấy một tí vui mừng hay thanh thản. Thay vào đó, một cảm nghĩ giống như thất vọng tràn về. Vì sao tôi lại sống?

Khi tôi tra kiếm vào vỏ, túi đồ sáng lên rồi biến mất. Toàn bộ vật dụng thu được từ mục tiêu có vẻ đã được mang vào trong ngăn chứa đồ của tôi. Thở vào một hơi, tôi mang cánh tay đang run lên và mở cửa sổ vật dụng.

Trong cửa sổ có rất nhiều nhãn sẽ khiến hầu như người chơi bị kích động. Vũ khí & Giáp Trụ, Ngọc & Quặng, Pha lê, và cả Nguyên Liệu Chế Đồ Ăn, tôi cuộn qua khung cửa sổ chứa đầy nhãn để tìm một món đồ.

Vài giây sau, vật tôi tìm đã ở ngay trước mắt.
«Pha lê phục sinh».

Tim tôi chợt đập nhanh hơn. Như thể máu giờ mới chảy vào những phần đã bị tê dại trong vài ngày nay – hoặc có thể là vài tháng nay.

Tôi… tôi có thể phục sinh Sachi không? Nếu thành công, chẳng phải là Keita, Tetsuo, và linh hồn của mọi người chơi mất mạng trong SAO từ đầu đến giờ đều chưa bị hủy…?

Đây có vẻ là thời cơ duy nhất để tôi hội ngộ Sachi. Chỉ nghĩ thế cũng khiến tim tôi loạn nhịp. Dù có bị ném cho bất kể lời nguyền rủa, bất kể lời lăng mạ nào vì đã nói dối, lần này tôi sẽ ôm cô ấy thật chặt, nhìn vào đôi mắt đen ánh và nói những lời từ tận đáy lòng mình. Không phải là cậu không khi nào chết, mà là tớ sẽ bảo vệ cậu. Để thực hiện lời hứa ấy, tớ sẽ cố hết sức để mạnh mẽ hơn.

Sau vài lần không chọn trúng hòn đá từ cửa sổ do run tay, cuối cùng tôi cũng thực thể hóa được «Pha lê phục sinh». Trôi lơ lửng trên cửa sổ vật dụng là một viên đá chạm ngọc bảy màu cỡ trái trứng, một vẻ đẹp không thể diễn tả thành lời.

“Sachi… Sachi…”

Gọi tên cô ấy, tôi gõ lên viên đá rồi nhấn vào cửa sổ trợ giúp, một hướng dẫn đơn giản hiện trên khung hiển thị với phông chữ thân thuộc.

[Vật dụng này có thể dùng trên bảng phím tắt của người chơi hoặc bằng cách giữ món đồ đã được thực thể hóa và la lớn «Hồi sinh… (Tên người chơi)», hiệu quả chỉ có tác dụng trong khoảng thời gian giữa lúc người chơi chết đi và hiệu ứng ánh sáng của vật dụng biến mất, tức khoảng 10 giây.]

Khoảng 10 giây.

Đoạn này giống như được cố ý thêm vào, như thể lạnh lùng tuyên bố rằng Sachi sẽ không khi nào sống lại.

Khoảng 10 giây. Tính từ thời gian lúc thanh HP của người chơi xuống mức zero, và thân thể khởi đầu tan biến, khoảng thời gian mà NERvGear chuẩn bị phóng tín hiệu điện từ và nướng chín não của người chơi trong đời thực. Tôi không thể không tưởng tượng những gì Sachi đã nghĩ khi chờ đợi 10 giây ngắn ngủi ấy, từ lúc thân thể tan biến đến lúc NERvGear của cô ấy giết chết chủ nhân của mình. Hẳn phải là rất thống khổ. Trong mười giây đó, cô ấy đã nghĩ gì? Tôi liên tục nguyền rủa bản thân….

“Ugg…Ahhhhhh… Ahhhhhhhhhhhhhhhh…”

Một tiếng hét như dã thú.

