La serie que obsesionó a Michael Landon, evitó los golpes bajos y culminó con una triste muerte

En la televisión, Michael Landon fue sinónimo de éxito. Durante las décadas de los sesenta y setenta, protagonizó dos series muy populares, Bonanza y La familia Ingalls. A pesar de eso, no fue fácil para Landon crear y desarrollar un nuevo proyecto televisivo que se centrara en un ángel enviado a la Tierra para hacer el bien. Aunque no contó con todo el apoyo que esperaba, finalmente demostró que entendía los intereses del público.

Michael Landon tuvo mucho éxito con La familia Ingallsinstagram

Landon no quería hacer otra serie del oeste. Después de Bonanza y La familia Ingalls, buscaba un proyecto diferente. Sin embargo, las ofertas que le llegaban no le interesaban. Según reveló en su libro Conversations with Michael Landon, solo le ofrecían dramas policiales, un género que no le atraía en absoluto. Inspirado por la película clásica ¡Qué bello es vivir!, Landon decidió basar su nueva serie en esa historia, en la que un hombre conoce a un ángel que le enseña una valiosa lección de vida. Quería que la emoción fuera el ingrediente principal de su programa, pero los productores no compartían su visión. “La idea les horrorizaba, me decían que ese tipo de historias no funcionaban”, afirmó Landon.

¡Qué bello es vivir, la inspiración detrás de Camino al cielo

Los ejecutivos de NBC, la cadena donde Landon trabajaba, no estaban entusiasmados con la idea de una serie sobre un ángel que viajaba por distintas ciudades haciendo buenas acciones. Sin embargo, el actor confiaba en su proyecto y creía que el público estaba cansado de la falta de bondad en el mundo. Según él, la gente tenía una visión muy negativa de la humanidad. A pesar de las objeciones de los ejecutivos, Landon les aseguró: “Sé cómo hacer que la gente llore, creo que hay una audiencia que busca eso. Si puedo conmover al público en un episodio de una hora, la semana siguiente volverán por más“.

Michael Landon y Victor French, grandes compañeros

Después de escuchar sus argumentos una y otra vez, el presidente de NBC, Brandon Tartikoff, finalmente aprobó el piloto. Sin embargo, surgió un conflicto inesperado en ese momento. El personaje principal, el ángel llamado Jonathan Smith, tenía un compañero llamado Mark Gordon que recorría Estados Unidos con él. NBC quería que ese papel lo interpretara un joven galán que pudiera convertirse en el protagonista de un drama televisivo. Pero Landon se negó rotundamente. No importaba cuánto insistieran, no podían convencerlo de aceptar a un compañero de reparto que fuera objeto de interés para gran parte del público, especialmente el femenino.

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Landon era terco y siempre prefería trabajar con actores jóvenes que no opacaran su propio carisma. Por esa razón, no pudo compartir mucho tiempo con Guy Williams en Bonanza debido a los celos profesionales de Landon. Sin embargo, de esta terquedad surgió un gesto noble cuando el actor dio un ultimátum a los ejecutivos de NBC, diciendo que solo estaría dispuesto a hacer la serie si Victor French lo acompañaba.

French era un viejo amigo de Michael, habían trabajado juntos en Bonanza y, sobre todo, en La familia Ingalls. Tenían una química perfecta y se entendían con solo una mirada. Los guionistas adaptaron el personaje de Mark Gordon para que fuera interpretado por un hombre de mediana edad. French afirmó que su amigo era un verdadero ángel porque confió en él para coprotagonizar la serie, otorgándole un personaje cálido en lugar de interpretar a otro villano, algo de lo que estaba cansado.

Cuando se terminó el piloto, las expectativas eran bajas. En una prueba con cuarenta ejecutivos de NBC, 25 no pudieron ver el episodio completo y uno de ellos le dijo al presidente del canal que la serie “era tan anticuada que podría haber sido filmada en blanco y negro”.

A pesar de las pocas expectativas, el 19 de septiembre de 1984 se estrenó el primer episodio de Camino al cielo en los Estados Unidos. Y fue un éxito inmediato. Gracias a la emotiva historia del ángel Jonathan Smith, la audiencia de NBC aumentó y el canal se convirtió en el más visto del país por primera vez en treinta años. Poco después, el presidente de la cadena admitió estar “orgulloso” de tener una serie que destacara los valores humanos, ya que los espectadores no dejaban de sintonizarla semana tras semana.

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A lo largo de sus episodios, Camino al cielo abordó temas complejos y dramas humanos que eran poco comunes en las producciones de la época. La calidez de Landon en el papel del ángel conmovió a los televidentes y permitió que la serie tocara temas difíciles sin recurrir a clichés sentimentales. Así, se trataron temas como el sida, el racismo, el alcoholismo y la realidad de las personas sin hogar de manera respetuosa en un programa diseñado para toda la familia. Lo mismo ocurrió con Vietnam, una guerra que había terminado pero seguía siendo parte del imaginario cultural y social de Estados Unidos. En la serie, la guerra se exploraba a través de las secuelas físicas y emocionales que experimentaban los veteranos y los hijos de los soldados fallecidos.

Camino al cielo fue destacada por muchas razones, una de las cuales fue la inclusión de actores con discapacidades en el elenco. Por ejemplo, el personaje de Scotty Wilson, un joven cuadripléjico, fue interpretado por James Troesch, quien tenía la misma condición en la vida real. La historia de Scotty se desarrolló a lo largo de varios episodios y culminó con su matrimonio y su adopción exitosa. Además, Landon buscaba dar oportunidades a actores desconocidos a través de talleres de teatro y les ofrecía un papel en la serie.

Después de cinco temporadas, Camino al cielo llegó a su fin en octubre de 1989 en medio de una caída en los índices de audiencia. Sin embargo, la cancelación de la serie no fue el golpe más duro. Después de grabar el último episodio, Victor French fue diagnosticado con cáncer de pulmón. El gran compañero de Landon falleció en 1989, lo que supuso un momento difícil tanto personal como profesionalmente para el actor.

Michael Landon con su familiaRon Galella – Ron Galella Collection

Decidido a seguir adelante después de Camino al cielo, Landon comenzó a trabajar en su próximo proyecto, una serie llamada Us. La trama giraba en torno a un hombre que, después de ser enviado injustamente a prisión, se dedicaba al periodismo y emprendía un viaje por Estados Unidos. Sin embargo, este piloto nunca se concretó debido a la repentina muerte del actor en julio de 1991. Así, Camino al cielo se convirtió en la despedida de Landon en la televisión y en el testamento final de un artista que apostó por la auténtica emoción como la mejor forma de contar historias.

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By devteam