Nắm lấy Pha lê phục sinh đang lơ lửng trên không, tôi ném nó thật mạnh xuống nền tuyết.

“Ahh… Ahhhhhhhhhhhhhhhhhh!”

Không ngừng đạp lên mặt đá thủy tinh, tôi hét lớn. Thế nhưng viên đá vẫn sáng lên mặc cho bị dẫm đạp, không hề bị xước chứ đừng nói đến có vết nứt. Dùng hết sức gào thét, tôi cắm hai tay xuống đất và dùng ngón tay cào lên từng mảng tuyết. Cuối cùng, tôi cứ la hét và lăn mình trên tuyết.

Chỉ là vô nghĩa, toàn bộ chỉ là vô nghĩa. Bất luận là Sachi chết trong thống khổ và sợ hãi, hay tôi thách đấu với con boss Giáng Sinh, KHÔNG, ngay cả việc sống ở toàn cầu này hay việc 10000 người chơi kẹt trong đây cũng đều vô nghĩa. Rốt cuộc tôi đã hiểu ra, đây là sự thật duy nhất.

Không biết tôi đã làm thế bao lâu, nhưng mặc cho có gào thét, tôi vẫn không thể khóc. Phải chăng thân thể giả tạo này thiếu đi tính năng ấy? Cuối cùng, tôi mệt mỏi đứng dậy, nhặt viên đá thần chôn dưới lớp tuyết và tiến đến cánh cổng quay trở lại khu vực ban nãy.

Chỉ còn Klein và những thành viên của «Phong Lâm Hỏa Sơn» trong cánh rừng. Người của guild «Liên Minh Thánh Long» đã đi mất. Bước đến gần chiến binh dùng katana đang ngồi bệt xuống đất, tôi thấy không có thương vong nào ở phía họ.

Tất nhiên Klein là người duy nhất thấy mệt, dù có thể không bằng tôi. Tôi đoán anh ta đã thương lượng với phe Thánh Long và chọn quyết đấu một chọi một. Nhưng tôi lại không thể thấy nhớ ơn.

Thấy tôi bước tới, Klein tỏ ra yên tâm. Tuy nhiên, cặp môi của anh ta cứng lại khi thấy dấu hiệu trên mặt tôi.

“………..Kirito…………”

Tôi bỏ viên đá lên đùi Klein, người đang gọi tôi bằng giọng khe khẽ và thô ráp.

“Đây là vật dụng hồi sinh, nhưng không thể dùng trên người đã chết quá lâu. Cứ lấy nó và cứu người nào sắp chết trước mặt cậu.”

Tôi đang định bước đến lối ra sau khoảng thời gian nói xong, Klein nắm lấy vạt áo choàng của tôi.

“Kirito… Kirito……”

Tôi đã ngạc nhiên khi thấy nước mắt chảy dài trên cặp má râu ria của anh ta.

“Kirito… Cậu.. Cậu phải sống… Dù tất cả mọi người mất đi… Cậu cũng phải sống đến phút cuối…”

Tôi rút vạt áo đang bị Klein nắm, chàng trai đã khóc và lặp đi lặp lại rằng tôi phải tiếp tục sống.

“Tạm biệt.”

Nói xong, tôi thờ ơ bước ra khỏi khu rừng.

Khi cảm nhận lại được xung quanh, tôi đã quay lại căn phòng trọ ở tầng 49 mà chẳng biết bằng cách nào.

Giờ đã là 3 giờ sáng.

Tôi khởi đầu nghĩ về những việc mình nên làm kể từ đây. Một tháng nay, món đồ phục sinh là động lực để tôi sống tiếp. Nhưng dù có tồn tại, nó lại không phải thứ tôi cần.

Nghĩ ngợi một lúc, tôi định sẽ lên đường thách đấu boss tầng này khi bình mình lên. Nếu thắng, tôi sẽ tiếp tục đấu với tầng 50, và tôi sẽ tới tầng 51.

Một tên hề ngớ ngẩn như tôi chắc sẽ chẳng còn kết cục nào hơn. Quyết định như vậy, tôi thấy thoải mái hơn và chỉ câm lặng ngồi trên ghế. Không thấy bất kể gì, không nghĩ bất kể gì, chỉ chờ cho đến sáng.

Ánh trăng len qua khung cửa sổ khởi đầu đổi vị trí từ từ, cuối cùng để ánh rạng đông màu tro thế chỗ. Chẳng biết đã không ngủ bao nhiêu tiếng, nhưng tôi vẫn cảm thấy thoải mái khi thấy sớm mai sau một đêm tồi tệ.

Đồng hồ trên tường điểm 7 giờ, tôi đứng dậy, và một tiếng động báo thức lạ lẫm vang bên tai.

Nhìn quanh, tôi không kiếm ra đâu là nguồn của tiếng động. Cuối cùng, ở một góc tầm mắt, tôi thấy dấu hiệu màu tím đang nhấp nháy trên cửa sổ, và mang tay chạm vào.

Thứ sáng lên là khung cửa sổ mà tôi và Sachi chia sẻ. Có một vật dụng dùng hạn chế trong đó. Tôi nghi hoặc cuộn xuống phía dưới, và tìm được một thủy tinh thu âm hẹn giờ sẵn.

Lấy nó ra, tôi gỡ bỏ cửa sổ và đặt viên thủy tinh lên bàn.

Sau khoảng thời gian tôi nhấn vào viên thủy tinh đang chớp sáng, giọng nói đầy hoài niệm của Sachi cất lên.

Chúc mừng Giáng Sinh nhé, Kirito.

Lúc cậu thu được tin nhắn này, có vẻ tớ đã chết. Bởi vì nếu còn sống, tớ đã quyết định đến đêm trước Giáng Sinh sẽ xóa món đồ này khỏi cửa sổ chia sẻ và trực tiếp nói với cậu những gì cần nói.

À… để tớ nói rõ lí do phải thu lại tin nhắn này.

Có vẻ là… tớ sẽ không sống được lâu nữa. Tất nhiên tớ không nghi ngờ năng lực của Kirito và guild «Những chú mèo đen dưới đêm trăng tròn» , vì Kirito rất mạnh và mọi người cũng đang mạnh lên từng ngày.

Phải nói sao nhỉ… Một cô bạn tri kỷ của tớ ở guild khác đã chết. Cũng rụt rè như tớ, cô ấy chỉ đi săn ở những khu an toàn, nhưng xui thay lại bị bọn quái vật giết chết khi đang trở về. Sau đó tớ đã nghĩ đến rất nhiều thứ và đã sở hữu một tổng kết. Để sinh tồn ở toàn cầu này, dù bạn gắn bó có mạnh đến đâu cũng không trọng yếu, nếu ta không có nghị lực sống, không có ý chí sống sót bất kể giá nào thì tử vong sẽ luôn chờ sẵn.

Về phần tớ… Thực sự thì ngay từ lần đầu bước vào khu vực luyện cấp của người mới, tớ đã và vẫn luôn sợ. Nói thật thì tớ chưa từng định rời khỏi Thành Phố Khởi Đầu. Dù rất thân với mọi người trong guild Những chú mèo đen ở cả toàn cầu thực và trân trọng thời gian tất cả chúng ta cùng nhau, tớ rất ghét phải tranh đấu. Có vẻ rồi tớ sẽ chết nếu tiếp tục giữ thái độ như vậy. Việc này không phải vì dù là ai, mà vấn đề là do tớ.

Kể từ đêm đó, cậu vẫn luôn nói rằng “mọi việc sẽ ổn” và “tớ sẽ không chết” mỗi đêm. Vậy nên nếu lỡ như tớ chết, chắc rằng cậu sẽ tự trách mình và không thể tự tha thứ. Vì vậy nên tớ đã nghĩ tới việc thu lại tin nhắn này. Tớ muốn nói với Kirito rằng lỗi không phải ở cậu. Nếu ai đó có lỗi, đó chính là tớ. Ngày phát sẽ được định sẵn vào Giáng Sinh kế, vì tớ muốn tối thiểu cố sống cho tới lúc đó, hi vọng sẽ được cùng dạo bước trên đoạn đường đầy tuyết với cậu.

Thực ra… tớ đã biết Kirito mạnh đến thế nào. Có một lần chợt tỉnh dậy trên giường cậu, tớ tự dưng thấy được level của Kirito từ cửa sổ cậu để mở ở sau lưng.

Ngay cả khi đã nghĩ rất lâu, rất kỹ, tớ vẫn không nghĩ ra lí do khiến Kirito-kun giấu level thực và vào party của chúng tớ. Nhưng tớ không nói việc này với ai vì tin rằng sẽ có lúc cậu nói ra lí do với chúng tớ… Nói thật là tớ đã rất mừng khi biết cậu mạnh như vậy. Sau khoảng thời gian biết điều đó, tớ đã có thể ngủ yên khi ở bên cậu. Có thể nào cậu cũng thấy cần phải ở bên tớ, nghĩ như vậy khiến tớ rất vui. Nếu là vậy, chắc rằng phải có ý nghĩa nào đó để người rụt rè như tớ đến lên các tầng cao hơn.

À… Thực ra điều tớ muốn nói là, dù tớ có chết đi, cậu cũng phải cố sống. Hãy sống tiếp, nhìn đến tận cùng toàn cầu này, hãy tìm cho tớ lí do vì sao nó được tạo ra, lí do người rụt rè như tớ lại ở trong đó, tìm thấy lí do hai ta gặp mặt. Này là ước nguyện của tớ.

𝓐… Có vẻ vẫn còn chút thời gian nữa. Thủy tinh này thu được nhiều ghê ha. Hmm, vậy thì nhân dịp Giáng Sinh, tớ sẽ hát một bài hát Giáng Sinh cho cậu nhé. Tớ cũng có phần tự tin vào giọng hát của mình đấy. Có vẻ tớ sẽ hát [Rudolph, chú tuần lộc mũi đỏ]. Nói thật tớ thích những bài nổi tiếng hơn như [Winter Wonderland] hay [White Christmas] cơ, tiếc là tớ chỉ nhớ lời bài này.

Vì sao tớ chỉ nhớ bài [Rudolph, chú tuần lộc mũi đỏ]? Đêm trước, Kirito đã nói, “Dù có ra sao, chắc chắn cậu vẫn có thể làm được điều quan trọng cho người khác.” Cậu đã nói rằng dù là tớ cũng có thể tìm được nơi giành riêng cho mình. Nghe xong những lời đó, tớ đã rất vui và nhớ đến bài hát này. Không hiểu sao tớ lại nghĩ mình là Rudolph, còn cậu là Ông Già Nô-en… nếu nói rõ hơn, có vẻ cậu giống như bố tớ. Bố đã bỏ đi khi tớ còn rất nhỏ, vì vậy mỗi đêm khi ngủ cạnh cậu, tớ luôn thắc mắc không biết đây có phải cảm nghĩ mà người cha mang lại. À, thôi, tớ hát đây.

…Với tớ, cậu sẽ luôn là người nổi tiếng sáng dẫn lối đến cuối đường hầm. Tạm biệt nhé, Kirito. Có thể gặp được cậu, được ở cùng cậu, là may mắn nhất với tớ.

Cảm ơn cậu.

Tạm biệt.

(Hết)

Lời bạt

Đã lâu không gặp mọi người, mà có vẻ đúng hơn phải gọi đây là lần đầu hội ngộ chứ nhỉ. Cảm ơn các bạn rất nhiều vì đã đọc Sword Art Online tập 2 – Aincrad.

Sau khoảng thời gian tập 1 được phát hành, tôi đã thu được rất nhiều lời khuyên quý báu về việc “Từ dạng đoạn kết thế này ta nên viết tiếp như thế nào?”. Cho dù xem xét kiểu gì thì trò chơi cũng từng hoàn toàn bị phá đảo rồi, và toàn cầu của nó cũng từng sụp đổ. Ngay cả tôi, chính bản thân tôi khi đọc lại cũng cảm thấy rằng tuyệt đối không có yếu tố nào có thể viết thêm được cả.

Và thế là ta có phần tiếp theo khiến tôi đau cả đầu, tức là, quyển sách này đây. Thành thật xin lỗi, thời gian được quay ngược về quá khứ. Và hơn nữa, đây là một tuyển tập các truyện ngắn. Tôi thật sự xin lỗi về việc đó.
Trước đó tôi cũng chơi một vài game online. Nhưng cho dù là game nào đi nữa thì tôi cũng chưa khi nào nằm trong nhóm những người chơi cấp cao thượng. Tôi đơn thuần là rất ghen tị với những người chơi luôn mạnh mẽ có danh tiếng và những trang bị tốt nhất ấy, hết người này tới người khác đều hạ gục bọn quái vật một cách đơn giản, và sau này là tôi cảm thấy họ “Quá giỏi! Quá mạnh!” (haha)

Vì vậy, tôi muốn viết về không chỉ hai nhân vật chính của tập 1 Kirito và Asuna cùng với những người chơi hàng đầu thuộc nhóm <Phá đảovàgt;, mà còn muốn viết nhiều hơn về mẩu truyện của những người chơi bình thường có level trung bình; và tập 2 này bao gồm 4 mẩu truyện ngắn đích xác là mang nội dung như vậy.

Cho dù là mẩu truyện nào đi nữa thì về cơ bản, chúng đều xoay quanh việc Kirito xuất hiện và gây ra khuấy động; và những cảm nghĩ rằng cậu ta “Quá giỏi! Quá mạnh!” như của Scilica hay Lisbeth, chúng chính là điều mà tôi cảm thấy suốt những năm qua, từ lúc tôi trở thành một người chơi game MMO. Thật sự, dù chỉ một lần thôi cũng đủ rồi, tôi thật sự muốn trải qua cái cảm nghĩ khi khoe khoang với những người khác về món vũ khí mà chỉ có ba cái trên toàn server.

Tuy nhiên, còn tồn tại một việc mà tôi phải xin lỗi mọi người. Mặc dù bốn nhân vật nữ xuất hiện trong quyển sách này đều là những người chơi nữ khác nhau, nhưng chàng trai gắn bó với họ, như tất cả chúng ta đã nói ở trên, đều là Kirito-san. Mặc dù không có cách nào để tôi có thể tự giải thích cho mọi người về điểm này cả, nhưng tôi vẫn phải đau lòng mà tự bào chữa cho bản thân, và mong mọi người hãy dùng cái tư tưởng “dù thủ phạm và nạn nhân mỗi lần đều khác nhau, nhưng thám tử thì vẫn là cùng một người” mà các bạn vẫn có khi đọc các bộ tiểu thuyết trình thám… Các bạn không làm được phải không? Xin lỗi, xin lỗi nhé.

Cuối cùng, gửi tới abec-san, người đã vẽ toàn bộ các nhân vật nữ chính liên tục xuất hiện với đầy đủ tính cách và sự dễ thương của họ, và tới Miki-san người đã cho tôi rất nhiều ý tưởng về mặt những thiết lập hệ thống kì quái và phức tạp; lại làm phiền hai người nữa rồi.

Và tới toàn bộ những ai đang đọc quyển sách này, tôi rất cảm ơn.

Ngày 26 tháng Năm, năm 2009 – Kawahara

Ghi chú

  1. Do người chơi làm ra.

  2. Rơi ra từ quái.

  3. Viết tắt của imbalance – mất thăng bằng, chỉ một yếu tố nào này mà người chơi có thể sử dụng như kĩ thuật/item/cách build nhân vật… mà tỏ ra mạnh vượt trội so với phần còn sót lại.

Trở lại trang chính Sword Art Online


Xem thêm những thông tin liên quan đến đề tài Sword Art Online 2: aincrad

Sword Art Online II Opening 2 V2 – Courage

  • Tác giả: Ammar – Anime
  • Ngày đăng: 2018-09-03
  • Nhận xét: 4 ⭐ ( 8607 lượt nhận xét )
  • Khớp với kết quả tìm kiếm: Anime: Sword Art Online II

    Japanese: ソードアート・オンライン II

    Aired: Jul 5, 2014

    Episodes:15~23

    courage
    Song by Haruka Tomatsu

    Karaoke

    Telegram: https://t.me/AmmarAnime

    Fb: http://Facebook.com/Ammar.Anime/

    Twitter: https://twitter.com/AmmarAnime00

    Mạng internet: https://ammar-anime.blogspot.com/

Sword Art Online 2: Aincrad (light novel) Bản tiếng Anh Tài liệu PDF

  • Tác giả: websach.com
  • Nhận xét: 4 ⭐ ( 2942 lượt nhận xét )
  • Khớp với kết quả tìm kiếm: Sách gốc tiếng Anh tài liệu Sword Art Online 2: Aincrad (light novel) PDF EPUB PRC miễn phí giành riêng cho PC – smartphone – máy đọc sách hoặc bạn có thể đọc

sword art online 2 aincrad (light novel)

  • Tác giả: sans-souries.blogspot.com
  • Nhận xét: 4 ⭐ ( 9216 lượt nhận xét )
  • Khớp với kết quả tìm kiếm:

Sword Art Online 2: Aincrad (light novel) by Reki Kawahara

  • Tác giả: play.google.com
  • Nhận xét: 3 ⭐ ( 5705 lượt nhận xét )
  • Khớp với kết quả tìm kiếm: Sword Art Online 2: Aincrad (light novel) audiobook written by Reki Kawahara. Narrated by Bryce Papenbrook and Cherami Leigh. Get instant access to all your favorite books. No monthly commitment. Listen online or offline with Android, iOS, website, Chromecast, and Google Assistant. Try Google Play Audiobooks today!

Amazon.com: Sword Art Online, Vol. 2: Aincrad: 9780316376815: Kawahara, Reki: Books

  • Tác giả: www.amazon.com
  • Nhận xét: 5 ⭐ ( 2632 lượt nhận xét )
  • Khớp với kết quả tìm kiếm: Amazon.com: Sword Art Online, Vol. 2: Aincrad: 9780316376815: Kawahara, Reki: Books

Sword Art Online Aincrad – Trọn Bộ 2 Tập (Phiên Bản Manga)

  • Tác giả: tiki.vn
  • Nhận xét: 3 ⭐ ( 6660 lượt nhận xét )
  • Khớp với kết quả tìm kiếm: Mua online Sword Art Online Aincrad – Trọn Bộ 2 Tập (Phiên Bản Manga) giá siêu tốt, giao nhanh, Freeship, hoàn tiền 111% nếu giả. Lựa chọn thêm nhiều Truyện ngắn – Tản văn – Tạp Văn khác.

Sword Art Online 2: Aincrad (light novel) by Reki Kawahara

  • Tác giả: www.goodreads.com
  • Nhận xét: 3 ⭐ ( 2035 lượt nhận xét )
  • Khớp với kết quả tìm kiếm: Sword Art Online 2 book. Read 177 reviews from the world’s largest community for readers. Linked up and logged into the deadly VMMORPG Sword Art Online…

Xem thêm các nội dung khác thuộc thể loại: Ứng dụng

See also  Visual Studio Code User Interface